ID работы: 14271323

Свободный полёт

Гет
NC-17
В процессе
7
автор
Пэйринг и персонажи:
Размер:
планируется Макси, написано 392 страницы, 9 частей
Описание:
Примечания:
Публикация на других ресурсах:
Запрещено в любом виде
Поделиться:
Награды от читателей:
7 Нравится 2 Отзывы 0 В сборник Скачать

Вторая неделя лета

Настройки текста
      Утром Нора проснулась чуть позже будильника, но теперь с уверенным ощущением того, что выспалась. Солнце уже поднялось над горизонтом и манило новым днём. Умывшись и приведя себя в порядок, девушка решила всё же снять бинты и обнаружила, что ссадины и раны полностью зажили, как и пальцы, несмотря на то, что она пропускала время использования лекарства. Видимо, Фэнг действительно знал своё дело и был на своём месте. В детстве у Норы уходили недели, чтобы такие травмы затянулись и перестали беспокоить. А теперь ни плечо, ни нога ничем не напоминали о случившемся.       Нора решила позавтракать в «Голубой луне», чтобы зарядиться хороший настроение и энергией на весь день для дальнейшей работы. Там за стойкой её встретила Грейс. Подмигнув девушке, она сказала:       - Оуэн мне выдал твой маленький секрет, где ты пропадала и умудрилась так пораниться, – сразу призналась ей официантка.       - Крайне бессовестно с его стороны, – шутливо заметила Нора. – А я ведь честно обменяла эту информацию на ужин.       - Не беспокойся, я тоже не просто так узнала про это.       Нора с подозрением посмотрела на Грейс. Может быть официантка и хозяин салуна... Нет, точно нет. Они совсем не выглядели как пара, не звучали как пара и не вели себя как пара. Даже как любовники. Речь о чём-то другом, но Норе, если честно, не особо интересно, на что обменял Оуэн её рассказ.       - Кстати, – вспомнила Нора, – я договорилась с Ци о чертеже стиральной машины.       -Поняла. Сегодня принесу к мастерской то, что имею для этого, – понятливо кивнула Грейс. Нора улыбнулась: ей нравился подход девушки к делам.       - Я с удовольствием попробую молочный каштан, блинчики и, конечно, молоко, – заявила она. Но поесть в спокойствие ей на дала ворвавшаяся в салун Ми-Ан и Элси, которые, завидев Нору, подлетели к ней.       - Это правда? Правда? – завопили они наперебой. Нора зажала уши руками и с осуждением посмотрела на обеих.       - Прости, – первая очнулась Ми-Ан. – Мы слышали, что ты упала в руины, когда была буря!       - И что ты сражалась там с огромным роботом! – восторженно дополнила Элси.       - Правда, – сказала Нора, ткнув в Ми-Ан, а переставив палец на Элси добавила: – Чушь.       - Блииин, – проныла подросток и разочарованно плюхнулась рядом. – Эта версия была крутой!       - Откуда такие сведенья? – подняв бровь, поинтересовалась Нора.       - Я услышала от Катори, – призналась Элси. Нора припомнила, что Катори – владелица игрового центра «Золотой гусь». Хотя, признаться, эту хижину сложно было назвать центром чего бы то ни было.       - А Катори от кого?       Обе пожали плечами. Впрочем, чего стоило ожидать? Маленький городок, все друг друга знают. А от скуки раздувают из не ахти каких новостей невероятные истории.       - А я всю бурю дома просидела. Такая скууука, – простонала Элси. – А кто-то живёт полной жизнью.       - Элси! – возмущённо воскликнула Ми-Ан. – Нора могла там погибнуть!       - Но теперь ей есть что рассказать, а мне нет!       - Ты уже работаешь над сценой? – поинтересовалась Ми-Ан, и Нора кивнула ей. – Круто! А я только заказала станок Ци и жду, когда он сделает мне чертёж. Но у меня уже есть всё нужное сырьё и я сколотила основу, так что я успею, не беспокойся!       - И не думала, – честно призналась Нора. Ей, в целом, было всё равно, успеет Ми-Ан или нет, ведь по итогу её собственная репутация не пострадает. Разве что Оуэн может расстроиться да Матильда окажется недовольной, но главное не Норой же. Впрочем, Ми-Ан на первом заказе показала свою смекалку, в то время как Нора решила избрать самый непростой путь. Может, она и наивная, но сообразительная.       В это время в салун зашёл Рокки и, увидев Нору за столиком, направился к ней.       - Привет! Слыхал, ты упала с одного из лифтов в руинах? – тут же спросил он.       - Да, было дело, – призналась она.       - Можешь описать, какой из?       Нора объяснила, на каком лифте пыталась спуститься и где примерно он вышел из строя. Рокки кивал со знанием дела.       - Да-да, он давно ходил со скрипом. Жаль, что на тебе решил сломаться. Ну, хорошо, что ты не особо пострадала. Хотя я слыхал, будто ты сломала ногу, но вижу, что всё в порядке.       - О Свет, ну кто это выдумал? – фыркнула Нора.       - Ну, я услыхал от жены, а она вроде от Мейбл. Та, наверно, от Купера. А он от кого – без понятия.       - А вот мне старик ничего не сказал, – обиженно насупилась Элси.       - Ну, в общем, спасибо за сведенья. Мы краской отметим, куда и как лучше спускаться. Но будь осторожнее! – и Рокки, махнув рукой, покинул салун.       - Кого ещё мне ждать с невероятными историями? Может, по городу уже ходят слухи о моей кончине в руках жуткого робота?       Ми-Ан покачала головой, а вот Элси похихикала. Распрощавшись с ними, Нора направилась в дом с целью хорошенько сегодня поработать. В первую очередь она сколотила деревянный настил для сцены и задник, а после занялась покраской. Купленная у Арвио краска пахла нещадно едко, но зато была яркой и ложилась ровно. Прикрыв нос шерстяным платком Виви, Нора красила подготовленные детали до обеда, морщась и смаргивая слёзы с глаз. Под конец у неё слегка кружилась голова, но это не остановило её от дальнейших планов.       Поставив детали сушиться к дальней стене дома, она решила напилить детали для шкафа Фэнга. Да, у неё было ещё три дня, но ей ещё надо собирать сцену, поэтому лучше сделать всё возможное, пока есть силы и время. До вечера Нора выпиливала детали нужного размера, то и дело подгоняя друг под друга, после шкурила, а ближе к ночи покрасила в зелёный цвет, как и первый шкаф в клинике Фэнга. Она даже попробовала добавить похожую фурнитуру из меди, чтобы максимально подогнать шкаф под образец, ориентируясь на память.       Но работать ей спокойно не дали. Потому что к Норе, кажется, решило прийти полгорода, чтобы убедиться, что с ней всё в порядке. Первой она увидела Мейбл, жену Купера и мать Элси, у своих ворот с тарелкой, накрытой полотенцем.       - Здравствуй, Нора! Рада, что ты в порядке. Я принесла тебе кое-что перекусить, боясь, что ты не можешь встать с постели, но, судя по всему, зря волновалась.       - Здравствуйте, Мейбл, – вежливо улыбнулась Нора, откладывая деталь и выключая станок. – Я никогда не отказываюсь от вкусной еды, приготовленной умелыми руками.       Женщина тихо засмеялась, а потом сказала:       - Иногда мне кажется, что я только и делаю, что готовлю. Но не думаю, что могу слишком жаловаться: если Свет даёт тебе дар, ты должен использовать его.       Потом, оглядев мастерскую, она добавила восхищённо:       - Ты и Ми-Ан такие молодцы! Быть такими независимыми в столь юном возрасте! Я поражена! Тебе следует почаще разговаривать с Элси, может это окажет на неё хоть какое-то положительное влияние.       В этот раз посмеялась Нора.       - Что ж, боюсь будет непросто переломить её характер, но я могу попробовать.       Она приняла у женщины тарелку, на которой оказался изумительно пахнущий пирог и поблагодарила.       - Не забывай расслабиться, милая. Нужно наслаждаться жизнью. И будь осторожнее с этими машинами, – она кивнула в сторону станка. – Я слышала ужасные истории о неосторожных мастерах, которые потеряли пальцы из-за них.       - Обязательно буду, – пообещала Нора. Занеся пирог в дом, она вернулась к работе, но спустя время её вновь прервали. Это была Кристалл, шедшая прямиком от «Старателей Юфалы».       - Здравствуй, Нора!       - Здравствуйте, Кристалл! – девушка отложила инструменты и с удовольствием выпрямилась.       - Я вижу, ничто не остановит тебя от работы, – отметила женщина, подходя ближе. Нора заметила у неё в руках мешок, в котором лежало что-то тяжёлое. – Когда я была маленькой, во времена Реликтовой лихорадки, то видела пару таких же мастеров. Они не поднимали головы и всё время были заняты делами. Это было крайне плодотворно. Может, ты сможешь вернуть эти времена?       - Возможно, – уклончиво ответила Нора.       - Впрочем, я заболталась, мне ещё бумаги проверять. Рокки попросил кое-что занести тебе. Он немного переживает, что именно ты пострадала из-за лифта. Можно сказать, это в качестве извинений.       И она протянула Норе мешок, в котором нашлись отличного качества детали, которые всегда были нарасхват и немного силовых камней.       - Спасибо, Кристалл! Передай Рокки, что всё пойдёт в дело, – поблагодарила мастер, будучи приятно удивлённой.       Женщина ушла, а Нора, только разложив полученной по местам, увидела нового посетителя. Хьюго массивной фигурой стоял у ворот и, поймав взгляд Норы, помахал ей рукой.       - Привет. Мама попросила проведать тебя и убедиться, что с тобой всё в порядке. И ещё передать это.       Он протянул стопку чего-то тканного. Это оказались два сложенных шерстяных одеяла, очень мягкие и тёплые.       - Сказала, чтобы ты не мёрзла ночью, надевала носки, питалась три раза в день только супом... Или нет? В общем, всё такое. Мол, со временем сама себе спасибо скажешь. В целом, здравые вещи.       - Спасибо, – пробормотала смущённая Нора, принимая дар. – Право, не стоило. Я хорошо себя чувствую.       - И это славно. Вижу, уже работаешь в поте лица. Вот это понимаю, – Хьюго одобрительно хмыкнул. - Чтобы стать великим, нужно действительно много работать. Того, что у меня есть, я добился за пятьдесят лет упорного труда. Чего и тебе желаю. Сэндрок – отличное место, богатое на ресурсы и материалы, так что ты сделала верный выбор.       И мужчина, серьёзно кивнув, удалился, оставив Нору стоять со стопкой одеял.       Но это был не последний визит. Её посетила ещё Дэн-Би, которая посетовала, что Нора не обратилась к ней за помощью, а узнав, что помощь, в целом, не требуется, вновь настояла, что если что-то случится, то Дэн-Би будет первой, к кому обратится девушка. Она принесла с собой целую корзину овощей, сказав, что на ферме как раз урожай и она не могла поступить иначе, представляя, как непросто Норе.       Также зашла Грейс и, как обещала, принесла с собой детали, которые могли пригодиться при сборке стиральной машины. Она напомнила Норе о договоре и та пообещала, что как только соберёт и попробует машинку, то тут же скажет об этом Грейс.       Уже под вечер мастерскую посетил Ци. Он появился внезапно, как из-под земли, хотя, может быть, Нора слишком отвлеклась и нанюхалась краски, что не заметила его приближения. Отпрянув в испуге, она с облегчением выдохнула, узнав директора, и покачала головой.       - Один-один, – усмехнулась она. Ци нахмурился, и Норе пришлось объяснить. – Там, внизу, я тебя напугала. Так что счёт ровный.       - Я... Не особо заинтересован в таких играх, – честно признался Ци. – Решил занести чертёж стиральной машины, только закончил его. Должен сказать, я нашёл сведенья о похожих устройствах на моих дисках данных, поэтому несколько усовершенствовал первоначальную идею. Теперь она не только стирает, но и сушит при помощи центробежной силы, а также в два раза эффективнее использует воду, что снижает её расход ещё больше.       - Это... Очень и очень круто! – призналась Нора, с уважением глядя на Ци.       Молодой человек передал чертёж, пристально вгляделся в Нору и спросил:       - Ты... Полна энергии. И это после травмы. Признайся, в чём секрет? Или это какие-то средства доктора Фэнга?       Нора пожала плечами:       - Ну, благодаря ему на мне всё действительно зажило куда быстрее. Плюс здоровый сон и правильное питание. К тому же я привычна к долгому труду и травмам.       - Вот как. Значит, сон, питание и привычка?       - Вроде того, – подтвердила девушка.       - Звучит сомнительно. Но стоит попробовать, – серьёзно кивнул Ци и удалился.       Под конец дня Нора чувствовала сложную смесь эмоций. Это были и смущение, и благодарность, и признательность, и некий лёгкий оттенок стыда, но больше всего – воодушевление. Только услышав о её травме, к тому же преувеличенной, добрая часть жителей решила самостоятельно убедиться в правдивости слухов и принесла с собой что-то в помощь Норе. Просто так. Поразительно.       Нора чувствовала себя... Тронутой. Примеряя ситуацию на себя, она понимала, что ни за что бы не пошла навещать кого-то, кто живёт всего неделю, тем более на другом конце города. С мыслями о произошедшем, Нора поужинала частью пирога Мейбл и заснула, накрываясь тёплыми одеялами, что передала Виви. Сквозь сон она поняла, что так и не проверила почту.

***

      В следующее, девятое утро, Нора первым делом после приведения себя в порядок и завтрака отправилась проверять почтовый ящик. В нём она нашла письмо от Элси и... Письмо от Нии, её подруги детства! Нора первым распечатала письмо от Элси.       «Эй! Я заметила, что ты передвигаешься по Сэндроку на своих двух, без скакуна, которого можно назвать своим! Будь я на твоём месте, то расстроилась бы! Приходи ко мне, я тебе дам пару уроков верховой езды».       Это звучало любопытно. Нора раньше никогда не ездила верхом, и мысль о том, что она сможет куда быстрее преодолевать расстояния, а значит больше успевать, была соблазнительной. Вряд ли верховая езда сложная штука. Поэтому, проверив краску и убедившись, что она высохла, девушка решила сперва навестить Ми-Ан и уточнить, как у неё дела с её частью, а потом уже решать, на что потратить сперва время – на установку сцены или же на уроки верховой езды. Впереди маячили планы на сборку мебели, плиты и стиральной машины, но Нора решила пока отложить их и хватать возможность за хвост, пока она не ускользнула от неё.       Пока были утренние ранние часы, Нора решила прочитать письмо от подруги и написать ей ответ.       «Привет, мастер! Хаха, очень странно называть тебя так. Думаю, мне всё ещё больше нравится Нора.       Твоя Ма сказала, что ты уже приехала, но мой почтовый ящик до сих пор пуст! Я что, ошибалась в тебе все эти годы? (я никогда не прощу тебе этого)       Итак, я знаю, что тебе сейчас неимоверно плохо от того, что ты бросила свою лучшую подругу, и я надеюсь, что ты вскоре сможешь преодолеть это и обжиться в Сэндроке. Я почему-то представляю себе при этом опасную жизнь, полную приключений и битв, но уверена, там всё куда скучнее, чем мне кажется.       Помнишь, как мы играли с тобой? Мы всё время попадали в неприятности (к слову, все разы – твоя вина). Раз уж в Сэндроке есть Пустынные бандиты, то нам следовало называться Воздушными пиратами! Кстати, я больше не могу весело проводить время – мне запретили полёты «из соображений безопасности и сохранения здоровья». Но нас это никогда не останавливало. Так что когда ты приедешь назад (а тебе придётся!), мы сможем выскользнуть, чтобы вновь повеселиться».       Нора рассмеялась за столом, читая письмо. О Свет, Ния такая Ния. Несмотря на то, что именно она была автором всех безумных приключений, по вине Норы они часто нарушали грань между «весело» и «опасно». Она не всегда понимала, когда стоит остановиться. Чувство полёта всегда пьянило её и толкало на необдуманные поступки.       «Надеюсь, ты смогла найти себе там друзей (не лучших, прошу заметить!). Там все действительно такие якбои? Или есть нормальные люди? Впрочем, смех смехом, а эти слухи о бандитах меня тревожат. Ты ДОЛЖНА БЫТЬ ОСТОРОЖНА, поняла? Я напишу ещё раз, потому что это ты: ДОЛЖНА БЫТЬ ОСТОРОЖНА. Я беспокоюсь, в конце концов ты должна мне монеты за тот проигрыш, помнишь?       Кстати, моя учёба идёт очень хорошо. Директор Луо сказал, что у меня настоящий талант к ботанике (я тебе об этом всегда говорила!). Может, мне стоит тоже попытаться стать независимой, как ты? Думаю, я могла бы уйти в дикие пустоши и озеленить их! Я слышала, что в Сэндроке выращивают растения в экстремальных условиях. Знаю, что ты не особо способна к этому и считаешь ботанику скучной, если это не касается твоих острых перцев, но мы обе знаем, что ты не права! Ботаника – это круто! Я всегда тебе твердила и буду твердить, что моё и твоё дело похожи! Но когда ты меня слушала... Если ты покажешь мне цветы пустыни, может я и прощу тебе твоё упрямство и узколобость.       Кстати, помнишь ту орхидею, которую я посадила при тебе? По возвращению ты увидишь, насколько она выросла! Это отлично даст тебе понять, как много времени прошло с тех пор, как ТЫ МЕНЯ КИНУЛА!       Шучу! Я помню про твою мечту и рада, что ты идёшь к ней. Скучаю по тебе.       Твоя единственная подруга Ния».       Нора грустно улыбнулась, вновь и вновь перечитывая строки письма. Конечно, она радовалась за успехи Нии и никогда не сомневалась в её таланте, разве только на словах, чтобы позлить, ведь та так забавно топала ногами. И было приятно, что Ния помнит про её мечту и понимает, почему Норе пришлось покинуть дом. Однако... Эти письма заставляли её немного грустить и скучать. Они напоминали Норе о том, что она оставила позади ради своей целей.       И это заставляло её ещё упрямее двигаться к ней.       «Привет, ботаник! Или тебя пока нельзя так называть, потому что ты ещё не самостоятельный специалист без лицензии?       Шучу, мы знаем, что ты просто всегда слегка отставала и со временем нагонишь меня.       А если быть серьёзной, то я до ужаса скучаю. И совсем забываю проверять почту, каюсь. НО! Я не жалею о том, что приехала сюда. Это место именно такое, каким я его и представляла: умирающий город с кучей проблем. Правда люди здесь неожиданно очень... Душевные. Они едва меня знают, но уже заботятся обо мне.       Недавно я упала на лифте в руины (а они здесь поистине огромны и богаты!) и получила травму. С одним учёным типом мы выбрались оттуда, но проторчали под землёй почти весь день, а снаружи бушевала песчаная буря! И да, ты спросишь, о чём я думала, а я тебе скажу: о том, что подъёмник, который я сделала, выдержит эту погоду. И он выдержал. Между прочим, это был мой первый крупный заказ, полученный во второй день в Сэндроке. И я блестяще с ним справилась за три дня! Будут ещё какие-то сомнения в моей компетенции?       Мы выбрались, а потом местный доктор меня поставил на ноги. Странный тип, который сам молчит, а за него говорит его птица. Однако он знает своё дело. Помнишь мы рухнули вниз, когда молния ударила в планер, и я вывихнула плечо? Ещё тогда целую неделю я маялась с ним. Так вот, здесь было то же самое, но всё прошло уже на второй день. Или, может, это волшебные свойства молока якмеля? Оно действительно стоит того, чтобы приехать сюда и попробовать его.       В общем, после этой травмы по городу пошли слухи, что я чуть ли не убилась насмерть в этих руинах, а на следующий день многие пришли проведать меня и принесли что-то с собой. Это удивительно! Я ведь чуть больше недели в городе, напомню! Видимо, люди в больших и маленьких городах действительно сильно отличаются.       Насчёт друзей сомнительно, ты знаешь, какая я циничная, прагматичная и расчётливая. Ну, или как ты говоришь, «злая и вредная». Я сюда приехала работать, а не дружить. Конечно, было полной неожиданностью, что жители этого города в большинстве своём дружелюбные и общительные, но эй! Я приехала здесь делать себе имя и репутацию. Это бизнес. Здесь к тому же есть второй мастер, а ты знаешь, я не люблю конкуренцию. Но мне совершенно точно не о чем беспокоиться.       Кстати, сегодня меня ожидает первый урок езды верхом! Уверена, это куда проще, чем полёт на планере. Так что если ты скоро услышишь о сумасшедшем всаднике из Сэндрока, то это я!       И ещё я купила местный справочник по ботанике, так что уже что-то мыслю в местных растениях. Во всяком случае поняла на опыте, какое точно нельзя трогать без перчаток. Да-да, «о чём я думала». Я думала о заказе и о том, чтобы успеть вовремя. И беспокоиться не о чём – доктор помог мне и после него, и мои пальчики изящны, как и прежде.       К слову, здесь довольно милый хозяин салуна. Я часто с ним общаюсь. Конечно, такие не в твоём вкусе, ведь он не знает, как вырастить орхидею, но с ним приятно общаться. К тому же это крайне полезное знакомство, как и хозяин местного универсального магазинчика, очень смазливым парнем с хорошей торговой жилкой.       В общем, я обрастаю связями и ими, как корнями, буду буравить местную почву. Я прорасту здесь и приживусь, вот увидишь. Так что не думаю, что я «вернусь», скорее «приеду в гости» в Буревей.       Обязательно приеду.       Твоя «вредная» подруга Нора».       Запечатав письмо в конверт, Нора отнесла его Дженсену и отправилась к Ми-Ан. Та нашлась у станка в своей мастерской в городе. У неё под глазами залегли небольшие круги, а при виде Норы она засуетилась.       -Прости-прости, – зачастила она, – я только-только стала собирать проводку, и ещё не всё готово, но к вечеру обязательно всё сделаю!       -У нас ещё есть завтрашний день, – напомнила ей Нора.       - Да, конечно, но у тебя ведь всё уже готово, должно быть. Мы могли бы закончить раньше...       - Мы закончим в срок, это главное, – успокоила её Нора, а сама вдруг задалась вопросом: а с чего вдруг она вообще пытается успокоить Ми-Ан? Ну не всё ли равно? Нора может сама установить сцену, а Ми-Ан уже потом поверх поставит оставшуюся часть. Однако Матильда наверняка будет принимать работу целиком, и толку от установки заранее. К тому же, если ставить всё вместе, можно лучше подогнать части сцены друг к другу, и они будут лучше и стоять, и смотреться. – Знаешь, у меня осталось немного краски. Я выставлю её наружу. Ты можешь посмотреть, как я покрасила свою часть, и сделать так же со своей. Чтобы лучше смотрелось. Совместное творчество, так сказать.       - Точно! – воскликнула Ми-Ан. – Ещё же покрасить надо!       - Лучше тогда займись этим сейчас, и выставь на солнце. Тогда к завтрашнему дню краска высохнет, – посоветовала Нора. – А провода можно доделать, пока сохнет.       - Спасибо! Ты просто спасаешь меня! – воскликнула Ми-Ан.       Нора же покинула девушку в крайне смятённых чувствах. Она пыталась понять: почему, ну почему она решила поделиться с соперницей краской? Ми-Ан и сама в состоянии была купить её и всё покрасить, достаточно было напомнить об этом. Может, в этом виноваты вчерашние жители, что навещали Нору без особой на то причины и делились с ней тем, что было, просто из беспокойства за неё? Или мысли об итоговой работе, результат которой был несколько важнее для Норы, чем оплата? Чуть-чуть разве что. Мысль о том, как Оуэн будет счастлив, видя идеально подошедшие друг к другу части сцены, а сама Нора с удовольствием будет смотреть на итоговую работу? Приятный образ покрашенной в одном стиле работы, будто её сделал один человек, но при этом их было двое. Совместная работа, которую будет видно прямо с перрона и из окон поезда. И Нора с гордостью будет думать, что да, это она приложила к этому руку.       Да, пожалуй тут была замешаны и благодарность жителям, и желание им отплатить, не оставшись в долгу за доброту и внимание, и переживания мастера за будущий проект, в котором она участвовала. Всё просто. Просто принципы. Просто бизнес, как она и написала в ответе Ние.       Нора доходит до своей мастерской и, как и обещала, выставляет на видное место банки с краской для Ми-Ан. А после направляется в сторону ранчо, предвкушая ощущения первой поездки верхом. Интересно, это похоже хоть чем-то на полёт на планере? Нет, вряд ли.       От ранчо всё так же несёт навозом и пахнет шерстью якмеля. Нора неуверенно некоторое время топчется у ограждения, смотря на медлительные и неповоротливые туши, бродящие по пастбищу. Якмели не обращают на неё никакого внимания. В ближайшей пристройке кто-то возится и всхрапывает. Может, это ездовые животные? Интересно, на якмелях тоже можно ездить верхом? Или у Купера есть верблюды? Единственный, которого пока встречала Нора, была Сэнди, верблюд, что ходил по округе с громкоговорителем на спине и вещал правила поведения в городе.       - Вот ты где! – выскочила Элси откуда-то сбоку и Нора слегка вздрогнула. – Ну что, готова прокатится?       - Да, готова, – кивнула Нора. – Но стоит учесть, что раньше я не сидела верхом, а только летала на планере.       - Это будет куда легче, уверяю, – уверенно заявила Элси. – Нужно сперва поговорить с моим стариком, чтобы он дал нам возможность одолжить на день кого-то из конюшни.       Купер оказался как раз внутри конюшни, и именно он храпел, прикрывшись шляпой. Разбуженной Элси, он сперва с неудовольствием выслушал её и покачал головой:       - Мой сладкий пирожок, я бы и был рад помочь тебе и твоему новому другу, но ты же знаешь, мы не отдаём животных бесплатно.       - Ну пааап! – заканючила Элси.       - Маленькая мисс, вы знаете правила...       - Пааааап! – снова проныла Элси. По её виду можно было понять, что она может так очень и очень долго. И, похоже. Купер тоже это знал. А ещё, судя по всему, он имел слабость к Элси, потому сдался удивительно быстро.             - Ну хорошо-хорошо! Думаю, один раз не повредит. Может это добавит нам клиента, – проворчал он и, махнув рукой, удалился из конюшни. Крайне довольная Элси подскочила к денникам и, обведя их рукой, предложила Норе выбрать кого угодно на её вкус.       - Если честно, я ничего не знаю о ездовых животных, – неуверенно напомнила Нора. – У меня нет никакого опыта.       - Да это просто! Смотри, лошади самые быстрые, но они плохо приспособлены к местному климату и быстро выдыхаются. Верблюды лучше переносят жару и холод, к тому же привычны бродить по пескам, но характер у них... Непростой. А якмели, хоть и неповоротливы, зато могут скакать весь день и не устать, даже если сверху посадить второго якмеля.       Нора задумалась. С одной стороны, лошадь была хорошим вариантом, прогулка будет недолгой, а Нора схватит азы. Верблюда она вовсе не рассматривала – знакомство с Сэнди началось и закончилось тем, что верблюдиха смачно плюнула Норе в лицо и удалилась с крайне оскорблённым видом, пока девушка с омерзением вытирала её слюну. Якмель выглядел большим, нет, даже громадным. Нора, заглянув в его денник, даже не сразу поняла, что внизу не ковёр, а туша животного. С другой стороны, если он такой большой, то меньше шансов упасть с него, к тому же выносливый... Если приловчиться, то можно возить на нём деталей и материалов куда больше, чем в тачке. А это ускорит выполнение заказов и разгрузит спину Норы.       - Якмель, – уверенно сказала она.       - А, поняла всю прелесть этих животин? – улыбнулась Элси и схватила с крючка рядом какие-то приспособления для верховой езды. Ткнув в ближайший денник, она сказала: – Здесь живёт Корица. А там – Муму. Да, знаю, отец придумывает большинство имён, я не всегда могу его переубедить.       Нора заглянул сперва к Корице и увидела лежащую большую самку якмеля, которая лениво и как-то даже меланхолично посмотрела в сторону девушки. У неё был тёмно-коричневый с рыжиной подшёрсток, отличавшийся от остальных якмелей, а грива выделялась приятным оттенком цвета корицы. Муму же была массивнее, тоже со светлым, почти белым подшёрстком, и чёрной гривой. У неё был обломан один рог, но глаза смотрели по-доброму. Норе показалось, что Муму старше, хотя она не разбиралась в возрасте якмелей, но ей больше импонировала меланхоличность Корицы и её окрас. Не верилось, что эта ленивая туша, которая даже жевала неохотно, сможет сбросить седока.       - Думаю, Корицу, – выбрала Нора.       - Отличный выбор для новичка! Она, конечно, нетороплива и не очень любит выходить куда-то, но зато ей будет и лень пытаться скинуть тебя! – подтвердила выбор Элси и открыла денник с якмелем.       Ушло время на то, чтобы уговорить Корица подняться. Животина без интереса смотрела, как Элси её сперва уговаривает, потом пытается поднять с места пинком и спихнуть, навалившись всем телом на тушу, а после даже упала на колени и принялась умолять встать. В итоге сработала только картошка, которую подросток со вздохом вынула из кармана. Только тогда Корица заинтересованно зашевелила огромным носом с продетым в него кольцом и её глаза слегка прояснились.       Маня животину лакомством, Элси вывела якмеля из денника и там умело оседлала, пока Корицу с аппетитом уминала картошку. Сама она выбрала Муму, которая со вздохом поднялась с места по первому же зову и вышла наружу. Нора неуверенно топталась рядом с огромной тушей, не зная, как и с чего начать.       Элси принялась объяснять и показывать, как нужно залезать на якмеля, сидеть на нём и управлять. Нора неуклюже повторяла. Забрать на такую тушу то ещё испытание, благо Корица была полностью поглощена поеданием картошки и даже не заметила, как Нора взобралась на неё и устроилась сверху. Так же она не заметила первой команды и полностью проигнорировала вожжи.       - Она ленивая. Пусть сперва доест, – сказала Элси.       Когда Корица доела, она хотела вернуться в свой денник, но он уже был предусмотрительно закрыт. Тяжело и шумно вздохнув, якмель замерла на месте, обдумывая своё положение. Норе показалось, что животное под ней опечалено тем, что её пытаются заставить куда-то идти.       Раза с пятого Корица неохотно и медленно покинула конюшню, еле шагая и оставляя за собой поистине внушительные по глубине следы. Нора покачивалась в седле, привыкая к ощущению движения под собой. Неспешно выехав с ранчо, они с Элси направились по дороге в сторону пустыни. На железных путях Корица снова встала замертво, и только пинок от Норы, который якмель вряд ли почувствовала, заставил её сдвинуться с места и перешагнуть пути. Дальше, словно поняв, что от неё просто так не отстанут, Корица ехала уже в среднем темпе и даже почти поравнялась с Муму, которая послушно выполняла команды своего всадника.       Действительно, езда на якмеле казалась хоть и неспешной, но крайне надёжной. Нора от ощущений под собой такой туши даже пришла в некий восторг. Пусть Корица неохотно слушалась её, но зато не пыталась увезти куда не надо или сбросить. Она вела себя крайне смирно, пусть и не без упрямства. Якмель была похожа на сонную муху, но даже верхом на ней передвигаться было быстрее, чем на своих двоих. А если представить, сколько всего можно на неё нагрузить и неспешно развозить по городу, не ломая себе спину! От перспектив Нора счастливо заулыбалась. Эх, ещё бы пошить удобные седельные сумки, чтобы складывать туда всё нужное... Прямо мечта какая-то!       - Гляжу, у тебя твёрдая рука наездника на якмеле! Смотри, Корица даже почти не упрямится! Вижу, что была права на твой счёт, – сказала ей Элси. – Я попрошу отца дать тебе поездить на Корице с неделю, чтобы ты попривыкла к ней, а она к тебе. Эй, может в будущем ты сама заведёшь себе якмелей, а?       Нора посмеялась и покачала головой. Нет, терпеть рядом с собой вонючих якмелей она не будет. Хотя Корица пахла на удивление лучше, чем остальные её собратья. Но её одной Норе вполне достаточно, тем более наличие столь меланхоличного и спокойного скакуна действительно могло облегчить ей жизнь.       Купер действительно уступил Элси после долгих препирательств и позволил Норе пользоваться Корицей в течение недели с условием, что она обязательно будет приводить её в стойло на ночь. Дав обещание, Нора решила опробовать езду на якмеле в одиночку. Корица неохотно шла в сторону моста, который лежал через каньон, расстроенная, что увидела свой дом, но ей не дали вернуться в него. Она то и дело отвлекалась на разные редкие кусты, встречающиеся по дороге, пытаясь зажевать каждый, и Нора безуспешно пыталась ей помешать. В итоге их путь можно было проследить и по следам, и по обглоданной растительности. Девушка даже спешилась один раз у кустов песчаники, местной ягоды, и набрала их полную горсть, чтобы угостить якмеля, но та привередливо вертела огромной башкой, словно даже запах ягод ей был противен. А вот от грибов, что нашлись под деревом самшита Корица не отказалась и с удовольствием схрумкала все. После этого, кажется, она уверилась, что с Норой выгодно дружить, уже меньше упрямилась и ехала почти без остановок. Или, может, она просто наелась?       Чем ближе они подъезжали к началу моста, тем больше нарастал какой-то непонятный шум. Нора привстала даже в седле, чтобы разглядеть, что там творится. Впереди виднелись клубы пыли и песка, а ещё какой-то непонятный дым. Может там пожар?       Внезапно из дыма вывалился Джастис и, наставив в ту сторону непонятное оружие, которое издало несколько громких хлопков, помчался в сторону Норы.       - Эй, Нора! Что ты делаешь тут так далеко от своей мастерской?       - Что происходит? – воскликнула Нора.       - Эти проклятые людоящеры всё чаще нарушают наши границы! Я услышал, что они подошли сегодня даже к нашему мосту! В последнее время эти гиглеры стали слишком уж смелы, что очень не вовремя, учитывая Логана и его банду.       Из облака пыли что-то выкатилось вперёд и бахнуло, распространяя вокруг едкий дым.       - Проклятье! Надо валить отсюда! – крикнула Джастис и в одно мгновение вспрыгнув сзади в седло, приказал: – Гони отсюда, Нора!       И Нора, крепко схватив вожжи, развернула Корицу, которая тоже, похоже, поняла, что пахнет неприятностями, оттого не спорила, и рванула в сторону города. Шумы и взрыв остались позади, пока огромная туша якмеля скакала вдоль путей. Нора никогда бы не подумала, что ленивая Корица способна развить такую скорость. По сравнению с её обычным шагом она была сравнима с мчащимся поездом!       Только оказавшись около мастерской, Нора выдохнула и осадила Корицу. Та с мычанием осела на задницу и остановилась. Джастис спрыгнул на землю и взглянул в сторону, откуда они уехали. Дым рассеялся и никого на мосту не было видно.       - Проклятые ящеры! – снова воскликнул он. – Что им понадобилось на нашей территории?       - Они не говорят?       - Кто их знает. Я слышал только шипение, – пожал плечами Джастис. – В любом случае советую далеко от города не уезжать и быть настороже. Я пойду в Гражданский корпус и организую отряд, чтобы проверить округу.       И, кивнув на прощание, мужчина удалился. Нора с всё ещё колотящимся сердцем слезла с Корицы и, обняв её огромную голову, погладила шевелящийся нос с кольцом.       - Спасибо. Ты, оказывается, умеешь бегать.       Якмель фыркнула. В глазах у неё снова расплывался туман лени, а дыхание выравнивалось. Похоже, Корица уже позабыла случившееся и возвращалась в своё обычное состояние. Но её секрет уже был раскрыт.       Опасаясь отходить далеко за пределы мастерской, Нора весь оставшийся день провела у себя. Это не было лишним, потому что она смогла наконец и плиту для готовки, и стиральную машинку. Правда на это ушли почти все имеющиеся у неё детали, и Нора запланировала в ближайшее время наведаться на свалку и в руины, чтобы пополнить запасы, правда в этот раз придётся платить за проход. Корицу она оставила пастись рядом с домом. Та бродила по округе, выискивала съедобные кустики и даже обнюхивала снующих туда-сюда шмеле-муравьёй. Они не обращали на якмеля ровно никакого внимания, занятые делами своей колонией, расположенной, видимо, где-то под землёй. Нора не встречала ранее этих насекомых, но узнала, что они безопасные и крайне флегматичные. Конечно, если на улице не была песчаная буря, от которой не успевшие укрыться особи словно сходили с ума и кидались на окружающих, плюясь в них раскалённым мёдом.       И плиту, и машинку Нора решила установить дома. Внутри теперь было хоть что-то помимо кровати да пары ящиков и появилось, чем заняться во время песчаной бури, да и «запретное» устройство не бросалось в глаза. Запитав машинку от силового камня и заправив водой с кусочком мыла, привезённого из дома, Нора запустила первую стирку и занялась приготовлением рыбы. Следуя подробному рецепту от Оуэна, она смогла приготовить блюдо и оно даже по вкусу было сносным. Конечно Нора понимала, что ей придётся сделать несколько попыток, прежде чем сможет «прочувствовать» блюдо. Но и такое начало было уже хорошим.       Поев и закусив оставшимся пирогом, Нора разобрала стирку и была поражена тому, что все её грязные вещи стали чистыми и приятно пахли совсем без её усилий! Правда, кое-где разошлись некоторые швы, но они и до того держались на честном слове. Провозившись с шитьём, Нора несколько взгрустнула. Конечно, домашние хлопоты были неотъемлемой части взрослой самостоятельной жизни, но, если честно, представляя своё будущее, ей виделись кучи заказов, часы работы за верстаком и станками, а также довольные творением её рук заказчики. Нора никогда не представляла, что будет тратить почти целый день на готовку, стирку, шитьё и уборку. Прямо как Ма.       От этих мыслей и неровных стежков на одежде появилась тоска по дому. Ранее Ма всегда освобождала её от домашних забот, беря всё в свои руки. И пусть Нора не была неподготовленной к самостоятельной жизни, но ощущала некоторую пустоту и несовершенство в этом плане. А ведь без таких банальных дел нельзя жить. Не будешь же ходить в грязном и рваном, а питаться постоянно в салуне? К тому же у неё, в отличие от Ма, есть стиральная машина, что сильно облегчало процесс стирки.       На улице был поздний вечер, и Нора решила, чтобы прогнать хандру, прогуляться до ранчо и заодно отвести Корицу в стойло. Выйдя на улицу и поискав якмеля глазами, она увидела её невдалеке, а рядом с ней незнакомую фигуру в рабочей куртке, грязных штанах и высоких сапогах.       - Эй! Привет! – крикнула ей Нора, подходя. – Я Нора, новый мастер. Кажется, мы ещё не встречались!       - О, привет! – это оказалось девушка с приятным голосом. У неё была смуглая кожа, рыжеватые волосы и добрые карие глаза, обрамлённые пушистыми ресницами. Нора заметила странное сходство, между глазами Корицы и этой девушки. – Я Венти! Мы виделись, но ты, наверно, не запомнила меня. Я работаю на Рокки, в компании по утилизации.       - Прости, я не... – начала объясняться Нора, но Венти легкомысленно махнула ей рукой.       - Да ладно, я всегда с этим сталкиваюсь. Я видела, как ты устанавливала подъёмники, и должна сказать, что они работают идеально! Я на нём словно на ровной земле стою, он совсем не качается! Мы первое время с ребятами просто так катались вверх-вниз!       -О... Я рада, – улыбнулась немного неловко Нора, не совсем понимая, как реагировать.       -Это реально облегчило нам жизнь. В плане, мы теперь столько всего успеваем с двумя платформами, ездим туда-сюда, таскаем кучи лома и материалов, работа кипит полным ходом! – продолжала Венти. – Здесь, конечно, бывает жарко, но Рокки внимательный босс и даёт нам передохнуть, когда нужно.       -Угу, – отозвалась Нора. Было что-то странное в Венти. В плане, Нора помнила её лицо, там, на свалке, когда ставила подъёмники. Но также она помнила её лицо у себя в Буревее... И кажется ещё где-то она видела эту девушку. – Ты не бывала в Буревее?       -Хаха, нет, я из Бахи, – рассмеялась та. – Но готова спорить, что ты меня с кем-то спутала. Это так часто со мной происходит, что я уже не обращаюсь внимание.       - Извини, мне действительно так показалось.       - Забудь. Это твой якмель? Она такая душка!       - Я взяла её у Купера. Сегодня наш первый день, вроде даже получилось найти общий язык, – поделилась Нора.       - Вау! Я слышала, ты недавно получила травму, и вот уже в седло? Очень круто!       - Фэнг всё исправил, так что о травме ничего и не напоминает.       - И всё равно мне жаль. Мы с ребятами беспокоились, когда до нас дошли слухи. Что ты упала на лифте, и даже сражалась с роботом, а потом прибежала толпа гиглеров и тебе пришлось закидывать верёвку наверх, как лассо, и ползти по ней, пока они швыряли в тебя бомбами!       Нора, услышав это, безудержно расхохоталась.       - Это... Такая... Чушь, - сквозь слёзы от смеха произнесла она. – Кто это придумал?       - Не знаю, – пожала плечами Венти.       - Я действительно упала на лифте, но не ползла наверх по верёвке, а починила пожарную лестницу. И внизу никого не было, кроме директора Ци, который тоже туда попал раньше меня. Мы, конечно, провели там почти весь день, но не встретили ни души и уж тем более ни с кем не сражались, – развеяла Нора слухи.       - Это всё равно звучит круто, – закивала Венти. – Типа если бы я упала, я бы ждала, пока меня достанут, и ела песок.       - Не очень калорийно.       - Ну может поискала бы запасы еды из Старого Мира, они иногда попадаются нам с ребятами в старых автоматах с едой. Но я рада, что с тобой всё обошлось. Рокки проверил все оставшиеся лифты и на всякий случай отметил путь до них краской.       - Это предусмотрительно. Я как раз отправлюсь туда, думаю, завтра. У меня закончились все металлические детали.       Услышав это, Венти вдруг оживилась. Оглянувшись вокруг, она подошла к Норе ближе и понизила голос.       - Слушай, я как только увидела тебя, поняла, что мы можем стать хорошими друзьями! Как тебе такая идея?       Нора почувствовала небольшой дискомфорт от того, что к ней так внезапно и подозрительно подошли. Она почуяла словно неладное, но при взгляде в честные и добродушные глаза Венти, она отогнала эти мысли прочь. Ну какая может исходить угроза от неё? В конце концов нет ничего, с чем бы Нора не справилась.       - Это отличная идея.       - Тогда, раз уж мы хорошие друзья, я должна относиться к тебе по-особенному. Например, открыть для тебя ворота свалки, когда тебе понадобится!       - Это... Щедрое предложение. Рокки не будет против такого? – с сомнением спросила Нора.       - Не беспокойся. Он тоже восхищается твоей работой и самоотдачей, поэтому обязательно согласится! Если хочешь, можешь пойти туда сегодня.       Нора задумалась. Это всё пахло крайне сомнительной авантюрой. Свалка хоть и не запиралась в прямом смысле этого слова, но имела условные часы работы, а также пропускную систему. Однако... Венти была работником, и могла организовать Норе проход туда, даже после того, как пропуск закончится. Как сейчас. А это значит более свободный доступ к материалам. К тому же они не планируют спускаться в руины, просто разобрать поднятый оттуда хлам. Взгляд Норы упал на Корицу. Она представила, как после нескольких часов раскопок может увезти всё добытое на якмеле, просто и легко, стоит только освободить рюкзаки и взять несколько верёвок. Это... Может сэкономит ей завтрашний день. Ведь Ми-Ан как раз должна будет закончить свою часть, а Нора займётся финальной подготовкой своей части сцены и, может, возьмёт пару заказов, а также уделит внимание собственным потребностям в виде мебели в доме.       А если что-то случится, просто свалить на Венти. Та явно несколько лукавила, что Рокки будет только за, но это ведь её проблемы, верно? Норе ничего не стоит притвориться обманутой дурочкой, а сам Рокки не похож на того, кто будет выносить ссор из избы.       Выгодно и безопасно со всех сторон, как ни погляди.       - Это звучит прекрасно, – с широкой ободряющей улыбкой Нора. – Я с удовольствием сходила бы туда сегодня с тобой.       - Тогда решено! Приходи ближе к полуночи, я буду ждать тебя у ворот! И захвати свою красавицу, она поможет тебе после забрать всё добытое, – будто прочитав мысли Норы сказала Венти и побежала прочь, пару раз обернувшись и со счастливым выражением лица махая девушке рукой. Нора ответила ей ответным взмахом, сама при этом размышляя: как такие наивные люди вообще живут в этом мире?       До озвученного часа остаётся ждать недолго, и Нора решает дойти до салуна и найти Грейс, чтобы сдержать обещание насчёт машинки. На её счастье, именно она стоит за стойкой. На новости об успешном использовании нового агрегата она довольно улыбается, подмигивает Норе и обещает «загрузить по полной эту малышку» завтра с утра.       После чего Нора решает зайти в Торговую Гильдию и заранее взять несколько заказов, если они будут достаточно простые, ведь её часть сцены почти готова, а Ми-Ан ещё занята проводкой. В дверях она наталкивается на Яна.       - Ух, такая погода... Лучше взять выходной, – тянет он, а его взгляд останавливается на Норе и становится неприязненным и колким. – А? Разве тебе не положено работать в своей мастерской?       - Я иду взять заказы, – несколько холодно ответила она. Ей не понравился тон, которым заговорил с ней Ян, но открыто ругаться с ним было невыгодно.       - Давай-давай! – подогнал он её. – Менеджмент – большая работа! Я несу большую ответственность за всё, что вы делаете с Ми-Ан, так что вознаградите меня за мои старания!       - Обязательно! – едко улыбнулась Нора и скрылась внутри. Несколько раздражённая, будто в ней жужжал рой недовольных насекомых, она решила вновь наплевать на «негласное» правило и взяла себе целых три заказа. Один из них принадлежал Амире, снова на деревянные детали для её работы, второй Хайди, а третий Арвио. Первым двум она обещала по возможности помогать, а вот со вторым не мешало бы повидаться, чтобы, так сказать, держать связь.       Нора планировала найти все нужные материалы на ночных раскопках, и время было уже подходящее, так что она вернулась домой и, собрав инструменты, сумки и верёвки, оседлав задремавшую уже у ворот Корицу, направилась к свалке.       - О, ты здесь! – отозвалась девушка, притаившаяся в тени здания. Нора остановила шумную Корицу и сползла с неё вниз, слегка припав на колено. Всё же якмель был здоровой скотиной, и что взбираться на него, что слезать было тем ещё испытанием. – Я уже давно жду! Внутри никого нет: Фэй и остальные ушли домой. Теперь всё, что лежит внутри, принадлежит нам.       Венти звучала крайне воодушевлённо, словно разбор в хламе и ломе были для неё то же самое, что раскопки в неизведанных руинах Старого Мира. Нора последовала за ней в приоткрывшуюся с тихим скрипом дверь.       - Ух, посмотри, сколько! – громким шёпотом сказала Венти, обводя широким жестом свалку, полную хлама. – Давай начнём! Я чувствую себя сейчас даже более мотивированной, чем во время обычной работы. А пока копаем, можем поболтать.       Они принялись за дело. Говорила в основном Венти, и Норе практически не пришлось задавать ей вопросы. Девушка поделилась с ней историями людей, с которыми работала, у кого какие мечты, кто с кем как общается и что о ком думает, а также своим мнением о компании, боссе, его семье, тем, как повезло же ей, Венти, найти это место и устроиться сюда, и что все её знакомые наверняка ей завидовали бы, если б знали... В общем, это были обычные рассуждения и сплетни, которые Нора слушала, но не особо внимательно. Чаще всего в них не содержалось никакой полезной информации для неё и её дела.       Прошло часа два, и Нора начинала уже уставать, но намеченные на сегодня кучи мусора в самом дальнем углу свалки почти закончились и, собравшись с силами, она помогла Венти разобрать их до конца.       - Уф, – тяжело выдохнула девушка и опёрлась на рядом стоящую балку. – Гляди-ка! Мы разобрали всё, что хотели!       - Да, – вздохнула Нора и откинула липнущие ко лбу волосы. Она начала собирать свою добычу в рюкзак, но Венти нашла, чем её удивить. Девушка кивнула на свою кучу и сказала:       - Забирай и моё. Они тебе всё равно нужнее, чем мне.       - Х-хорошо, – замявшись, ответила Нора, но не стала интересоваться причиной столь щедрого жеста. Её, если честно, больше волновал вопрос, как бы всё это поместить на спину Корице и довезти до дома. Но тут Венти добила её, сказав, что поможет, и погрузила часть найденного в свой рюкзак, а ещё прикатила местную тележку. Вдвоём они добрались до мастерской Норы и свалили в кучу найденное добро.       - Ну, спасибо за компанию и спокойной ночи! Я довезу её обратно! – и Венти, махнув рукой, укатила в обратном направлении. Нора удивлённо смотрела девушке вслед, совершенно не понимая причин её поступков.       Что заставило Венти предложить ей эту ночную прогулку? Почему она отдала всё добытое своими собственными усилиями Норе, которую совершенно и не знает? С какой стати она сама предложила помочь ей довезти огромную кучу материалов до мастерской, да ещё и откатить тележку обратно на свалку?       Столько вопросов и ни одного ответа.       Нора слишком устала, чтобы пытаться понять подобное поведение. Она успеет об этом подумать, когда выспится. Впрочем, не всё ли равно? Дело было схвачено, и при любом повороте событий у Норы был план, как выйти сухой из воды, не очернив своё имя.       Сделав последнее усилие, Нора оседлала едва шевелящуюся Корицу и отогнала на ранчо Купера. Там она как можно тише открыла конюшню, открыла денник якмеля, куда та устремилась с явным облегчением, и сама поспешила домой. Скинув с себя грязную потную одежду, она бросила её рядом со стиральной машинкой и завалилась спать, решив, что сон сейчас для неё куда важнее.

***

      Утром следующего дня Нора некоторое время после пробуждения смотрит в противоположную стену, размышляя. Она уже десять дней в Сэндроке. И, кажется, дела идут неплохо. У неё есть заказ от города, три заказа от Арвио, Амиры и Хайди, количество средств её несколько увеличилось с момента приезда и, возможно, сегодня отличный день, чтобы потратить его на обустройство своего жилища. Стиральная машина и плита это отлично, но стандартный набор мебели в виде шкафа для одежды, стола, стула, прикроватной тумбы и умывальника – это то, что сильно облегчит ей быт.       Встав и приведя себя в порядок, доев пирог и запив его молоком якмеля, Нора пошла проверять сцену. За день на жаре и ночь краска действительно хорошо подсохла, но чего-то не хватало. Было слишком... Монотонно. Однообразно. Прошлая сцена у Оуэна была хоть и старой, но выглядела... Интереснее, что ли? Нора никогда не была сильна в художествах, но ей хотелось, чтобы эта сцена, к которой она приложила усилия, была много лучше предыдущей. Красочнее. Впечатляюще. Поэтому набрав небольшие деревянные части, она обрезала их по форме кактусов и деревьев, и прибила их поверх задника, задавая объём, а после взялась за краску, чтобы раскрасить.       Правда это оказалось сложнее, чем собирать механизмы. Видя перед собой чертёж, Нора всегда знала, в каком порядке, как и что должно встать на свои места. А тут даже имея перед глазами настоящие кусты и кактусы, она умудрялась сделать их совершенно непохожими. В итоге задник сцены выглядел так, словно ребёнок намалевал на нём.       - Проклятье! – рыкнула Нора, бросая кисточку в банку так, что поднялись брызги. – Я всё испортила!       Неожиданно сзади раздался шум и грохот, будто что-то разбилось вдребезги. Нора устало поднялась с колен и посмотрела в ту сторону. Рядом с её забором, почти у самых ворот, она увидела тёмную копну волос Амиры. Девушка, наклонившись, что-то собирала с земли.       - Привет. Что-то случилось? – спросила Нора, выйдя за ворота. На земле рядом с Амирой лежали черепки какого-то глиняного сосуда и целая гора рассыпавшейся сухой глины. Присев рядом. Нора принялась помогать собирать черепки в остатки большого горшка, сгребая туда же смесь светлого песка и тёмной глины.       - Спасибо за помощь, – запыхавшись выдала Амира. – Возможно, просто переусердствовала. Я думала, что смогу перенести всю найденную глину за один раз, но это оказалось сложнее...       - Арвио тебе не помогает? – поинтересовалась Нора.       - В нашей профессиональной деятельности мы... Имеем определённую степень самостоятельности. Для своего бизнеса я уже привыкла полагаться только на себя.       Норе послышалось в этих словах чуть больше усталости и некоторой... Обречённости? Разочарования?       - Хотя время от времени мне приходит мысль в голову попросить кого-то о помощи, – вздохнула Амира и утёрла пот со лба, оставив небольшой тёмный след на коже.       - Тебе нужна глина?       - Да, мои запасы быстро подходят к концу, – призналась Амира. Нора оценивающе посмотрела на девушку, собирающую черепки, потом бросила взгляд на сцену, которая под этим углом выглядела ещё хуже, прикинула в голове и предложила:       - Я могу тебе помочь. Услуга за услугу.       - Я слушаю, – подняла свои фиалковые глаза Амира и серьёзно посмотрела на Нору. Та кивнула в сторону своего «творения».       - Нам завтра нужно ставить сцену, а я, как понимаешь, не самый творческий человек. Будет здорово, если ты спасёшь меня от позора, а я соберу тебе глины столько, сколько смогу, и привезу прямиком к «Керамическим воротам».       Амира задумчиво посмотрела на сцену, о чём-то размышляя.       - Это хорошее предложение, – кивнула она. – Я согласна и могу заняться этим сейчас.       - Отлично! – с облегчением воскликнула Нора. - Тогда я пойду на поиски глины.       Они оставили разбитое рядом с воротами, и Нора, взяв тележку и лопату, отправилась на места. Где ранее видела глину и собирала её для кирпичей, а Амира осталась рядом со сценой, чтобы перекрыть весь тот ужас, что успела намалевать мастер.       На поиски и копку ушло часа полтора, за которые Нора набрала полную тачку глины и, воодушевлённая, прикатила её обратно. Однако Амира ещё сидела у сцены, прислонённой к стене дома, и разрисовывала её. Из-под её руки выходили кактусы, деревья, кусты, камни, скалы, действительно похожие на настоящие. Нора даже видела пару птиц на ветвях и каких-то зверьков, снующих по песку.       - Это выглядит отлично! – оценила она.       - Думаю, мне ещё нужен час, чтобы всё закончить, – отозвалась Амира. По ней было видно, что расписывание сцены приносило ей удовольствие, а запах краски, судя по всему, совсем не беспокоил.       Нора кивнула и удалилась к станку. Там она настругала и подготовила деревянные детали, на которые взяла заказ от Амиры же, а также нашла нужные для Хайди металлические запчасти и Арвио. В итоге она уложилась в час, в очередной раз восхищаясь особенностями Сэндрока – большинство того, что нужно, буквально в готовом виде находится среди гор лома и хлама, нужно только очистить да подточить.       - Принимай работу, – позвала Амира, и Нора, сложив всё в телегу с горкой, пошла любоваться на результат. Сцена выглядела как картина, которую срисовали с натуры очень талантливые руки. Видны были даже тени, отбрасываемые кактусами и деревьями, и блики в глазах сидящих на деревьях птиц.       - Это великолепно! У тебя талант!       - Спасибо, – улыбнулась Амира.       - Что ж, моя очередь, – кивнула Нора и, прихватив рюкзак, сложила туда часть заказа Хайди, детали которого буквально вываливались из тачки. – Я вчера ещё взяла твой заказ на деревянные детали, так что довезём и глину, и их прямо до твоей гончарни.       - Чудесно, – благодарно кивнула Амира.       Сложив в немного освободившуюся тачку черепки разбитого сосуда, они выдвинулись в город. Переполненная тачка то и дело пыталась свернуть в сторону, едва двигаясь по неровной грунтовой дороги, но Нора крепко удерживала её и умело выправляла в нужную сторону.       - Похоже, для тебя привычное дело – таскать тяжести, – заметила Амира.       - Я мастер. Это неотъемлемая часть моей работы, – чуть запыхавшись отозвалась Нора, таща тележку в гору вверх по тоннелю мимо разрушенной сцены, обломки которой так никто и не убрал.       - Может, тебе стоит попробовать себя и в гончарном деле? Это отличный способ самовыражения, – предложила Амира.       - Ха! Ты видела, что я натворила со сценой. Всё такое творческое – явно не мой путь, – усмехнулась Нора. – Я мастер. У меня иной склад ума. Сделать из кучи хлама полезную машину или собрать мебель – это пожалуйста. Я даже покрасить её ровно смогу. Но такие вещи, как искусство, не моё. Любоваться – пожалуйста. Но не прикладывать руку.       Амира на некоторое время замолчала, пока Нора упрямо толкала тачку вверх по склону, дыша тяжело и шумно.       - Ты уже привыкла к жаре? Многие путешественники жалуются на жару в Сэндроке, но поскольку я из Барнарока, то даже не замечаю её.       - Здесь явно... Душно... Мало ветра... Если не считать эти проклятые бури... – выдохнула Нора, опираясь о стену дома, чтобы перевести дыхание.       - Я слышала, что ты пострадала в руинах, когда упал лифт.       Нора легкомысленно отмахнулась от этого.       - Пустяки. Фэнг подлатал меня. Я крепче, чем кажусь.       Они помолчали, пока Нора выравнивла дыхание, прежде чем продолжить путь.       - Прости, я не особо люблю разговоры, – вдруг произнесла Амира. – Мой брат разговорчивый, а я нет.       - У каждого свои сильные и слабые стороны, – улыбнулась Нора. – Ты отлично рисуешь и создаёшь красивые практичные вещи для дома, вроде посуды. Ещё раз спасибо, кстати. А твой брат умеет забалтывать людей, чтобы побудить их купить то, что ему нужно. А я делаю нужные вещи и хорошо разбираюсь в своей работе.       - И нам очень повезло, что ты здесь, – искренне сказала Амира, когда они уже почти подъехали к «Керамическим воротам». – Я вижу, что ты тот, кто вкладывает всё в свою работа. Мейсон под конец, как казалось, даже не старался. Это мне не понравилось.       У гончарни Нора вывалила глину в указанное место, убрала черепки из своей тележки, и она стала в разы легче. Амира забрала деревянные детали для своего заказа и расплатилась с Норой.       - Знаешь, – вдруг сказала она, – если ты готова привозить к моей гончарне два раза в неделю полную тачку глины, то это будет отличное подспорье для меня. Конечно, не бесплатно.       - Это интересное предложение, – сказала Нора. – И я склонна его принять.       - Отлично! И спасибо за отличный разговор. Я рада, что случай помог мне узнать тебя получше, Нора. Увидимся позже.       Попрощавшись с Амирой, Нора спустилась вниз, чтобы передать заказ Хайди, но её строительная компания неожиданно оказалась закрытой. Пожав плечами, девушка направилась на другую сторону улицы, к магазинчику Арвио.       - Привет! – помахал ей рукой Арвио, сверкая белоснежной улыбкой.       - Привет, – улыбнулась ему Нора.       - Моя сестра сказала, что хороший продавец знает, что хочет его покупатель, – сказал он, облокачиваясь на прилавок. – И своим проницательным взглядом способен увидеть, что нужно покупателю ещё до того, как сам об этом узнает.       Нора останавила тачку и заинтересованно опёрлась на перила, выдерживая взгляд Арвио, который словно пытался то ли увидеть её насквозь, то ли просто рассмотреть получше.       - Тебе нужны... Ящики для хранения! – выдал он победоносно.       - Увы, я сама сколотила парочку себе, Оуэну и Фэнгу. Так что мимо, – усмехнулась Нора. Но Арвио выглядел ни капли не расстроенным.       - Ты так усердно работаешь целыми днями! Думаю, ты сможешь отлично выспаться на новой кровати, которая только что прибыла в мой магазин!       - Боюсь, я и сама смогу собрать себе кровать, если она мне понадобится, – ещё шире улыбнулась Нора, продолжая наблюдать за представлением.       - Может, тогда сушёное мясо? Отличный способ перекусить, если упал в руины и не знаешь, когда выберешься оттуда, – не сдавался Арвио.       - Уже все в курсе, как я гляжу? – вздохнула Нора и покачала головой с улыбкой. Арвио пожал плечами:       - Маленький город. Слухи разносятся здесь быстрее ветра.       - Уже заметила, – кивнула Нора. – И нет, ты ни разу не угадал. Я привезла тебе твой заказ, на металлические листы.       - Ооо! – Арвио спешно вышел из-за прилавка. – Великолепно! Но что ещё можно было ожидать от такого чудесного человека, как ты? Вот, возьми за свои усилия.       И он передал Норе плату за заказ.       - Обращайся, – ответила ему та, подмигнув. – Не видел, кстати, куда направилась Хайди?       - Хм, ты просишь у меня ценную информацию? – вновь заинтересованно повернулся к ней Арвио. Норе, если честно, его внимание и заигрывания в какой-то степени были приятны, они напоминали, что она всё так же привлекательна. Но не тогда, когда это мешало работе.       - Да, но, думаю, могу получить её от кого-то другого, менее требовательного, – отзывалась она и сделала вид, что собирается уйти, но Арвио нагнал её фразой:       - Неужели один взгляд – большая цена за крупицу информации?       Нора бросила взгляд на Арвио. Тот широко улыбнулся на это, а потом кивнул ей за спину:       - Хайди только что зашла в свой офис.       - Хитрец, – покачала головой Нора с улыбкой, и направила тачку в сторону строительной компании. Что ж, Арвио своей выгоды не упустит, да и тот ещё ловелас. Или это одна из его стратегий торговца?       - А, Нора! Вижу, ты держишь слово и вновь взяла мой заказ, – встретила её Хайди.       - Нужное тебе было у меня под рукой, – отозвалась та. Архитектор понимающе кивнула и забрала нужные ей детали.       - Очень вовремя. Приятно, что на тебя можно положиться. Может, тебе нужно что-то в мастерской? Построить или обновить?       - Я хотела узнать насчёт земли вокруг неё, – вспомнила Нора, – и том, можно ли её выкупить.       - О, да! Тебе повезло, что я – лучшая подруга Труди, мэра города, и знаю о таких вещах. Да, землю можно выкупить, эта территория принадлежит городу. На неё пока нет планов по застройке. Как и на какую-то другую.       Хайди вдруг тяжело вздохнула.       - Я... Несколько лет училась в Атаре. Когда я вернулась в Сэндрок, то с трудом узнала его... Столько людей уехало...       Нора ощутила горечь в голосе Хайди, которая сквозила в её слова. Видимо, для той, кто родился и вырос в Сэндроке, было больно видеть, как город постепенно погибает. Нора не могла представить, чтобы с Буревеем случилось нечто подобное. Её родной город всегда был шумным, оживлённым, ярким и красочным.       - Это можно исправить, – неуверенно произнесла Нора. Хайди кивнула, вдохнула глубоко и уверенно сказала:       - Да, можем. Вместе мы справимся.       Нора уходила от архитектора со странным осадком внутри. Девушка размышляла про себя: а что бы испытывала она, если бы Буревей, огромный оживлённый город, начал разрушаться под давлением ветров? Если бы не научился использовать их и подчинять стихию? Если бы вместо строений с горящим светом в окнах, оживлённых дорог, бескрайних полей, стай планеров и высоких горных хребтов остались только руины, жалкие останки былой славы, пустое небо, и слепые безжизненные скалы врезались в него словно пальцы гигантского скелета?       Наверно, она бы тоже тосковала и грустила, глядя на это.       Хорошо, что с Буревею такое не грозит.       По дороге к мастерской Нора решила заехать к Ми-Ан, чтобы убедиться, что та успевает к завтрашнему дню доделать свою часть сцены. Девушку она нашла за станком, на котором она крутила из медной проволоки провода.       -Да-да, я всё сделаю! – отозвалась та, даже не оборачиваясь. – Не беспокойся! Завтра всё поставим, как и обещали!       Правда плохо скрываемая паника в её голосе не очень убедили Нору. Однако она пожала плечами и ушла. В конце-концов, это не её проблема. Она сделала всё, что могла, даже часть краски отдала Ми-Ан, чтобы та не тратила время на покупку и покрасила свою часть в нужные цвета. Вмешиваться в чужую работу – это неуважение в первую очередь к другому мастеру. Унижать Ми-Ан не было в планах Норы. Если та не справится, то пусть сама убедится в этом, без чужого вмешательства. Меньше конкуренции. А освободившееся время Нора может потратить на сборку мебели для своей мастерской.       Чем она и занялась. Время было обеденное, и после нехитрого обеда из остатков рыбы Нора принялась за создание мебели для себя. Это заняло всё оставшееся у неё время, но зато к ночи у неё дома стояли шкаф для одежды, в котором осталось ещё много места, стул и стол с водружённой на него посудой от Амиры, прикроватная тумбочка стала пристанищем для будильника, а у входа примостился рукомойник и таз под ним для водных процедур. Правда теперь со всей мебелью, печью для готовки и стиральной машинкой в доме осталось крайне мало места, но появилось ощущение уюта и обжитости. Наверно, немного штор, коврик у двери и, возможно, скатерть помогут украсить помещение и добавить в него краски.       С мыслями о том, что и нитки лишними не будут, Нора улеглась спать. Завтра её ждали установка сцены и поход в ателье к Виви.

***

      Ми-Ан сдержала обещание. Нора увидела её на месте, когда подвозила свою часть сцены, и заметила тёмные круги под глазами девушки, как пи общий не выспавшийся вид, но ничего не сказала.       -А, Нора! Приятно видеть тебя здесь, – и Ми-Ан зевнула широко. – Что ж, приступим.       С раннего утра и до самого обеда они разбирали остатки старой сцены, честно разделяя между собой ещё годившиеся на что-то куски и детали, а после ставили сцену, прибивали её, соединяли части друг с другом. Жители города время от времени проходили мимо и подбадривали мастеров, и это, как ни странно, помогало работать дальше без устали. Нора ощущала воодушевление.       К обеду они наконец установили сцену и отошли назад, чтобы полюбоваться. Ми-Ан даже запитала провода от силового камня, чтобы зажглись лампы и включились громкоговорители и микрофон.       -Та-дааа! – сказала Ми-Ан. - Этот выглядит великолепно!       Нора согласно кивнула. Да, сияние огней, подсветка, подключенный микрофон и возможность транслировать музыку – это большая работа. Неудивительно, что Ми-Ан так устала.       -Знаешь, с тобой очень приятно работать, – вдруг призналась девушка с застенчивой улыбкой. – Жду не дождусь наших новых совместных проектов.       - Я тоже, – покивала Нора. Не то, чтобы она разделяла чувства Ми-Ан, но было глупо не признать, что у той был хороший потенциал и она умела держать слово.       - Думаю, мы закончили здесь! Осталось только сообщить министру об этом. Тебе не будет трудно сделать это? А то я уже немало просрочила своих заказов, что взяла ранее, и мне нужно как можно скорее вернуться к ним.       - Хорошо, – кивнула Нора, и Ми-Ан умчалась к себе, помахав рукой на прощанье.       Девушка направилась в сторону мэрии, но прежде решила заглянуть к Оуэну, чтобы он первый оценил совместный проект. Мужчина нашёлся за стойкой.       - Я слышал, как кипела работа. Нужно передохнуть? – спросил он участливо.       - Мы уже закончили.       - Что? Ну-ка, ну-ка, я должен на это взглянуть, – и Оуэн спешно вышел на улицу. Остановившись напротив сцены, он сияющим взглядом обвёл её, потом неуверенно поднялся наверх по ступенькам, обводя пальцами высохшую краску задника, на котором красовались нарисованные Амирой деревья и животные. Нора следила за ним снизу, с удовольствием наблюдая, как горят глаза Оуэна, как расплываются его губы в широкой улыбке, и как любовно пальцы обводят каждый кактус и деревце, вырезанное и прибитое к заднику для объёма. Светящиеся огни на сцене кажется отражались в глазах самого Оуэна.       - Это... Прекрасно... – выдал он слабым голосом. – Безумно красиво. Великолепно.       - Да, Ми-Ан отлично постаралась над освещением, – отметила Нора. – А у Амиры настоящий талант художника.       - Это она рисовала? – уточниал Оуэн, рассматривая задник сцены.       - Да. У меня... Выходит не очень, – призналась мастер. – Мы с ней договорились натуральным обменом, и она выделила время на это.       - Это так... Мило с её стороны.       Норе послышалось, что в голосе Оуэна проскользнули слёзы.       - Ты что, плачешь?       - Нет-нет, – сказал тот быстро, а спустя время обернулся с довольным лицом и немного водянистой улыбкой. – Я просто так рад. Никогда ещё не видел такой красоты.       - Что ж, это хорошо. Без понятия, что надо делать, если кто-то плачет, – усмехнулась Нора.       - Ты сама не из слезливых? – спросил Оуэн бодрее, спускаясь вниз.       - Шутишь? Я кремень, – рассмеялась Нора. – Однажды сломала руку, но не слезинки не проронила.       - Это как тебя угораздило? – нахмурился Оуэн. Нора замялась.       - Да так, был случай, – отмахнулась она неловко. – Что ж, думаю, мне надо к Матильде, сказать, что дело сделано.       - Может, позже зайдёшь в салун? Угощу тебя за прекрасно проделанную работу и умение договариваться с нужными людьми, – предложил Оуэн.       - Хм, интересное предложение, – улыбнулась Нора. – Приду.       Договорившись об обеде, Нора поспешила в мэрию. Матильда, услышав новости, выглядела крайне довольной:       - Уже восстановили сцену? Ну разве вы не умницы? Это было так быстро, и точно в срок! От всех жителей Сэндрока передаю вам огромную благодарность за ваш труд.       Министр достала из стола мешочек, в котором приятно звенели монеты, и передала его Норе.       - Поскольку Мейсон торопится уехать из города, то устроим прощальную вечеринку завтра утром. Я уверена, что смогу собрать жителей даже в столь короткий срок. Вы ведь не пропустите это, Нора?       - Ни в коем случае, – подтвердила та. Она не сомневалась, что Матильда сумеет организовать всё за оставшееся время, эта женщина действительно обладала нужными качествами для своего поста, и мягкой, но властной рукой умело управляла городом. А ещё, судя по весу, награда стоила всех усилий.       Распрощавшись с министром, Нора направилась к салун, где за сытным и вкусным обедом выслушала Оуэна, который разве что не дифирамбы пел ей, Ми-Ан и Амире.       - Смотря проект Хайди, я даже не мог представить, как он будет выглядеть на самом деле. То, что вышло, просто поражает воображение!       - Ещё немного и ты или устроишь праздник в нашу честь, или назовёшь блюдо в честь каждой из нас, – засмеялась Нора. Ей нравилось общаться с Оэуном. Она ощущала, что он с искренней теплотой относится к ней, и отвечала ему тем же, разве что имея небольшую выгоду от этих взаимоотношений.       - А это мысль, – усмехнулся тот. – Говоришь, уже завтра утром вечеринка прощания с Мейсоном? Нужно будет немало успеть подготовить к ней.       - Нужна помощь? – предложила Нора прежде, чем сама обдумала это.       - Шутишь? После всего того, что вы сделали, последнее, о чём я буду вас просить, это о помощи! – воскликнул Оуэн. – Тебе следует отдохнуть, прогуляться по округе, насладиться жизнью и, может, потратить пару монет для своего удовольствия. Например, в магазинчике Арвио.       - Там нет ничего, что мне интересно, – пожала плечами Нора. Оуэн хитро улыбнулся.       - Неужели? Вы так строите друг другу глазки с самого первого дня.       - Пффф, Оуэн, не смеши меня, – Нора действительно чуть не подавилась молоком от этих слов. – Арвио – обаятельный смазливый малый, но он торгаш от макушки до кончиков ногтей. Он будет флиртовать сколько угодно, если это позволит ему продать лишнюю порцию риса или никому ненужный табурет.       - Значит, просто бизнес?       - Именно. О Свет, ну ты и насмешил меня, – Нора вытерла подбородок от остатков молока.       - Что ж, меня радует, что ты проницательна и разумна, – кивнул серьёзно Оуэн. – Но я не совсем понимаю, что тебя привело в таком случае в Сэндрок. Будем честны, это не самый лучший город для жизни. Я живу в Сэндроке сколько себя помню, и рос прямо здесь, в «Голубой Луне». Можно сказать, мы все выросли вместе. И сейчас...       Оуэн покачал головой, с той же печалью и тоской, что Нора видела у Хайди.       - Это хороший город для старта, – призналась Нора. – Здесь есть возможность показать себя, не тратя силы на споры и препирательства с другими мастерами, на попытки доказать, что ты достоин этого места. В больших городах... Ты ощущаешь себя бараном, который стоит на месте и выкладывается на полную, чтобы просто не уступить дорогу другому, чтобы протолкнуться вперёд в этой отаре. Время идёт, а ты... Остаёшься там, где начал. Или того хуже – тебя отбрасывает назад.       Нора замолчала, глядя в сторону с мрачным выражением лица.       - Вот как. Ты выбрала Сэндрок, чтобы встать на ноги и пойти вперёд дальше? – спросил Оуэн.       Нора пожала плечами, хотя следовало бы кивнуть. Потому что это было так.       - Что ж, в таком случае нам повезло, – улыбнулся мужчина. – Может за то время, что ты здесь, действительно получится изменить ситуацию. У меня есть подозрения, что ты можешь это сделать.       - Посмотрим, – улыбнулась ему Нора.       Плотно поев, Нора направилась к Гильдию, чтобы осмотреть доску заказов и может ещё немного, раз есть время и силы, подзаработать. Благо Ян снова отсутствовал, и Нора с удовольствием и без свидетеле забрала два заказа на стулья и табуреты, которые просила Катори. С владелицей игрового центра она ещё не встречалась и это был неплохой повод для знакомства, а также заработка.       Материала с разобранной сцены как раз хватило, чтобы с минимальными усилиями соорудить запрашиваемое, и уже вечером Нора, кое-как водрузив стулья и табуреты на тачку, покатила её в сторону «Золотого гуся».       Право, это было жалкое зрелище. Игровой центр представлял из себя крохотное здание, едва ли больше лачуги, в которой жила Нора. Рядом располагалась небольшая площадка для игры в «крота», и более ничего. Внутри стояло буквально пара игровых автоматов потрёпанного вида и стол.       Смуглая женщина с тёмными длинными волосами, одетая в белую рубашку и длинную синюю юбку оценивающе взглянула на Нору.       - А, ты новый строитель! Рада встрече. Я Катори.       - Привет. Да, я Нора, – кивнула ей та.       - Я тут пытаюсь превратить Сэндрок в жемчужину пустыни с помощью моего феерического развлекательного центра «Золотой гусь»...       Нора ещё раз покосилась на старые игровые автоматы. Она, конечно, не была заядлым игроком, и предпочитала проводить время либо в работе, либо в небе, но даже её малого опыта хватало, чтобы понять – этим автоматам место в музее.       - Эх, слишком громко звучит, нужна формулировка получше, – прервала сама себя Катори, а после продолжила, ни мало не смутившись: – В любом случае, заглядывай повеселится. Вот тебе немного токенов.       И она пододвигает к Норе небольшую стопку толстых монеток. Только дурак мог бы спутать их с настоящими деньгами. Рассмотрев, Нора понимает, что это местная валюта в этом центре. Что-то такое было и в тех, которые она посещала в Буревее. Разве что выглядело всё там куда более впечатляюще.       - Я привезла тебе мебель, которую ты просила, – Нора кивнула в сторону выхода.       - А, правда? Пойдём посмотрим! – оживилась Катори и встала со своего места. На улице она внимательно осмотрела каждый стул и табурет, проверила на прочность, садясь на них, и лишь после приняла заказ.       - Это хорошая работа, – она протянула Норе деньги. – Я слышала, ты много работаешь с самого приезда. Это мне нравится! Но не забывай и расслабляться, и мой центр – это отличный способ.       - Хорошо, – кивнула Нора и планировала удалиться, но эта женщина явно не собиралась её так просто отпускать.       - Это правда, что ты свалилась с лифта в руины и там сражалась с огромным роботом, а после Ци вынес тебя оттуда на руках и сквозь бурю донёс до клиники Фэнга?       - Нет, – нейтрально и прохладно отозвалась Нора. Эта женщина по какой-то причине не нравилась ей. Может в том, как оценивающе и цепко она осмотрела Нору на входе, словно пытаясь прикинуть, сколько монет в её кошельке? Или тот, как она проверяла её работу, будто прикидывала в голове, сможет ли получить скидку? Расчётливость – это хорошо, но важно не пересекать грань. Даже Арвио с его стремлением впарить что-то покупателям в первую очередь пытался выяснить его нужды. А Катори же будто во всех и всюду пыталась увидеть выгоду для себя лично.       - Жаль, это была крайне романтическая история. Как же всё на самом деле произошло? – продолжала допытываться женщина.       - Ничего интересного и увлекательного, – пожала плечами Нора.       - Может, если я спрошу директора Ци, он расскажет мне больше?       Нора попыталась убраться прочь, но Катори не дала ей этого сделать:       - Ты уже почти две недели тут, и я только сейчас вижу тебя. Какова же твоя история приезда в Сэндрок? Моя, например, о женщине средних лет, которая хочет добиться славы в последние годы, прежде чем состариться.       И, не дождавшись ответа, продолжила:       - Люди думают, что я сошла с ума из-за попыток превратить это место в популярную развлекательную точку, но посмотри вокруг! Недвижимость здесь почти бесплатная! Понимаешь, о чём я?       Нора понимала, но ей это было неинтересно. Она прикидывала, как ей избавится от этой навязчивой компании, и не показаться слишком уж грубой, когда увидела проходящего мимо доктора. Ей пришла в голову гениальная идея.       - Прошу прощения, мне нужно срочно поговорить с доком, – быстро сказала Нора и, схватив свою тачку, нагнала его по дороге. Фэнг даже немного вздрогнул, когда Нора возникла рядом с ним, а ворон недовольно встопорщил перья и закаркал.       - Прости, док, но мне нужно как-то избавиться от этой женщины, у неё просто рот не закрывается, – прошептала она негромко, а после добавила нормальным голосом. – Твой шкаф готов, и я готова завтра поставить его. Надеюсь, место под него свободно?       Фэнг некоторое время постоял на месте, смиряя Нору недоумевающим взглядом, а потом кивнул и продолжил путь. Нора с облегчением пристроилась рядом.       - Надеюсь, там его будет достаточно, – сказал она больше для виду, а потом с облегчением вздохнула, увидев, что Катори удалилась к себе в игровой центр. – Фух. Терпеть не могу болтунов, которые тратят чужое время. Спасибо за помощь.       И не оглядываясь Нора покатила дальше по дороге по направлению в мастерскую. Избавившись наконец от навязчивой Катори и получив деньги за её заказ, девушка с облегчением закончила свой день, поужинала и легла спать, крутя в голове мысль, что нужно завтра поставить шкаф доктору и взять ещё пару заказов, но только НЕ от Катори. Нет, больше никогда.

***

      Всё же звон колокольчиков – это довольно приятно. После завтрака Нора, собрав все детали для шкафа Фэнга, направилась прямиком в клинику и застала там уже проснувшегося доктора. Он, похоже, ранняя пташка, и ждал её, так как место под шкаф расчищено и даже чисто вымыто. Как всегда, не ответив на приветствие, он молча открыл ей дверь и удалился к своему столу, за которым чем-то бренчал, звенел, стучал и шуршал. Ворона нигде не было видно.       Нора охотно погрузилась в тишину клиники и, предпочитая никому не навязываться явно ненужными разговорами, молча собирала шкаф. На это ушло от силы часа полтора, и за всё время Фэнг так и не оторвался от своего стола и даже не оглянулся. Лишь когда Нора сказала «Готово», он подошёл посмотреть. Шкафы стояли друг к другу боками, как два близнеца. Разве что оттенок зелёной краски немного отличался, да вид оригинала был несколько потрёпан.       Доктор молча кивнул, принимая работу, и Нора принялась собирать вещи, когда в клинику через верхнее окно влетел ворон. Он принялся кружить по помещению, выкрикивая:       - Кто это? Фэнг! Кто это? Каррр! Фэнг!       - Новый мастер, – глубоким глухим голосом ответил доктор.       - Новый подопытный! Карр! Фэнг!       На это доктор прокашлялся, но ничего более не ответил. Ворон наконец приземлился на свой насест и, склонив голову, осмотрел вещи Норы.       - Дай птице червячка! Дай! – заголосил он.       - Прости, у меня с собой нет, – ответила Нора с извиняющей улыбкой.       И тут ворон вдруг голосом девушки ответил:       - В следующий раз, хорошо?       Нора опешила, глядя на птицу и вспоминая, что именно это ей сказала в первый свой визит к Фэнгу.       - А ты ничего не забываешь, – рассмеялась она и с восхищением добавила: – Какой же ты умненький!       Отсмеявшись, она встала, поднимая рюкзак, и, обращаясь к птице, сказала:       - Завтра, договорились? Завтра я принесу тебе червячка. Я всегда держу своё слово.       - Хорошо! Хорошо! – захлопал крыльями ворон, и Нора с улыбкой кивнула. Что ж, из него собеседник явно получше, чем из его хозяина.       - До завтра! – попрощалась она с Фэнгом, который даже не обернулся, и направилась к мастерской, надеясь успеть на прощальную вечеринку.       Она увидела ещё из тоннеля, выходящего рядом со сценой, Мейбл, Элси и Ми-Ан и услышала музыку. Подойдя ближе, Нора расслышала:       - Звёзды-звёзды, видя, как твой отец там играет и бренчит, как сумасшедший, я вспоминаю... – протянула Мейбл с ноткой ностальгии, но её перебила недовольная Элси:       -Несправедливо! Вы с папой получаете и делаете всё, что хотите! Когда моя очередь?       - Элси, дорогая, – вздохнула женщина. – Тебе ещё предстоит повзрослеть. Я думаю, когда ты проявишь немного зрелости, как твоя подруга Ми-Ан, возможно, мы сможем немного ослабить вожжи...       -Ми-Ан не взрослее меня! Та подушка-пердушка, которую мы положили на стул папы на днях, была её идеей!       - Только потому, что я проиграла тебе спор! – возмутилась Ми-Ан, обернувшись к подростку.       Нора усмехнулась. О Свет, что за дети?       Поодаль стояли Оуэн, Джастис и какой-то сгорбленный сухощавый старик в огромной шляпе и с длиннющей бородой, которая свисала вдоль его потёртого тёмного пончо.       - Как-то не похоже на вечеринку, – с сожалением сказал Оуэн, а после добавил воодушевлённо: – Впрочем, музыка отличная, давайте повеселимся! О перспективах города можно побеспокоиться потом.       - Да, Оуэн, – протянул старик ломким голосом, – нам незачем беспокоиться о перспективах, потому что у нас нет перспектив, чтобы о них беспокоиться...       - Дедуль! – возмущённо влез Джастис. – Своим настроением ты убиваешь всё веселье! Что за мрачность и уныние? Сэндрок на подъёме, слышишь? Скоро всё пойдёт как по маслу, я искренне верю в это!       - Джастис прав, нам есть на что надеяться, – согласился Оуэн. – Два новых мастера в городе, Труди наверняка близка к успеху... Всё в Сэндроке будет нормально...       Но в голосе мужчины не слышалось той убеждённости, что была у Джастиса. Увидев Нору, Оуэн помахал ей рукой, и она с улыбкой кивнула ему. По дороге к ним её перехватил Арвио и с обаятельной улыбкой сказал:       - Эй, Нора! Тебе не жарко ходить под солнцем? Время уже полдень!       - Я привыкну.       - Представь, как хорошо сейчас рядом с оазисом! Прохлада, влажно, зелень кругом, – мечтательно протянул Арвио, но его взгляд не сходил с Норы.       - Угу, действительно, – отозвалась она, пытаясь понять, что нужно парню.       - Жаль даже там негде укрыться от вездесущего солнца, – вздохнул он так, что Нора могла бы поверить, если бы не знала Арвио.       - Да, очень жаль.       Бросив пару раз жалостливый взгляд и поняв, что это не сработало, Арвио перешёл к делу:       - Думаю, это было бы отличной идеей для всех в городе, если бы там стояли зонты! Как на пляже!       - И ты просишь меня их сделать?       - Разве ты не хотела бы сама полежать около прохлады оазиса, спрятавшись под зонтом?       - Возможно. Но я не любитель лежать, как ты заметил, – подмигнула ему Нора.       - А если я предложу тебе компенсировать заботы?       - Например? – заинтересованно спросила Нора. У Арвио глаза загорелись, когда он понял, что наконец-то смог зацепиться за что-то.       - Например, что скажешь о хорошем подспорье для твоей кухни? Рис, мука, сахар, уксус, соль – стандартный набор для готовки? Всегда пригодится в хозяйстве и долго хранится!       - Действительно, – кивнула Нора. - Если ты готов расстаться с мешком муки и риса, бутылкой уксуса, мешочком соли и сахара, то я вся твоя.       - Очень щедрая сделка! - оценил Арвио. – За то, чтобы отдохнуть в тени на берегу, я готов расстаться со всем названным и даже добавить бутылочку соевого соуса за твои прекрасные, как небо, глаза.       - Тогда я займусь этим в ближайшее время.       Договорившись, она попрощалась с Арвио и дошла до Оуэна и старика. Джастис уже куда-то отошёл от них.       Подслеповатыми глазами из-под кустистых белых бровей старик поглядел на Нору.       - Ах, здравствуй, юная леди. Ты, без сомнений, Нора, новый мастер?       - Верно, – вежливо кивнула Нора.       - Я Морт, и живу здесь, скажем так, довольно давно, – старик тихо засмеялся. – Я смотритель кладбища Сэндрока. Не стесняйся, заходи поделиться ко мне своими размышлениями. У меня много времени и я умею слушать.       - Спасибо, – кивнула Нора. – Я обязательно загляну к вам.       - Спасибо, юная леди. Что ж, думаю, мне пора идти. Солнце уже слишком высоко, а мне ещё нужно проведать моих старых друзей, – и старик, ковыляя и опираясь на трость, медленно побрёл к тоннелю.       - Видел, снова Арвио строил тебе глазки, – негромко сказал Оуэн. Нора сморщила нос.       - Вовсе нет. У него было деловое предложение. Зонты от солнца около оазиса в обмен на крупы и продукты.       - Ха! Вы идеально друг другу подходите, – усмехнулся мужчина. Нора осуждающе взглянула на него и, пока никто не видит, пихнула в бок, но тот только посмеялся.       - Не неси ерунды. Он, конечно, обаятельный, но его смазливость – это далеко не всё, что требуется мне в мужчине. У нас бизнес. И ничего более. Натуральный обмен моего времени и трудозатрат на продукты питания.       - Вот как ты заговорила, – веселясь улыбался Оуэн. – «Трудозатраты», «продукты питания». Где-то тут внутри спрятана жительница большого города.       Мужчина сделал вид, будто пытается разглядеть Нору сверху вниз, будто в попытках найти эту самую жительницу. Девушка смотрела на него с плохо сдерживаемым весельем.       - Ну раз речь зашла о бизнесе, то у меня есть кое-что для тебя, – и мужчина, порывшись в карманах, протянул Норе листок. – Мне бы не помешало пополнить запасы песчаной рыбы в салуне. Обычно я обращаюсь к Элси, но она крайне... Легкомысленна и часто забывает мои просьбы. В тебе я уверен, к тому же знаю, что такая штука не повредит в твоём хозяйстве, иначе зачем тебе мой рецепт?       Нора расправила листок и увидела на нём чертёж клети, которую она видела у Элси у песчаного «пруда».       - Это... Та ловушка для рыбы? И сколько рыбы ты хочешь в обмен?       - С десяток песчаных карпов будет более чем достаточно. Ну и в будущем я буду обращаться к тебе с таким запросом.       - По рукам, – кивнула Нора, и они с Оуэном ударили по рукам.       Видя, что жители не задерживаются около сцены, постепенно разбредаясь, Нора тоже решила направиться по своим делам. В первую очередь, ей нужно было зайти в ателье Виви и взять там кожу для зонта, немного ткани и набор ниток для шитья.       - А, Нора, заходи! – приветствовала её швея. – Надеюсь, тебе нравится наша маленькая община?       - Очень душевно, – честно призналась Нора.       - Приятно слышать. Я знаю, что это непростое место, но рада, что ты видишь в людях здесь хорошее. Мы можем быть грубыми немного внешне, как шерстяная ткань, но умеем согревать и быть мягкими. Я слышала, дела идут хорошо? Ваша с Ми-Ан сцена выглядит отлично.       - Спасибо. Амира помогла раскрасить её.       - Да-да я слышала. У девочки талант, – покивала старушка. – Ты за чем-то зашла?       Нора перечислила Виви, что требуется, и старушка собрала ей на прилавок хорошие куски кожи и набор разноцветных нитей.        – Ты встречалась с Мортом? – спросила женщина, когда Нора расплачивалась с ней. – Он живёт в Сэндроке дольше, чем кто-либо другой, присматривает за кладбищем, за погибшими. Мы все его любим, но у него есть дурная привычка ничего не просить, даже если что-то нужно.       - Да, я познакомилась с ним сегодня. Он приходил к сцене.       - Вот как. Замечательно. Он славный старик, и обычно я приношу ему что-нибудь поесть, чтобы поддержать его и помочь – старые кости уже не те, ему тяжело ходить и заниматься делами по дому. Но в этот раз у меня много шерсти и тканей, которыми нужно заняться. Ты не против помочь старой леди?       - Конечно, – с готовностью отозвалась Нора. Леди Виви ей нравилась. Эта тёплая женщина относилась к ней как к своей внучке, и шарф, который она подарила ещё в первую их встречу, до сих пор согревал шею Норы. Казалось правильным помочь ей, да к тому же старик действительно хоть и выглядел крепким, но передвигался с трудом, и помощь ему точно не повредит. Да и к Норе он отнёсся тоже тепло. И сил и времени это явно займёт немного, но благотворно повлияет на отношения.       - Какая ты замечательная, – с улыбкой и теплом произнесла Виви. – Морт любит рыбу. Если ты сможешь отнести ему какие-то блюда из рыбы, то я буду тебе премного благодарна, да и Морт тоже. Я знаю, хоть ему и не нравится, когда люди начинают суетиться вокруг него, он ценит, когда протягивают руку помощи.       Набрав кожи, ткани и ниток, Нора пошла в сторону мастерской, размышляя, что ей не помешает швейная машинка. Зонты она сделает и так, но вот седельные сумки для Корицы руками ей не сделать.       В мастерской Нора тут же прикинула, что сумеет сделать быстрее – зонт или ловушку. Но в итоге решила начать с зонтов, ведь в таком случае она получит от Арвио продукты, и как раз часть уйдёт на блюда для Морта, а там всё равно нужно идти на рыбалку, и наловить рыбы для Оуэна.       Как оказалось, зонты – это плёвое дело. Нора раньше никогда их не делала, но видела и прекрасно понимала конструкцию, поэтому собрать их из имеющихся у неё деталей и отрезов кожи было занятием быстрым. Уже через пару часов, когда солнце только-только спускалось к горизонту, девушка с тремя сложенными зонтами и тележкой направилась к оазису, чтобы установить их там.       Закопав ножки как можно глубже и сложив зонты, она удовлетворённо вздохнула и направилась к Арвио за наградой. Тот, конечно, не преминул сбегать за свой магазинчик и своими глазами полюбоваться на сделанное.       - Наконец-то я смогу насладиться видом оазиса из тени! – воскликнул он. – Старый Мейсон постоянно был занят чем-то, но ты!       Парень обратил свой сияющий взгляд на Нору.       - Ты просто чудо! Я так рад, что ты здесь!       Мастер улыбнулась и немного смутилась под этим взглядом, полным щенячьего обожания. О Свет, она просто поставила зонты, они даже не лично Арвио принадлежат, но он будто готов облизать Нору с головы до ног, как пёс.       Без вопросов он выдал то, о чём они договорились, и Нора, погрузив продукты на тачку, покатила в сторону мастерской. Солнце только опускалось к горизонту, и у девушки промелькнула мысль взять какой-нибудь заказ, раз уж она проходит мимо Гильдии.       На её ли удачу или по воле случая на доске висел заказ от Элси на, кто бы мог подумать, ловушку для рыбы! Нора с довольной улыбкой забрала его, размышляя, как удачно всё сложилось. Сейчас она проверит наличие всех нужных деталей, завтра соберёт две ловушки, попросит Элси помочь ей с рыбалкой, накопает червей для неё, наловит рыбы, часть отнесёт Оуэну, часть приготовит для Морта, после занесёт ему, а по дороге назад зайдёт к Ци, чтобы попросить о чертеже швейной машинки!       Воодушевлённая таким планом Нора втащила в дом мешки и, убедившись в наличие деталей для двух ловушек, быстро поужинала. Перед сном она решила собрать все мешки с монетами и сосчитать, сколько же она уже накопила за неполные две недели в Сэндроке.       Удивительно, но монет оказалось куда больше, чем прикидывала Нора! Возможно потому, что в последнее время она не тратила их в салуне и старалась выполнять заказы, как появлялось время. По монетке, по заказу у неё вышла сумма, которой вполне должно было хватить, чтобы установить новый забор! А может сперва обновить кабинку туалета на улице? Норе каждый раз с нервозностью ходила туда, боясь провалиться вниз.       Об этом стоит подумать позже. У неё пока и без того достаточно дел. И, убрав все монеты в один мешочек, Нора с улыбкой легла спать.

***

      Следующий день Нора встретила полная энтузиазма. Быстро умывшись и приведя себя в порядок, она на скорую руку приготовила себе завтрак и спешит на улицу, чтобы заняться делами. У неё на душе было удивительно радостно и легко, и девушка впервые ощутила себя так, будто она на своём месте, там, где должна быть. Стоя за верстаком и собирая по схеме рыбную ловушку, она мурлыкала себе под нос нехитрый мотивчик. На работу ушло часа три вместе с плетением верёвок, но зато обе ловушки были готовы уже до полудня. Подхватив рюкзак и кивнув туда лопату и пустую банку, Нора поспешила к ранчо.       - Привет, – помахала рукой Нора Куперу. – Элси дома?       - На пастбище, – кивнул тут в сторону, где паслись якмели.       - Я тогда подожду, когда она закончит, – сказала Нора. – Могу я зайти к Корице?       - Совсем бросила ты её, – покачал головой Купер. – Оно и понятно, эту ленивую скотинку не расшевелить.       - Она славная, – возразила Нора. – Просто не любит тратить силы попусту.       - А то! – кивнул Купер. – Людям есть, чему поучится у якмелей. Они обеспечивают нас ресурсами каждый день и совсем не жалуются!       Нора заглянула в стойло Корицы и увидела, что якмель лежит на своей подстилке и неторопливо жуёт жвачку. Лениво подняв голову, она увидела Нору и, кажется, узнала её, потому что отвернулась в сторону, и не реагировала на своё имя.       - Вредная скотина, – посмеивался Купер. – За просто так ты не заставишь ей встать.       - Ну ничего, сошью седельные сумки, и буду на тебе ездить туда-сюда по городу, – пригрозила Нора.       - Эй, я слышала Нору! – послышалось снаружи и в конюшню залетела Элси. – Привет!       - Привет. Я принесла тебе ловушку. И, если у тебя есть время, с удовольствием сходила бы с тобой на рыбалку, – сказала Нора.       - Конечно! – отозвалась Элси. – Сейчас сбегаю за лопатой и погнали!       - Элси! – протянул недовольно Купер, но подросток уже убежала, не слушая его. Мужчина покачал головой и сказал: – Я мог бы сразиться с любым зверем во всей Юфале, маленьким или большим, но воспитывать дочь-подростка – вот где самое настоящее испытание.       Нора дождалась Элси на крыльце её дома и они направились в сторону «пруда» недалеко от свалки. По дороге подросток указывала девушке места, где можно добыть червей, и они бодро копали и ловили их в банки, забив их в итоге по самые крышки. Около зыбучих песок Элси показала Норе, что рыбу сперва нужно прикормить, раскидав на песке червей, и пока те шевелились, приманивая рыбу, прицелиться и ждать жертву.       Рыбалка в пустыне оказалась интересным делом. Конечно, Нора не сразу научилась точно закидывать ловушку, и больше пугала рыбу, но в итоге она приноровилась, и вот уже первый карп бился о прутья клетки. Дело пошло бодрее, когда рыба разошлась и пыталась на свой страх и риск полакомиться червями, но в итоге попадала то в одну ловушку, то в другую. Нора даже не заметила, как прошло время, и только опустевшие банки дали понять, что пора заканчивать. В рюкзаке у неё дёргалось по меньшей мере дюжина рыб.       - Ты настоящий рыбак, – похвалила её Элси. – Я отлично провела время. На, держи мой улов.       И подросток высыпала свою часть рыбы в рюкзак Норы, набив его до самой горловины песчаными карпами.       - А себе я оставлю только сандакуд, – и она закинула зубастых рыбёшек к себе в клеть. – Если будет ещё желание порыбачить – зови!       И, махнув на прощанье рукой, Элси направилась к ранчо. Нора кое-как взгромоздив на себя шевелящийся мешок, побрела к себе в мастерскую. Там она провела у плиты ещё часа два, потроша рыбу и готовя её. Вышло лучше, чем прошлый раз, к тому же Нора поэкспериментировала с уксусом и соусом. Пообедав, Нора часть приготовленного сложила в небольшой жестяной контейнер для Морта и, взяв с собой его, пустую банку из-под червей, лопату, немного дисков данных и рюкзак, полный ещё живой рыбы, направилась в сторону города. По пути она остановилась в паре мест, где они с Элси копали червей, и накопала немного для ворона. Обещание есть обещание, даже если дано птице.       Первым делом она зашла к Оуэну, чтобы отдать ему его десяток карпов. Увидев их, ещё дёргающихся и пытающих куда-то убежать, мужчину радостно хлопнул в ладоши:       - Ты справилась! И быстро! Не сомневался в тебе.       - Это оказалось веселее, чем я представляла, – улыбнулась Нора.       - Теперь я могу всегда рассчитывать на свежий улов?       - Возможно, – уклончиво ответила девушка, подмигнула и отправилась дальше.       Зайдя к Ци, она застала его на втором этаже, выпивающим что-то ароматное и тёмное из чашки.       - Ах, Нора! – приветствовал он её. – Вижу, ты снова полна энергии. Если бы ты нашла какой-то способ уменьшить потребность во сне, то сказала бы мне, правда?       - Несомненно, – подтвердила Нора.       - Так или иначе, я пытаюсь следовать вашим методам, озвученным ранее, и они не особо помогают мне. Или дело в личной подверженности им?.. Так что ты хотела?       - Чертёж швейной машинки, – и Нора положила рядом с Ци диски данных. Тот, даже не глядя на них, кивнул.       - Завтра устроит? Отлично. А теперь извини, мне нужно срочно заняться расчётами одного уравнения.       Нора оставила учёного и поспешила дальше. Ей хотелось освободиться побыстрее и, может, взять ещё несколько заказов, чтобы пополнить свои постепенно копящиеся средства, а потом потратить их на новый забор и перестройку кабинки туалета... За своими мыслями она чуть было не прошла мимо клиники, но вовремя остановилась и зашла внутрь. Фэнг стоял около нового шкафа и раскладывал в ящички сушёные травы. Целые пучки висели повсюду вокруг него, на столе лежали части каких-то животных или насекомых, даже рога якмеля, а ещё стояли бутылочки и флакончики с разным наполнение. Увидев посетителя, он первым делом выставил руку вперёд, как бы преграждая путь.       -Не беспокойся, я к нему, – и Нора кивнула в сторону ворона. Птица заинтересованно зашевелилась. Достав из рюкзака банку с червями, девушка открыла её и показала. – Вот, смотри, как и обещала. Я держу слово.       Ворон восторженно закаркал и, прыгнув Норе на плечо, с удовольствием склевал всех червей из банки, шумно стуча клювом. После чего потоптался на месте и сказал:        – Хорошая птичка! Ты мне нравишься! Ты красивая!       -Ну хоть ты оценил это, – засмеялась Нора, а потом дёрнула плечом, чтобы согнать ворона – птица была не из лёгких, а острые когти ощущались сквозь футболку очень явственно.       - Это всё время был Икс! Это был он! Сумасшедшая птица! – завопил ворон.       - Всё, слово перед птицей сдержала, – усмехнулась Нора и только хотела закинула рюкзак на плечи, как ворон вспорхнула на него и, наклонив голову, попытался развязать шнуровку. – Эй, хулиган! С тебя на сегодня хватит!       - Икс, хочешь крекер? Хочешь крекер?       - Икс, – отозвался Фэнг предупреждающе. Но ворон не успокоился и продолжил топтаться на горловине рюкзака.       - Я буду овощи, птица. Для тебя сухари. Сухари!       - Икс, оставь, – уже более твёрдо сказал Фэнг.       - Фэнг! Фэнг! – заорал Икс.       - О Свет, да что ты хочешь? – воскликнула Нора, смотря в чёрные блестящие глаза пернатому.       - Чует... Пищу... – ответил вместо него Фэнг.       - Что? Готовую рыбу? Со специями? Он будет её есть?       - Нет, – коротко ответил Фэнг. – Не он.       Нора нахмурилась, пытаясь понять, что за шараду тут затеяли. Её начинало немного раздражать, что ни ворон, ни доктор не могли толком объяснить, что нужно птице от её рюкзака. Фэнг, кажется, понимал, но делиться не собирался.       - Кра! Кар! Может ли эта птица говорить? Почему ты не можешь? – взвился Икс и, сделав пару кругов над Фэнгом, приземлился ему на плечо. Доктор вздохнул.       А до Норы, кажется, дошло. Икс, который требует то, что у неё в рюкзаке, но что он не будет есть. Доктор, тяжко вздыхающий и отделывающийся короткими фразами. Во всей его позе была собранность, отстранённость, и складывалось впечатление, будто он хочет поскорее остаться один. Ему неловко в чьей-то компании, кроме говорящего ворона, но при этом в случае чего Фэнг готов оказать помощь хоть среди ночи и предоставить койку и еду пострадавшим. И выгнать того, как только он поправится.       - Он просит рыбу для тебя? – спросила Нора.       Фэнг промолчал, но явно услышал её.       - Я могу отложить немного тебе.       - Нет.       Икс недовольно зашевелился на плече у Фэнга и, кажется, дёрнул того за волосы клювом. Нора вздохнула.       - Принеси тарелку, док, давай не будем спорить с твоим вороном. Я помню, как ты меня уложил посреди бури на койку и накормил после дня блуждания в руинах. Теперь мой черёд отплатить тебе.       Фэнг долго молчал, потом тоже тяжело вздохнул, задвинул ящик и скрылся на кухне. Спустя время он появился и поставил тарелку на ближайший столик. Нора, открыв контейнер, положила туда одну рыбку и добавила приправленного риса в соусе.       - Вот, так намного лучше. И не надо ни с кем спорить, – приговаривала она, закрывая контейнер. – Теперь ты доволен, хулиган?       - Кра! – отозвался тот и слетел с плеча хозяина, вернувшись к себе на насест.       - Отлично, – кивнула Нора и, беспрепятственно надев наконец рюкзак, вышла из клиники. Было, несомненно, нечто забавное во взаимодействии с вороном и доком, но порой эти ребусы и шарады утомляли, как и упрямство Фэнга.       Кладбище встретило Нору тишиной. Надгробные камни стояли неровными рядами, кое-где занесённые песком. Кладбище было небольшим, и девушка насчитала с десятка три надгробных плит. В дальнем конце, у самой хижины, где, видимо, и жил смотритель, она нашла старика.       - Здравствуйте! Леди Виви просила передать вам рыбы, – обратилась к нему Нора. Тот медленно обернулся и отложил метлу, которой чистил порог.       - Ах, спасибо, Нора. Виви просила отдать это мне? Она слишком добра к моим старым костям, – он покачал головой.       - Я сама приготовила это.       - Что, говоришь? Сама? Разве это не чудесно – видеть результаты своих трудов? Что ж, я ценю твою заботу, Нора. Может, присоединишься ко мне за чашечкой чая?       - С удовольствием, – улыбнулась Нора.       Они зашли в небольшой дом, где девушка положила контейнер на кухонную тумбу, а Морт погрел воды на огне, залил кипяток какие-то травы и ягоды в маленьком видавшем лучшие времена чайничке и поставил на стол две отбитые кое-где по краям глиняные чашки. Там же стояла небольшая тарелка с какой-то пастилой.       - Старость приходит постепенно, но наступает всегда неожиданно, – бормотал Морт, возясь с чаем. – Нужно научиться любить себя, ведь однажды можешь остаться совсем один. Хотя, конечно, лучше выбрать себе отличную компанию.       - Вы скучаете?       - Скучаю ли я по старым друзьям? – старик хрипло рассмеялся. – Я навещаю их почти каждый день.       Нора немного грустно улыбнулась. Печально было видеть такого старика, как Морт, совсем одного, в такой глуши. Она слышала, что Мартл, та, что открыла это место и в чью честь был назван оазис, была его супругой. Как же непросто должно быть Морту каждый день видеть её могилу и могилы своих друзей. Нора просто представить не могла, какой жизненный путь прошёл этот старик от основания города до почти его гибели, живя здесь, на кладбище, в окружении надгробных плит.       - Заходящее солнце поражает всех своей красотой, но после него наступает тьма, – выдал старик, глядя куда-то вдаль. – Будь восходящим солнцем, юная леди, за ним идёт свет.       - Очень глубокомысленно, – улыбнулась Нора, но похоже старик её не услышал. Он разлил чай по чашкам и придвинул к Норе тарелку со сладостями. Оказалось, это была пастила из песчаники, достаточно сладкая и перебивающая вяжущий вкус ягоды.       - Мартл мечтала стать строителем, когда была маленькой, – поведал Морт. – Ей всегда нравилось бросать вызов миру. Когда она вернётся, я обязательно вас познакомлю.       Нора болезненно нахмурилась. Похоже, несмотря на ясность ума, старик иногда путался и думал, что его жена жива. Очень и очень печальное зрелище.       -Нужно сделать всё, что в наших силах, чтобы когда она вернётся, здесь оставалось ещё хоть что-то.       -Обязательно, – кивнула Нора. Морт пригубил чай и улыбнулся.       - Ты, должно быть, много работаешь. Я молюсь, чтобы мне не пришлось так много работать, как тебе, Нора...       От этой фразы, сказанной с улыбкой, что-то неприятно шевельнулось в груди. Наверняка Морт был одним из тех, кто копал могилы для своих друзей и хоронил их. О Свет, как же тяжело ему пришлось. Как же много жизней связано с этим местом, которые здесь же и закончились, и лежат сейчас под каменными плитами. Погибающее место, терзаемое ветрами и заносимое песками. Есть ли вообще шанс?       Нора взглянула в окно, на уходящий луч солнца, и отбросила эти мысли. Что она в самом деле? Похоже, Морт одним своим присутствием умеет внушить окружающим такие печальные и даже мрачные мысли. Она совсем не собиралась оставаться здесь надолго, в Сэндроке, и её, Норы, задача, крайне проста: заработать имя и репутацию, чтобы продолжить дальнейший путь к своей мечте. Ей вовсе необязательно думать о тех, кто лежит в этой земле и никогда больше не покинет этот затухающий город.       - Ха, не думал, что у такой молодой особы, как ты, хватит терпения посидеть с таким стариком вроде меня, стоящим одной ногой в могиле, – усмехнулся вдруг Морт, будто пробудившись. – Сэндрок – город на грани катастрофы. Но когда ты приехала сюда, появился проблеск надежды.       - Почему вы остались здесь? После... Всего? После понимания, что город... Гибнет? – неуверенно спросила Нора.       Морт вздохнул тяжело, как человек, видевший жизнь и прожившей её сполна.       - Когда мы прибыли с Сэндрок, – начал он, – у нас так ярко горели глаза. Я искренне верил, что мы сможем сохранить баланс между развитием и природой и построить здесь хорошую жизнь. Но, увы, мир не подчиняется прихотям смертных.       Морт покачал головой, и его кустистые брови почти полностью закрыли глаза.       - Сэндроку пришлось пройти через многое до сегодняшнего дня. Многие люди боролись за этот город изо всех сил. Но я боюсь, что это может оказаться напрасно...       Старик помолчал некоторое время, отпил чай, поболтал остатки в кружке, пока Нора терпеливо ждала.       - После упадка Сэндрока я был уничтожен. Возможно, мне стоило убедить Мартл покинуть это место. Может быть, мы бы прожили спокойную жизнь где-то в другом Свободном городе. Имело ли значение наше упорство?       Нора не слышала в его голосе сожалений. Лишь вопросы, на которые старик вряд ли получит ответы. Он не жалеет, он прожил свою жизнь так, как прожил, и не волнуется за неё. Но что его беспокоило, так это будущее. Будущее города и людей в нём.       - Если я уйду, – произнёс наконец он, – то усилия ныне похороненных окажутся напрасны. Это не тот мир, который мы хотели увидеть с Мартл... И поэтому я должен остаться.       - Думаете, он наступит? Тот мир? – тихо спросила Нора. Старик посмотрел на неё подслеповатым, но ясным взглядом, и едва заметно пожал плечами.       - Мы с Мартл испытываем нежные чувства к вам, мастерам, – сказал он. – Когда Сэндрок развивался, у нас было много мастеров. Они были трудолюбивыми и смелыми. Построили мост через каньон Шонаш, влагодобывающую ферму и всё остальное, что ты видишь сейчас вокруг... Но за это пришлось заплатить свою цену. Развитие города разрушило природу, изменило климат.       Морт тяжёлым взглядом посмотрел в окно, словно видел нечто иное перед своими глазами, а потом вновь обратился к Норе:       - Надеюсь, вы с Ми-Ан помните, что природа – основа устойчивого развития. Но, возможно, уже поздно для этих слов.       - Может ещё нет, – с надеждой сказала Нора, ощущая грусть за старика и то, что он наблюдает своими глазами, как затухает город, который он строил своими руками. Незавидная участь.       Допив чай, Нора попрощалась, сказав, чтобы Морт обращался к ней, если потребуется какая-то помощь, и побрела в сторону мастерской. Её охватило тоскливое настроение, словно передавшееся от Морта с вместе с травянистым ароматом чая и тяжёлым, ни с чем не сравнимым запахом старости, одиночества и смерти. Всё её воодушевление улетучилось после этого визита, и она иными глазами смотрела на потрёпанные дома с облезшей краской, на песок, гонимый ветром, на покосившиеся ограждения и такие редкие деревья, каждое из которых, словно чудо, радовало глаз среди этой пустоши.       Неужели Сэндрок когда-то был другим? Ярким, шумным, полным жизни городом? И дома в нём были новые, слышался смех из окон, люди сновали туда-сюда вдоль улиц, что-то говорили, здоровались друг с другом. С трудом Нора могла себе представить, что широкая главная улица когда-то была заполнена людьми, спешащими по своим делам.       За своими мрачными мыслями она не заметила, как чуть не столкнулась с леди Виви около её ателье.       - Ты выглядишь бледной, дитя. С тобой всё в порядке? Говорят, смех – лучшее лекарство. Тебе нужно побольше читать смешных газет! Мне они без надобности – у меня есть сын.       - Нет, ничего, – мотнула головой Нора. – Я занесла Морту рыбу, как вы и просили.       - Ах, этот старик забил тебе голову своими рассказами и опечалил тебя? – проницательно спросила Виви и покачала головой. – Не давай печальным мыслям одолеть тебя. Они словно птицы, которым не запретишь пролетать над головой, но не позволяй им вить гнёзда в ней.       Неожиданная мудрая мысль попала точно в цель, и Нора с удивлением посмотрела на женщину, а потом улыбнулась ей.       - Спасибо. Мне стало легче, – искренне сказала она. Виви закивала головой.       - То-то же. Спасибо, что помогла старику. Уверена, Морт тоже оценил твою заботу. Вот, кстати, держи, – Виви наклонилась куда-то в сторону прилавка и достала несколько отрезов хорошей, плотной и тёплой ткани, которую обычно пускают на пальто. – Это мой способ поблагодарить тебя. Держи-держи, отказа не приму.       Нора, которая действительно хотела отказать, была вынуждена взять ткань. Поблагодарив Виви, девушка дальше побрела в мастерскую, ощущая благодарность, смущение, остатки печали и неожиданное тепло внутри. Уже у себя она сбросила ткань на кровать и посмотрела на неё с вопросом:       - Ну и куда же мне тебя девать?       Ткань была приятного светло-зелёного оттенка, плотная на ощупь и очень тёплая. В такой ходить самое то зимой. Но на улице лето. Что ж, пусть полежит в шкафу, до лучших времён.       Уже был вечер, и Нора решила, что ей не помешает на сегодня закончить с делами и просто хорошенько выспаться. Она уже давно знала, что после сна всё плохое настроение и тревожащие мысли обычно улетучиваются. Это как раз был случай, когда сон – отличное лекарство. Поэтому Нора потратила немного времени на наведение порядка в мастерской и в доме и улеглась спать. Мыслями она блуждала где-то далеко от своей кровати, например о том, что не помешает купить холодильник, вроде того, что видела у Морта, что починка забора – это не так важно, как замена туалета на улице, что завтра надо взять заказы, чтобы не сидеть сложа руки.       За всеми этими мыслями Нора провалилась в сон.
По желанию автора, комментировать могут только зарегистрированные пользователи.
Права на все произведения, опубликованные на сайте, принадлежат авторам произведений. Администрация не несет ответственности за содержание работ.