ID работы: 14271323

Свободный полёт

Гет
NC-17
В процессе
7
автор
Пэйринг и персонажи:
Размер:
планируется Макси, написано 392 страницы, 9 частей
Описание:
Примечания:
Публикация на других ресурсах:
Запрещено в любом виде
Поделиться:
Награды от читателей:
7 Нравится 2 Отзывы 1 В сборник Скачать

Осень первого года

Настройки текста
      Объявление о результатах рейтинга за прошедший месяц застали Нору врасплох. Оказалось, Нора вышла на третье место. Второе заняла Ми-Ан, и девушка поджала губы, глядя на довольное лицо соперницы. С одной стороны, ей было досадно, что она отвлекалась на сторонние проекты и не уделяла достаточно внимания заказам и рейтингу. С другой, Нора всегда считала, что важнее результат на длинной дистанции. Может, первое место в месяце она пропустит ещё не раз, но первое место за год точно будет её.       К тому же немаловажно иметь хорошие отношения с жителями города, и Нора работала над этим вполне успешно, а вот Ми-Ан... Тут ей определённо нечем похвастать.       Поэтому Нора убедила себя, что третье место в рейтинге – это только начало. К тому же его можно считать вторым, ведь первое абсолютно незаслуженно занял Ян, который сам же себя туда и поместил. Этот самодовольный индюк раздавал советы, как работать эффективнее, хотя сам спал на своём рабочем месте! Что, впрочем, шло Норе на пользу – она успевала взять несколько заказов без свидетелей, обходя негласное дурацкое правило.       Решив, что уж во второй месяц она покажет себя городу, Нора распинала свою тоску и печаль и с новыми силами вцепилась в работу, в первый же день осени выполнив несколько заказов. Правда и тут нашла коса на камень, и город всколыхнули неожиданные события.       На второй день снаружи послышались шум, визги, крики, чьи-то ругательства, и когда Нора спешно успела одеться и выбежать на улицу, добавились ещё несколько выстрелов, от которых она в испуге пригнула голову. Вылетев на улицу, Нора посмотрела в сторону шума и увидела, что по мосту в сторону каньона Шонаш убегает шайка гиглеров, а Джастис потрясает им вслед пистолетом.       - Что произошло? – спросила у него Нора, подбежав ближе.       - Ты видела это, Нора?! – вместо него завопил Бёрджесс со стороны оазиса. – Эти проклятые гиглеры снова взялись за дело! Посмотри на этот беспорядок! Они мутят нашу воду! Я вообще не знаю, что они имеют против нас!       - Опять? – Нора вновь обернулась к Джастису.       - Не могу поверить, что эти проклятые гиглеры сбежали! – воскликнул тот в раздражении.       - Они накидали мусор в воду! Нужно скорее его убрать, чтобы не пошло никакого заражения! – закричал Бёрджесс. Нора быстро перемахнула через забор и, схватив первое попавшееся ведро, принялась вылавливать мусор у берегов, пока хранитель доставал длинным сачком тот, что плавал дальше. У них ушёл целый час, чтобы убрать беспорядок, который устроили ящеролюды. Нора вся вымокла и измазалась в песке, но общими усилиями оазис был очищен.       - Спасибо, Нора! – поблагодарил её Берджесс. – Твоя помощь очень кстати! Пойдём, я дам тебе немного воды за твои усилия.       Только ближе к полудню Нора вернулась в мастерскую, гружённая двумя канистрами с водой за свою помощь. Там она наконец привела себя в порядок, позавтракала и взяла заказы в Гильдии. Вечером, развозя их по городу, она слышал, что болтают жители о произошедшем. Город гудел, как улей, все были возмущены атакой гиглеров на оазис.       Кто-то пытался разобраться в причинах такой атаки, кого-то произошедшее злило, кому-то наоборот словно и дела не было, а кто-то даже думал о том, чтобы нанести им ответный удар и дать понять, что с людьми шутки плохо. Под вечер голова Норы превратилась в маленькое гнездо шмеле-муравьёв, в котором туда-сюда сновали разные мысли и чужие высказывания.       Конечно, она тоже была возмущена этой атакой. Конечно, не было бы лишним узнать причины такого поведения этих мутантов. И тем более хотелось бы, чтобы подобного не повторилось. Сегодня оазис закидали мусором, а завтра подожгут что-то, а то и сломают! А кому всё это чинить? Мастерам.       Кто ж знал, что эти мысли окажутся пророческими?

***

      Следующим утром, когда Нора ездила по городу, она наткнулась на Матильду, которая обратилась к ней:       - Нора, доброе утро. Как вы? Уже прошёл месяц с вашего приезда. Я слышала, что вы с Ми-Ан объединились и по своему желанию починили некоторые вещи в городе. Я крайне впечатлена! Думаю, выскажусь за всех в городе, сказав, что с нетерпением жду вашего развития и роста в нашем небольшом скромном городке.       - Спасибо, министр. Понемногу осваиваюсь и работаю.       - Хайди передала мне ваш вопрос относительно расширения территории вашей мастерской, и я установила цену. Если вас интересует, то вот план, – она протянула Норе лист, на котором были расчерчены области вокруг мастерской с обозначенными ценами. – Мы будем только рады, если вы заинтересуетесь этим и решите, что вам нужно больше места для вашей работы.       - Спасибо, министр, – улыбнулась Нора вежливо. Цены были вполне приятные, и девушка подозревала, что в мешочке с монетами вполне хватает средств, чтобы выкупить несколько участков вокруг.       - И я недавно вспомнила, что мы так и не познакомили вас с важной частью жизни в Сэндроке – с сельским хозяйством! Если вы будете расширяться, то не помешает посадить несколько деревьев или чего-то подобного! Конечно, если вам это интересно.       - Я из Буревея, министр. Мой отец ботаник, как и моя лучшая подруга. И пусть я ничего не смыслю в растениях, у меня достаточно неплохая база, хоть и против моей воли, – усмехнулась Нора.       - Вот и отлично! Вы ещё не бывали на влагодобывающей ферме? Она находится далеко за городом, по дороге между клиникой и кладбищем. Если у вас возникнут вопросы, вы можете наведаться к Зику туда.       - Обязательно! – улыбнулась Нора.       Разобравшись с работой и отдав всем заказы, Нора решила к вечеру, что действительно будет не лишним наведаться к Зику на ферму. Ей хотя бы будет, что написать в письме отцу и Ние, которым она до сих пор не занялась из-за всей это круговерти с гиглерами и заказами.       Она едва нашла узкую неприметную тропу между камнями, ведущую к виднеющейся вдали ферме. Корица неохотно, но уверенно ступала по камнями, лениво жуя жвачку. Правда чем ближе они оказывались к ферме, тем более нервно якмель шевелила ушами. Нора тоже заподозрила что-то не ладное, увидев в окнах фермы свет. А когда она разглядела, что это отблески огня, то вовсе соскочила на землю и помчалась к дверям. С трудом горячие железные створки поддались ей, но стоило им открыться, как в лицо Норе пахнуло жаром и влагой. Внутри пылало пламя и виднелись пляшущие тени на стенах.       - Пожар! – закричала она во всё горло. – Ферма горит! Пожар!       Но проклятая ферма была далеко, и вряд ли её крик долетел до ближайших строений.       - ПОЖАР! – Нора рванула назад, вскочила на Корицу и изо всех сил пришпорила её в сторону города. Сердце колотилось в груди как бешеное. Лишь бы доехать до города, лишь бы разбудить всех, поднять на ноги!       Но её навыков верховой езды было недостаточно, чтобы удерживаться на несущемся во весь опор якмеле. Напротив тоннеля Корица неожиданно взбрыкнула и Нора выпала из седла, но дело было сделано: из окон выглядывали перепуганные жители, услышавшие шум.       - Пожар! Ферма горит! – снова заорала Нора, вскакивая на ноги. Сердце уже колотилось в горле. Ею овладел какой-то невероятный страх. Никогда раньше девушка не была в подобных стрессовых ситуациях. От мысли, что единственная ферма на весь город охвачена огнём, Нора приходила в ужас. Последствия катастрофы в случае уничтожения фермы и урожая легко вырисовывались у неё в голове.       И, судя по всему, у остальных тоже. Люди выбегали из дома, хватали первые попавшиеся под руку вёдра, канистры, наполняли их близлежащим песком и бежали к ферме. Нора схватила кем-то протянутое ведро и побежала со всеми. Она едва осознавала, что собирается, как и все, броситься внутрь горящей фермы, чтобы предотвратить катастрофу.       Но буквально минуту спустя из фермы послышались крики. С другого конца города прискакал Джастис и увидел выбегающих наружу людей, а за ними из дверей фермы высыпались гиглеры. Их было от силы дюжина, но двигались они быстро, гибко виляя всем хвостатым телом и пугая нечеловеческим шипением. Раздались выстрелы. Нора упала на землю и поползла к какому-то камню, чтобы спрятаться от неразберихи. Шум, гам, крики, шипение, выстрелы – всё смешалось, и Нора сидела, прикрыв уши руками и дрожала. Сердца у неё словно уже не билось и остался только ужас-ужас-ужас...       Рядом кто-то упал. Нора взвизгнула, отпрянула в сторону и разглядела в темноте, что это одна из ящериц. Она ещё была жива и, завидев девушку, оскалила полный мелких зубов рот и рванула к ней. Нора заорала и попыталась ногами отбиться от твари, но ящерица навалилась сверху и вцепилась в руку, которой девушка отчаянно пыталась отмахнуться. Боль пронзила запястье и Нора отчаянно завизжала. Казалось, что ящерица вот-вот её сожрёт, хотя та вряд ли была способна на это, но от ужаса Нора едва соображала.       Оглушающе бахнуло рядом, и Норе показалось, что у неё заложило уши. Кто-то твёрдо схватил Нору за шиворот и резко вздёрнул, ставя на ноги.       - Нора, в порядке?       Это был Джастис, и он отодвинул девушку к себе за спину, оглядываясь вокруг с пистолетом в руках.       - Дд...да, – еле шевеля губами ответила та. Вокруг сновали люди, несли вёдра с песком в сторону фермы, валялись длинные хвостатые тела ящериц. Нора с ужасом разобрала, что они ОДЕТЫ и ВООРУЖЕНЫ. Недалеко был Унсур и пинками переворачивал трупы ящериц, каждой стреляя в лоб.       - Проклятые мутанты подожгли ферму! – прошипел шериф. – Повезло, что Зик их заметил и завалил дверь, сгорела только мебель. Да и сам он надышался газа.       - Кккак... Они... – пыталась вымолвить Нора.       - Через крышу, – пояснил Джастис. – Вёрткие гады, но недостаточно для такого парня, как я.       Убедившись, что противники все мертвы, Унсур и Джастис присоединились к остальным, кто тушит горящую внутри ферму мебель. Нора бездумно опустилась на ближайший камень и глядела перед собой, пытаясь осознать случившееся. Она впервые оказалась в бою, зацепила буквально краешек схватки, но это так сильно потрясло её, что мысли, словно ленивые неповоротливые рыбы едва-едва проплывали в её голове.       Ящерицы одеты. Они разумны. Вооружены. Скооперировали свои действия. Нападение на оазис было отвлечением. Им нужна ферма? Нет, они пытаются выжить людей. Они пытались уничтожить воду и еду, чтобы люди уехали. Зачем?       - Нора!       Девушка вздрогнула и подняла глаза. Рядом с ней стоял Джастис и с беспокойством смотрел на неё.       - Ты ранена! Проклятье, быстро вставай, надо отвести тебя к Фэнгу.       Нора поднялась на ноги и послушно пошла за мужчиной.       Мгновение, и вот она уже в клинике на стуле, а Фэнг что-то лил ей на кисть. Боль вспыхнула в мозгу, но будто запоздало, и Нора лишь зашипела, едва отдёргивая руку. Кажется, она её плохо чувствовала. Доктор снял защитные наручи и внимательно осмотрел рану. Клыки твари вошли в плоть не на полную длину, им помешала защита, которую Нора обычно надевала перед работой на станках. Если бы не она, то ящерица могла оттяпать ей кисть. Но и без того на коже виднелись глубокие следы от зубов, из которых обильно лилась кровь. Фэнг, и снова чем-то полил рану, обработал её. Нора будто со стороны следила за манипуляциями со своей рукой, едва ощущая что-то.       - Я... Не чувствую... Руку, – выдавила она.       - Док, это нормально? – отозвался Джастис откуда-то сбоку.       - Шок, – коротко ответил тот.       - Ладно, оставляю её на вас, нужно ещё порядок навести и проверить периметр города.       Хлопнула дверь. Звон колокольчиков. Кто-то надсадно кашлял грубым низким голосом. Зик, точно. Он надышался, Джастис говорил это. Фэнг перевязал Норе кисть плотно, ленты бинта скрыли под собой кожу и рану с наложенной на неё мазью. Снова колокольчики, хлопнула дверь.       - Как она? Так и сидит?       Тишина.       - Давай отведу её домой?       Тишина.       - Нора?       Девушка подняла голову, отрывая взгляд от пола. Перед ней стоял Унсур, протягивая руку.       - Пойдём, провожу тебя домой.       Она молча встала, принимая помощь, и пошла за парнем. Свежий воздух, лёгкий ветер, запах костра, деревянные дома... О Свет, как же легко можно уничтожить город, только чиркни спичкой и всё сгорит дотла! Как же легко загубить оазис – только влей туда яд и жители умрут.       - Унсур, – позвала Нора.       - Да?       - Проверьте оазис на яд, – попросила она. Парень молча кивнул.       Он довёл Нору прямиком до дома, даже открыл ей дверь и зажёг свет.       - Ложись спать, мы с Джастисом всё сделаем, – сказал он и ушёл.       Нора медленно легла на кровать, как была в одежде, и долго смотрела в стену перед собой. У голове пусто, даже гулко от этой пустоты. Ни воспоминаний, ни мыслей, ничего.       Нора не знала, сколько прошло времени, когда она наконец отключилась, и этот ужасный день закончился.

***

      Нора проснулась от ужасного стука в дверь и подскочила, как ужаленная. Она подлетела к двери и открыла её, потому что звук снаружи уже почти панический. На пороге оказался Оуэн. Он с облегчением выдохнул, увидев девушку.       - О Свет, ты так долго не отвечала, что я начал бояться... Ты в порядке?       - Понятие не имею, – прохрипела Нора и сглотнула пересохшим горлом.       - Уже обед, а ты... Впрочем, после вчерашнего не удивительно.       Воспоминания накатили на Нору. Вопли, грохот, жар огня, запах крови, выстрелы, боль в руке... Которую она сейчас едва чувствовала. Нора на пробу пошевелила кистью и поняла, что та ужасно опухла и повязки просто сдавливали её.       - Проклятье, мне нужно к Фэнгу, – сказала она.       - Оу, это выглядит дерьмово, – согласился Оуэн. – Тебя проводить?       - Не думаю, что по дороге я превращусь в такую же тварь, как они, но лишним не будет, – усмехнулась Нора.       Они быстро шли по пустынным улицам. Город будто вымер, лишь где-то внутри кузни раздавался мерный стук молота Хьюго да мычали якмели на ранчо. Нора по дороге складывала детали вчерашнего дня в единую картину, и тревога накрывала её.       Что здесь вообще происходит, с этим городом? Почему под боком здесь живут разумные ящерицы, которые умеют пользоваться оружием? Как дошло до того, что эти мутанты организовали нападение, причём в двух местах?       Нора буквально ворвалась в клинику. Фэнг вздрогнул от хлопнувшей двери, Икс панически закаркал.       - С ней что-то не так, – сразу перешла к делу Нора и начачэла сама спешно разматывать бинт. На свет показалась опухшая кисть красно-фиолетового цвета. По толщине она теперь почти с предплечье!       Фэнг взял Нору за кисть, поднёс ближе к горящей лампе на столе, осмотрел раны, оставленные зубами гиглера. Девушка шипела сквозь зубы, ощущая огнём разливающуюся боль под кожей.       - Яд, – выдохнул Фэнг.       - Проклятье! – зарычала Нора и обречённо плюхнулась к стоящий рядом стул, когда доктор отпустил её руку.       - Трупный, – добавил он.       - Что? Трупный? Значит они... Что? Что это вообще значит? – вопрошала Нора на грани паники.       - Спокойнее, – попытался вставить Оуэн, но Нора наставила на него палец и угрожающе прошипела:       - Мне, блять, нужно знать, что это значит!       - Спокойнее, – ещё медленнее произнёс Оуэн, опуская руки и кладя их на плечи Норы. Глаза в глаза, он тихим голосом сказал: – Я знаю, тебе страшно. Но Фэнг знает своё дело. Он всё вылечит. Всё хорошо, Нора, просто дай ему сделать свою работу.       - Я... Эта ящерица... Укусила меня... Ящерица, Оуэн! Они разумны! Они вооружены! Оуэн, это разумные мутанты!       - Я понимаю, понимаю, – негромко повторял тот, присел и медленно приобнял Нору, прижимая её голову к своей груди. Та давила в себе судорожные всхлипы, отчаянно вцепившись целой рукой в одежду мужчины. Больная кисть безвольно лежала на коленях, и её то и дело окатывали волны жара.       Спустя несколько минут рядом раздался кашель. Нора отстранилась от Оуэна и увидела, как Фэнг стял с кружкой какого-то отвара. Покорно она взяла и выпила его, как и протянутые круглые таблетки. После док вновь занялся её рукой, чем-то поливал, обильно мазал и вновь заматывал в бинт. Оуэн всё время сидел рядом, успокаивающе положив руку на одно плечо Норы.       - Ну вот и всё, видишь, – говорил он ей. – Сейчас отведу тебя домой...       Но на это Фэнг покачал головой и указал на кушетку за ширмой.       -Док, ты уверен? Знаешь, дома и стены лечат... – произнёс Оуэн, но Нора перебила его:       - Я не дома.       Вдруг двери клиники вновь распахнулись и внутрь влетели Ми-Ан и Джастис.       - Нора! О Свет, ты здесь! Нам нужна твоя помощь!       - Она ранена, – возмутился Оуэн, вставая.       Следом в клинику зашёл Ци и Зик.       - Вы имеете дурную привычку калечиться, – вставил директор, и Нора посмотрела на него неожиданно почти агрессивно, так что парень даже немного отступил назад.       - Так, тишина! – рявкнул Джастис, а потом обратился к девушке: – Нора, нам необходима твоя помощь. Ферма разрушена, но её можно починить. Директор Ци сделал чертёж, однако необходимы все руки, имеющиеся в городе. Если ферму не восстановить в ближайшее время, растения погибнут и Сэндрок останется без продуктов.       И мужчина протянул Норе бумагу. Взгляд зацепился за конструкцию на ней, и из профессионального любопытства девушка взяла лист. Боль в кисти утихла, и не мешала погрузится в чтение чертежа. Это... Сложное устройство. Объёмное, масштабное, на которое уйдёт уйма ресурсов и в два раза больше времени, а с её травмой во все пять. Но если распределить всё между ней и Ми-Ан... Подключить Хьюго для выплавки некоторые деталей...       - Что это? – ткнула Нора в одну деталь.       - Это конденсатор, – пояснил Ци. – Это слишком сложная для нас технология, мы не можем её повторить, но судя по имеющимся у меня данным, один из образцов должен находиться на территории Разлома.       - Разлома? Тот, который мы закрыли потому, что там бродит куча роботов? – спросил Оуэн почти возмущённо.       - Без него ферма не будет работать, – вздохнул Ци.       - Это необходимая часть, – вставил Зик басом. – Без него нам придётся вернуться к простому сельскому хозяйству, а в условиях пустыни оно совершенно неэффективно и едва способно прокормить жителей города. Если мы не сможем восстановить ферму, считай это конец для Сэндрока.       Повисла тишина.       - Кто пойдёт за конденсатом? – спросила Нора.       - Мы с Унсуром можем спуститься в Разлом, но я, если честно, совершенно не понимаю, что нужно искать. Может ты, Унсур?       - Без понятия, шеф. Эта штука совсем не похожа на камень, бандита или мутанта, – ответил тот, пожав плечами.       - Ми-Ан? Ци?       - Я не создан для полевой работы, – быстро ответил директор, поправляя очки.       Девушка замялась, испуганно хлопая глазами.       - Мы уже распределили работу с Хьюго... – неуверенно промямлила она. – Начали готовить внутреннюю часть механизма...       - Ясно, – выплюнула Нора. – То есть вы ждёте, что я полезу в этот Разлом с Джастисом и Унсуром и буду искать конденсатор?       Все промолчали. Нора с силой сжала зубы. Они что, действительно считают, что она спустится туда?! В эту дыру, набитую роботами?! Она мастер! И она ранена! Её покусали ящерицы-мутанты, которым хватило ума напасть на единственную ферму и разрушить её, лишив жителей продовольствия! Эти твари явно всё и прекрасно понимали, что делают! Без еды жители окажутся в отчаянном положении и буду вынуждены уехать из города, бросить свои дома и искать счастья в другом месте.       Нора посмотрела в окно, на пустынную улицу, по которой ветер гонял перекати-поле. Может, ей просто уехать отсюда? Взять накопленные средства, купить билет до Буревея, добраться до дома? Там она встретит Ма и Па, они помогут найти хорошего врача, что залечит её кисть...       А дальше что? Искать новый загнивающий город и начинать с чистого листа? Или вновь пытаться пробиться сквозь толпы конкурентов, бодаясь с каждым?       Признаться, что просто испугалась и спряталась под маминой юбкой?       Нет, конечно, никто не будет обвинять её в трусости, все поймут и одобрят её решение. Ма так вообще придёт в ужас, если узнает, что творится здесь, в Сэндроке. Это же не город, а какие-то дикие пустоши, полные мутантов и диких зверей!       Прошёл всего месяц. и в то же время целый месяц упорной плодотворной работы. И она готова сдаться? Сдаться потому, что слишком сложно? Потому что слишком страшно? А первым мастерам, кто вышел на поверхность после Эпохи Тьмы, не было страшно? Они не подвергали себя опасности?       Да, Нора может уехать. Но сможет ли она смотреть себе в глаза, зная, что даже не попыталась? Какой она великий мастер, если не бросила вызов этой катастрофе и не обратила её вспять?       Какой ты вообще в жопу мастер, если бежишь от неприятностей и сложностей, поджимая хвост? Оставляешь людей в безвыходной ситуации и спасаешь свою шкуру! Мастера – те, кто подняли цивилизацию из руин Старого Мира. Те, кто помогли людям увидеть Свет и вывели их наружу из Эпохи Тьмы. И те, кто первыми научились пользоваться благами Старого Мира и научили этому других.       Нора здесь только месяц. А остальные? Они живут здесь годами, поколениями, знают, что обречены, но продолжают жить и смотреть, как угасает город. А если фермы не станет, они будут вынуждены уехать. Мысль о том, что Оуэну, семье Купера, семейству Виви придётся сниматься с места, оставлять свои обжитые дома и искать пристанища в других Свободных городах заставляла сердце Норы болеть так, будто это касалось её лично. А старик Морт? Он же не бросит могилу жены и своих друзей. Может, останутся ещё пара упрямых идиотов, вроде Фэнга. Будут копать песок, пытаться вырастить в нём пустынный рис, есть его, давясь колючками, молоть горькую муку и печь горький хлеб из неё. Пара сезонов и они уйдут, каждый в свой срок, но неизбежно покинут это место. Амире и Арвио придётся вернуться в Барнарок. А Труди? Она где-то пропадает в пустыне, как ей сообщить, что Жасмин забрали в другой город? Как самой Жасмин объяснить, что придётся уезжать без её матери?       От этой фермы зависит столько судеб, и столько жизней может пойти не так, если её не починить.       «Мартл не получила от этого места того, чего хотела... Но мы редко получаем то, что хотим, не так ли?»       «Будь восходящим солнцем, юная леди, за ним идёт свет».       «Я живу в Сэндроке сколько себя помню, и рос прямо здесь, в «Голубой Луне». Можно сказать, мы все выросли вместе».       «Пирог нужно есть маленькими кусками».       «Я боюсь подавится, Па», – мысленно обращается Нора к нему. Она злится на то, что все ждут, будто она станет рисковать своим здоровьем и жизнью ради этой проклятой фермы и жалкого городка. Ей стыдно, что она так думает, потому что жители этого городка так тепло приняли её и всегда старались честно отплатить ей за работу и труды. Ей должно быть стыдно, ведь она мастер, а это не просто слово или профессия. Это призвание. Ей страшно, что она может не вернуться, ведь она мастер, не боец, она ранена, отравлена, это совсем другое, чем вывих плеча или перелом руки. Яд убивает.       Как и голод. И если ничего не сделать, он убьёт этот город. Опустошит его и отдаст на растерзание этим ящерицам-мутантам.       - Сколько у нас времени, Зик? – спросила она тихо.       - Дня три, прежде чем погибнут только завязавшиеся плоды. Неделя до того, как зацветут другие. Свежие всходы уже не спасти, их придётся садить заново, - ответил Зик.       - Выходит, неделя?       - Можно и дольше. Но тогда все растения придётся убирать и садить заново, а у нас нет запасов продуктов, чтобы прокормить всех жителей. Придётся закупать в других городах.       - Проклятье, это взвинтит цены до небес, – ругнулся Джастис. – Мало кто сможет себе это позволить.       - Значит неделя, – вздохнула Нора. – Док, ты поил меня снотворным?       Фэнг покачал головой.       - Джастис, Унсур, вы готовы выдвигаться сегодня?       - Один час, и мы у входа, – воодушевлённо ответил шериф.       - Значит через час у Разлома, – кивнула Нора. – Оуэн, у тебя найдётся сушёное мясо? Не хочу застрять там на весь день с омлетами Грейс.       - Я бы не отказался, – улыбнулся Джастис, явно с облегчением поняв, что вопрос решился в положительную сторону.       - Достану, сколько смогу, – кивнул Оуэн.       По дороге в мастерскую Нора думала: а не ошиблась ли она? Не пытается ли сейчас съесть слишком большой кусок? Взять на себя больше, чем сможет унести? Но если уйти, уехать, бросить всё то, что уже вложила она, это будет её личной катастрофой. Её личным поражением. Поражением и как Норы, и как мастера. Назовут ли великим того, кто бросил людей в час нужды и спас свою шкуру?       Нет.       Взяв себя в руки, Нора сменила дома одежду на более плотную и простую, нашла вторую пару защитных наручей, чтобы обезопасить запястья, благо опухоль спала и даже на травмированную руку удалось натянуть защиту. Захватив рюкзак, Нора упаковала в него несколько бутылок воды и свои инструменты.       Выдохнув, она покинула мастерскую и направилась в сторону Разлома, который находился на краю города. Там её уже ждал Оуэн с сумкой.       - Вот, собрал сколько смог. Фэнг ещё дал несколько лекарств, каждое подписал, но я так и не разобрал его почерк.       - Если прижмёт, то разберём, – сказал подошедший Джастис. За ним следовал сосредоточенный Унсур. – Ну что, Нора, готова?       - Готова, - хмуро отозвалась Нора, забирая сумку у Оуэна. – Командуй, шериф.       - Итак, спускаемся тихо, как мышки. Я впереди, за мной Унсур, Нора замыкает. Смотрим во все глаза. Если встречаем агрессивного робота, я и Унсур шпигуем его свинцом, а Нора прячется. Обследуем каждую комнату на наличие этого... Как его...       - Конденсатора, – подсказала Нора.       - Именно. В общем, мы зачищаем комнату, Нора ищет. И так шаг за шагом перероем столько, сколько сможем. Не найдём сегодня – найдём завтра. Но обязательно найдём. Раз Ци сказал, что он там, значит он там. Этот головастый парень не ошибается.       Нора глубоко вздохнула, глядя на запертые створки проёма, за которыми скрывался Разлом. Речь Джастиса неожиданно оказала влияние и на неё, и внутри девушки поселилась надежда, что всё не напрасно и её жизнь в надёжный руках. Два члена Гражданского Корпуса будут охранять её. Что может пойти не так?       Всё. Всё, мать вашу, может пойти не так! Роботы – это фигня, которая не стоила даже внимания. Джастис и Унсур, натасканные на их уничтожение, расправились с ними не вспотев. Но кто мог знать, что дальше их ждут проклятые гиглеры?! Кто мог знать, что эти твари пробрались так близко к городу и сидят в руинах, которые вот, буквально в паре шагов от первых домов!       Хотя учитывая, что они осмелели настолько, чтобы поджечь и разрушить влагодобывающую ферму, стоило, наверно, и догадаться, что эти мутанты слишком уж разошлись.       - Проклятье, они прямо под нашим носом, – прошипел Джастис, пристрелив последнего. Нора по стеночке обошла трупы, пристально вглядываясь, чтобы те не дёрнулись.       - Там кто-то есть, – прошептал Унсур, показывая на соседнюю дверь.       Пока эти двое прислушивались, Нора осматривала комнату, рылась во всех ящиках и шкафах, пытаясь отыскать хоть что-то, похожее на конденсатор. Но, увы, его нигде не было. Ей попалась в руки книга, исписанная внутри от руки, и это заинтересовало Нору – она знала, что в Старом Мире чаще всего печатали, нежели писали от руки.       Книгой был дневник выжившей девочки, которая оказалась в этом здании, судя по всему, после Дня Бедствия, и была вынуждена выживать в нём. Она отыскала группу выживших и присоединилась к ней, живя в каком-то музее, а после перебравшись сюда, в офисное здание, которым ранее был Разлом. Ещё Нору поразила запись о сражении на луне и уничтоженных орбитальных платформах. Конечно, многие знали, что люди Старого Мира совершали космические путешествия, но сама девушка никогда не задумывалась, насколько глобальной была катастрофа, уничтожавшая мир, если сражения шли даже в космосе! С кем они бились? С мутантами? Или сами с собой?       -Там кто-то говорит, – сообщил ей Джастис, когда Нора подошла. – Идём тихо.       И они медленно пошли по коридору. Нора старалась мягко ступать по полу, заваленному мусором и осколками. Чем ближе они подходили к двери, тем явственнее слышались шипящие голоса.       Джастис с Унсуром переглянулись и ворвались внутрь. Раздалась пальба, агрессивное шипение, выкрики членов Гражданского Корпуса, грохот. Нора вжалась в стену, надеясь, что никто не пропустит к ней ни одну тварь, которая вдруг решит свалить этим путём. Но спустя пару минут всё стихло, и Джасти крикнул «Заходи!».       Нора шумно и судорожно дыша заглянула в комнату. Это был большой зал, но для чего он служил когда-то было невозможно понять: вся мебель была вынесена и помещение превратилось в некий склад, в котором было навалены кучи ящиков, контейнеров и прочего добра.       - Похоже, мы нашли схрон гиглеров. Смотри, там вырыли проход, – указал на одну из стен Джастис. – Сможешь его заделать?       Нора осмотрела дыру, огляделась в поисках материалов и кивнула.       - Смогу. Стащите сюда все доски, листы жести и всё, что подойдёт для перекрытия. А я пока поищу конденсатор, может они приволокли его сюда.       Нора остервенело рылась в ящиках и контейнерах, проверяла каждый из них, каждую кучу хлама. Ей попадались под руку действительно хорошие и даже рабочие вещи, которые были важны и порой незаменимы в работе, но в первую очередь её интересовал конденсатор. И наконец в одном углу она отыскала его.       - Нашла! – радостно крикнула она и с облегчением опустилась рядом на ближайший ящик.       - Молодец! – не менее радостно ответил Джастис, а потом предложил: - Давай заколотим поскорее эту дыру, пока через неё не набежало ещё гадов.       Нора приступила к замуровыванию входа. Хорошо, что она догадалась взять с собой инструменты, иначе пришлось бы просто заваливать проход, чтобы позже вернуться. Джастис и Унсур помогали ей и выполняли всё, что она просила, так что ей оставалось только командовать да махать молотком, но с её больной рукой и это было ужасно тяжело.       Закончив работу, они уселись, перекусили вяленным мясом и запили целой бутылкой воды, празднуя победу. После Нора прошлась по схрону и насобирала всё, что влезло к ней в рюкзак и имело большую ценность для мастера. Она распотрошила немало старых устройств, чтобы достать нужное, в том числе пара двигателей, которые были необходимы для запуска механизма фермы.       По ощущениям, они ползали по Разлому часов пять, но в итоге выбрались спустя семь, зато целые и с искомым предметом. Конденсатор тут же отправился на ферму вместе с одним двигателем, а Нора получила второй экземпляр чертежа фермы и список задач, которые закрепили за ней.       Валясь с ног, Нора едва добралась до клиники Фэнга, чтобы он проверил её руку. Док явно не был в восторге от грязной замызганной повязки, а также неодобрительно осмотрел вновь опухшую кисть. Но он молча наложил новую порцию мази, замотал всё бинтами, напоил Нору отваром и вновь предложил место на кушетке.       - Мне нужно работать, док, – отказалась Нора. – Но я каждый день буду приходить на перевязку. Всё равно по пути.       В ответ Фэнг недовольно что-то буркнул и, забрав лекарства, которые так и не пригодились в походе, оставил Нору в покое. И та, доплетясь до мастерской, прямо в одежде вырубилась на кровати.       Следующие дни превратились в череду бесконечных рабочих задач. Нора вставала утром, закидывала в себя спешный завтрак и неслась к верстаку, чтобы собрать новые детали для фермы, а после, загрузив на Корицу, ехала к ферме, где соединяла всё в единый механизм. К вечеру её травмированная кисть вновь опухала, и лишь к утру благодаря лечению Фэнга отёк спадал.       Жители, как ни странно, не впали в панику, что, если честно, ожидала Нора. Они встретили вести о вышедшей из строя ферме мужественно и стоически. Кое-где слышались напряжённые шепотки и разговоры, но общий настрой был крайне серьёзный. Похоже, местным жителям было не впервой преодолевать масштабные катастрофы и лишения, и это закалило их дух. Перед лицом голода они решили объединиться и распределить продукты поровну между всеми, в первую очередь позаботившись о детях. Готовность жителей бороться до последнего и поддержать своего соседа тоже поражали. Неизвестны были сроки ремонта фермы, но Нора, Ми-Ан и Хьюго при поддержке работников Рокки пытались уложиться в озвученную неделю. Однако несмотря на это уже вовсю шла подготовка к длительной голодовке. Все несли «лишние» продукты в мэрию с такой готовностью, что не возникало сомнений – каждый оставил себе ровно столько, сколько должен был для минимального комфортного существования на неделю. Сама Нора тоже отнесла имеющиеся яйца, рыбу, мясо и овощи, прекрасно помня, благодаря кому появились её первые запасы.       Общая атмосфера сплотившегося города очень сильно повышала настрой Норы, и она работала с полной отдачей. Мысли об отъезде больше не посещали её – было некогда. С раннего утра и до поздней ночи она разрывалась между мастерской и фермой, гоняя Корицу туда и обратно. Умная скотина после пожара вернулась в свой загон и сейчас не очень охотно возила на себе Нору к «страшному» месту, но девушка всегда старалась держать одну-две картофелины, если якмель вконец заупрямится и ляжет на песок. Только они помогали поднять её и довести до фермы. А больше Нора позволить не могла.       Икс тоже страдал. Часто в клинике разносились его вопли:       - Морковку! Я хочу морковку!       И док тихо отвечал:       - Мы будем экономить их.

***

      Они уложились в пять дней. Точнее Нора уложилась в пять. В обед пятого дня она закрепила последнюю деталь, которую взяла на себя, и, взглянув на чертёж, поняла, что дело только за финальной сборкой главного механизма.       - Тебе нужна помощь? – спросила она у Ми-Ан. Та выглянула из нутра конструкции и медленно помотала головой. Под глазами девушки залегли глубокие тени, но Нора наверняка выглядела не лучше.       - Тут только кто-то один поместится. Я справлюсь. Конденсатор уже на месте, сейчас я закрепляю двигатель, потом проверю провода, общее состояние...       - Может, что-то ещё? Мы точно всё собрали? – засомневалась Нора. Она обошла всё по несколько раз кругом, подлезла под все части, проверила их соединения и работоспособность. Ей с трудом верилось, что работа почти завершена.       - Всё в порядке, Нора, – отозвалась Ми-Ан изнутри. Её голос звучал гулко и эхо вторило её словам. – Я справлюсь. Иди поспи. Если что-то пойдёт не так, мы позовём тебя.       - Хорошо, – кивнула Нора. Мысль о сне была почти недостижимой мечтой в эти безумные дни. Приходилось спать в лучшем случае часов пять, а потом снова вставать и включаться в работу. Однако Нора была вынослива и здорова. Если не считать эту проклятую рану, которая несмотря на все ухищрения Фэнга не собиралась заживать. Док повторял про отдых, но Нора отмахивалась от его слов, говоря, что успеет отдохнуть потом, когда работа будет сделана и тёмные тучи разойдутся над Сэндроком. Рука работала, хоть и ныла, стабильно опухая к вечеру и так же приходя в норму к утру.       Если работа почти закончена, то действительно можно позволить себе несколько часов сна. Нора это заслужила. Она даже не хотела дожидаться окончания ремонта, чтобы посмотреть на запуск механизма. Сон-сон-сон – вот что было у неё в мыслях. Туман в голове уже третий день донимал её и даже холодный чай Ци, который по его словам держал его разум в тонусе, помогал разве что на пару часов.       Нора едва помнила, как добралась до мастерской, не помнила, отвела ли Корицу в загон. Единственное, что отпечаталось в её памяти, это мягкая подушка под головой и облегчение, накрывшее её тело словно одеялом.       Сон-сон-сон. Сознание Норы затянуло в царство сновидений, и она погрузилась в него, как в жаркую ванну. Сколько времени прошло с тех пор, как она принимала ванну? Наверно столько же, сколько с последнего полёта. Это невероятное ощущение, когда тело поднимается в воздух, искусственные крылья ловят воздушные потоки, что уносят тебя выше и выше. Ты птица. Папин птенчик, что научился летать. Наслаждаешься полётом и безграничной свободой. Ты – дитя неба, не меньше. Ловко лавируешь между потоками, умело используешь порывы ветра...       Самое весёлое в этом – падение. Оно начинается внезапно и ощущается как часть приключения. Сколько раз Нора за мгновение до столкновения с землёй или скалой выравнивала свой планер и избегала смерти? Ей было даже смешно вспоминать это. Она не верила, что может умереть. Только не от полёта, не от неба, что вы. Ощущение падения щекотало нервы, заставляло сердце работать на полную, а мозг словно замедлял время, давая возможность решить проблему. И каждый раз Нора успешно решала её.       Но не сейчас. Ощущение падения затянулось. Нору словно затягивало в воздушный смерч и швыряло в стороны. Она пыталась выровнять свой планер, но крылья были сломаны и бесполезный каркас был бессилен сопротивляться ветру. Почему так страшно? Почему кажется, что вот-вот умрёшь? Нору окатывало волнами жара, словно смерч состоял из огня, она пыталась вырваться прочь, но её сильнее и сильнее сжимали беспощадные объятья стихии.       Неужели она погибнет так глупо? Вдали от дома, едва вылетев из родного гнезда. Неужели это её судьба? Она ведь ничего не успела сделать! Она едва-едва попробовала на вкус самостоятельную жизнь. Познала тоску по родному краю, грусть за других, печаль от неизбежности грядущего, ощутила тепло от тех, кого едва знала и кто принял её как свою. Словно ветер, что поднимает планер в небо своим мощным дыханием, поддержка жителей Сэндрока наполняли Нору уверенностью и помогали идти дальше к цели.       Неужели она так глупо погибнет?       Неужели она может умереть?       Ощущение неконтролируемого падения сменилось тряской, будто Нора неслась в поезде, который сошёл с рельс. Её всю трясло, тело пылало от жара, казалось ещё немного и оно расплавится, словно металл в печи. Как такое возможно? Неужели ей суждено умереть вот так? До чего же это глупо, неимоверно глупо. Она ведь просто шла за своей мечтой, она хотела стать великой, хотела называться мастером и гордиться этим...       Какая же она глупая.

***

      Пробуждение было не из приятных. Всё тело болело, словно Нора упала с огромной высоты и разбилась. Так могло случиться однажды, когда у Нии порвался планер, и Нора везла её на своём. Поднялась буря и они едва не разбились о скалу, но вовремя увернулись, однако это перевернуло планер и Нора упала на землю. Тогда она повредила ногу, и Ния всю дорогу помогала ей идти. Ссадин, ушибов и синяков на теле было не сосчитать. Ма едва в обморок не упала, а Па выглядел таким серьёзным и собранным. Норе долго было стыдно за их переживания. И вдвойне, когда она узнала маленький секрет своей семьи.       Жар спал и теперь наоборот бил сильный озноб. Нора попыталась согреться и ощутила, что на ней, кажется, лежат все одеяла мира, так что даже было тяжело двинуться. Или это потому, что тело едва слушалось?       С трудом повернув голову, она попыталась разлепить веки и оглядеться. Было сумрачно, но Нора смогла разглядеть ширму и поняла, что находится в клинике. Кое-как, потратив немало времени, она выбралась из-под вороха одеял, которыми была накрыта, и села на кушетке. Около двери зашуршал и хрипло каркнул ворон.       - Ти... кх-кх... Тише, Иск, – едва произнесла Нора хрипло.       - Фэнг! Фэнг! – не послушался тот и заорал. На втором этаже мгновенно включился свет, раздался шум и на лестнице появился доктор. На нём были обычные штаны и рубашка, и странно было видеть его без извечного потёртого бирюзового пальто и пончо.       Быстро приблизившись к Норе, он первым делом взял её за кисть и нащупал пульс. Девушка ощущала ужасную тяжесть в голове, будто туда свинец залили.       - Жить буду? – прошептала она.       - Да, – кивнул тот уверено.       Нора запоздало вспомнила про кисть и посмотрела на неё. Она была замотана слоем бинтов, но не выглядела опухшей. На пробу пошевелив ей, Нора поняла, что рука хоть и двигается с небольшим трудом и лёгкой болью, но ощущается вполне здоровой.       - Что ж, рука на месте, значит порядок, – улыбнулась Нора. – Хорош был бы мастер с культёй. Ма бы не простила мне подобного.       Фэнг промолчал. Он поправил свои спутанные со сна волосы и направился на кухню. Там зажёг свет, на мгновение ослепив Нору, зажурчала вода. Похоже, доктор решил заварить какой-то новый отвар. Судя по медленно светлеющему пейзажу за окном, было раннее утро. Нора сонно потёрла лицо обеими ладонями, с облегчением вздохнула. Обе руки на месте. Она жива. Почти здорова.       - Ферма работает? – спросила она, надеясь, что док ответит, но вместо него отозвался ворон.       - Работает, работает! – заорал Икс.       - Ещё одна хорошая новость, – вздохнула Нора. – Хоть не зря всё было.       Икс слетел со своего насеста и приземлился на гору одеял. Наклонив голову, он принялся рассматривать Нору.       - Нет у меня червячка, попрошайка, – фыркнула она. – И блестяшек нет.       - Жадина! Жадина!       - Икс, тише, – произнёс Фэнг, входя в комнату с двумя горячими чашками. Одну он протянул Норе. Пахло травянисто и приятно.       - Спасибо, – кивнула она и неспешно принялась пить горячий напиток. Согревающее тепло постепенно разлилось по телу и Нора ощутила почти умиротворение.       Фэнг устроился за своим столом, попивая из своей кружки и что-то записывая на листе бумаги. Нора лениво оглядывалась кругом, пока свет из окна медленно разгонял сумрак в клинике. Круглое помещение, круглая винтовая лестница у одной из стен, два шкафа с ингридиентами и травами в ящичках, шкаф с книгами. Из любопытство Нора встала на ноги и подошла к нему. Все полки были забиты книгами на медицинскую тематику. Ничего удивительного.       Взгляд зацепился за одну и Нора перечитала название на корешке. «История медицинских исследований, запрещённых в свободных городах».       - Знаешь, док. Ты бы это книжку убрал корешком к стене, – сказала Нора. – Я-то девушка свободных и широких взглядов, но у Церкви Света всюду глаза и уши.       Фэнг недоумённо посмотрел на Нору, встал, подошёл к шкафу и понял, на что она указывает. Открыв дверцу, он поступил ровно так, как она ему посоветовала – перевернул книгу корешком к стене.       - Не бойся, от меня никто не узнает, – улыбнулась Нора, пока доктор закрывал шкаф. – У меня у самой дома «запрещённая церковью техника».       Фэнг посмотрел на неё будто с интересом.       - Стиральная машина, – фыркнула Нора. – Кладёшь вещи, кусочек мыла, она стирает, сушит и вуаля - чистая свежая одежда. И воды уходит в разы меньше, чем при стирке руками.       Доктор кивнул почти одобрительно.       - Спасибо, что снова спас меня, – поблагодарила Нора. – По ощущениям, это была та ещё задачка. Как я здесь оказалась?       - Хозяин... Салуна... – выдавил Фэнг.       - Оуэн, – Нора покачала головой. – Так и знала.       Когда девушка допила отвар, Фэнг размотал бинты на её руке. Кожа выглядела почти нормально, лишь кровавые точки на месте ран от зубов да лёгкая припухлость и боль напоминали о ранении. Снова густо смазав кисть, док обновил повязку.       - Не напрягать, – сказал он строго.       - Не буду, – кивнула Нора. – Ферма в порядке, можно и отдохнуть. Сколько времени я провалялась?       - Два! – каркнул ворон.       - Только не говори, что дня! – ужаснулась девушка. – Жуть какая! Такого не было никогда, даже когда я не увернулась от скалы и треснулась о неё! Тогда я... Сколько? Часа два только провалялась. Потом встала и сама долетела до дома.       - Доле...тела? – повторил неуверенно Фэнг.       - Я из Буревея, док, – усмехнулась Нора. – Там все летают на планерах. Неужели не слышал? В воздухе порой народа куда больше, чем на земле. Ну и приключения соответствующие.       Она подняла чёлку и показала шрам, тянущийся вдоль линии роста волос на лбу.       - Знатно тогда приложилась. Благо кровь уже засохла и не заливала глаза. Долетела до больницы, там уже помогли. Ма потом грозилась отнять планер, но Па успокоил её. Мол, хоть с ним, хоть без него я найду, где покалечиться.       Нора вздохнула вдруг тяжко.       - Знала бы я тогда, отчего они так беспокоятся, пожалела бы и не рисковала собой.       И чуть бодрее добавила:       - Ну, во всяком случае в Буревее нет разумных вооружённых ящериц, которые могли бы бегать по округе и поджигать фермы. Проклятые мутанты! Надеюсь, Джастис уже придумал, что с ними сделать, это ни в какие ворота. Если один раз пробрались в город, то ничего не стоит и второй раз повторить это.       Фэнг ничего не ответил.       - Ладно, док. Надеюсь, теперь я здорова и могу идти?       Тот кивнул.       - Тогда не буду досаждать. Скажи только, чем я могу отплатить тебе?       - Моя... Работа, – покачал тот головой. Но прежде, чем Нора возразила, он остановил её жестом и добавил. – Ты... Починила ферму.       - Я чинила её для всех, – поморщилась Нора. – Но я поняла тебя. Ты делал свою работу, я свою. Что ж, пускай будем квиты. Просто потому, что у меня нет сил спорить с тобой.       И Нора покинула клинику. Док спас ей жизнь, а она приложила руку к спасению города. Каждый делал свою работу.

***

      Шла вторая недели осени, и Нора только осознала, что в Сэндроке сменился сезон. Это ощущалось не так явственно, как в Буревее. Ветер теперь был куда более жёстким, перекати-поле стало больше, и что-то подсказывало, что песчаные бури будут происходить чаще.       Мастерская была цела, слава Свету, но машины знатно занесло песком. В комнате Нора обнаружила беспорядок. Видимо Оуэн выдернул её спешно из кровати и тут же понёс в клинику. Нужно будет отблагодарить мужчину. Если бы не он, вряд ли девушка была сейчас жива.       Жива. О Свет, об этом так странно думать. Нора всю жизнь, летая в небе Буревея, была уверена, что неуязвима. Разбиваясь о скалы, падая на землю, попадая в бурю, срываясь с деревьев – всё это воспринималось не более, чем часть приключений, за которые она потом получала нагоняй от Ма и недолгий домашний арест.       И лишь после встречи с гиглерами лицом к лицу Нора убедилась, что смерть ходит рядом. В этом месте она ощущалась как нигде явственно. Опасности, таящиеся в Сэндроке, теперь не казались Норе забавными. Дикая фауна, разумные вооружённые мутанты, песчаные бури, бандиты – это лишь то, о чём ей было известно.       Идея начать путь великого мастера отсюда теперь не казалась замечательной. Да, земля здесь стоит копейки, да, здесь огромная куча работы и очень легко привнести какие-то новинки, сделать себе имя и заработать репутацию, встать на ноги и уже в других Свободных городах не придётся начинать с самого низа, но... Всё это сопряжено с риском для жизни.       Однако Нора справилась. Ферма работает. Кризис миновал. И она жива. Так, может, стоит продолжить? Она уже так много приложила усилий для того, чтобы влиться в местную общину. Сбежать сейчас – крайне глупая затея, которая сведёт на нет всё, что было сделано. Какой она великий мастер, если бежит, поджимая хвост, после первых же трудностей, с которыми, к слову, справилась?       Сообразив себе завтрак из немногих продуктов, что остались, Нора принялась за уборку в доме и во дворе. Это ведь не считается за работу? Так, лёгкая разминка для её руки, не более. Там смести песок, тут подшить дырку, здесь протереть – это же и не работа, считай.       - Нора! – услышала она и оглянулась. К воротам мастерской нёсся Оуэн. – Ты я в порядке!       - Оуэн! Привет, – улыбнулась она ему широко. – Фэнг выпустил меня. Всё в порядке. Спасибо...       Мужчина крепко обнял её, не дав закончить.       - Я стучал, но ты не отвечала. Тогда я зашёл, и увидел... Тебе было очень плохо. Схватил и тут же понёс к Фэнгу, – сказал тот негромко. Нора едва доставала ему до плеча и носом уткнулась в шерстяное пончо мужчины, пахнущее специями и салуном.       - Спасибо, – поблагодарила она. – Похоже, ты спас меня не меньше, чем док.       Оуэн отстранился и смущённо рассмеялся.       - Какой там! Фэнг сделал всю основную работу.       - Как ферма? Икс сказал, она работает.       - Да! – воскликнул Оуэн. – Вы успели вовремя! Уже сняли первый урожай! Конечно, уйдёт немного времени, чтобы подросли новые всходы, но Зик сказал, что кризис миновал.       - Это славно. Значит, всё было не зря, от голода не умрём, – выдохнула Нора. А Оуэн, вспомнив что-то ещё, хлопнул себя по лбу:       - Точно! Давай, хватай тележку, рюкзак и якмеля, поехали в мэрию! Продукты, что собирали, распределили между всеми, и там лежит твоя часть.       - Думаю, можно обойтись без якмеля, не так уж много я принесла, – усмехнулась Нора, но что-то хитрое во взгляде Оуэна насторожило её.       - Пойдём-пойдём, она пригодится. Матильда ещё не знает, что ты поправилась! Все так волновались за тебя!       Неуверенно Нора освободила рюкзак, закинула его в тачку и вместе с Оуэном направилась на ранчо за Корицей. Там первой ей повстречалась Элси. Увидев девушку, подросток громко закричала:       - Нора! Мама! Папа! Нора!       И бросила обнимать мастера.       - Ох! Я тоже рада видеть тебя, Элси, – охнула девушка.       Она увидела, что из дома выбежала Мейбл, а со стороны сарая спешно шёл Купер.       - Нора! Как хорошо, что с тобой всё в порядке, – воскликнула Мейбл. – Всё же в порядке?       - Да-да, док поставил меня на ноги.       - Всё хорошо, что хорошо кончается, – кивнул Купер, приблизившись. – Надеюсь, все усвоили свой урок. Нельзя доверять этим гиглерам и подпускать их близко. Людоящеры – плохие соседи.       - Ферма Зика работает, и я с нетерпением жду нового урожая овощей. Честно сказать, семье уже надоела тушёная брюква каждый вечер.       - Нора и Ми-Ан молодцы. Всего ничего в городе, а уже готовы взять на себя такую ответственность. Приятно знать, что можно рассчитывать на вас, когда дела идут плохо, - вставил Оуэн.       Купер без вопросов отдал Норе Корицу и они с Оуэном направились дальше. По дороге им встречались некоторые жители города, которые, завидев мастера, обязательно останавливались, чтобы сказать ей пару слов.       - Хайди сказала, что теперь будет больше овощей на ужин! Спасибо, Нора! – улыбнулась щербатым ртом Жасмин.       - Это прекрасная работа, Нора! Если Пеблз в будущем станет мастером, как ты, это будет здорово. Ему сложно тянуться за своим отцом, но ты тоже отличный пример для подражания, – сказала Кристал.       - Я вообще удивлён, что что-то такое сложное можно починить, – качал головой Рокки, обнимая жену.       - Приятно знать, что растения восстанавливаются. Это показывает нам устойчивость природы. У неё есть, чем поучиться, – сказала Амира.       - Эй, Нора! Вы справились быстро! У меня явно было предчувствие, иначе почему я не заказал больше продуктов? – подмигнул Арвио.       У здания мэрии они наткнулись на Джастиса и Унсура.       - Привет, Нора! – махнул ей мужчина рукой. – Мы изменили маршрут патрулей и теперь они захватывают территорию фермы. Больше никаких гиглеров в городе!       - Ты отлично справилась, Нора. Думаю, поэтому ты и мастер, – уважительно кивнул Унсур.       Внутри Матильда, завидев Нору, всплеснула руками:       - Как я рада, что ты в порядке! Благодаря вам с Ми-Ан кризис миновал. Все жители города объединились против него, однако без фермы мы бы не продержались долго. Нам так повезло, что есть мастера, которые готовы позаботится о нас!       Она улыбалась так солнечно, что Нора почти ощущала тепло от её улыбки.       - Ты приехала за своей частью продуктов? Вот, я оставила её здесь.       И Матильда провела Нору в отдельную комнату. Там на столе лежало несколько мешков, судя по всему набитых разными овощами, рисом, коробки с яйцами и кучей всего ещё, что девушка точно не относила.       - Министр, вы уверены, что это моё? – спросила Нора с сомнением.       - Жители распределили продовольствия поровну друг между другом. А когда первый урожай Зика попал к нам в дома, некоторые принесли сюда часть, чтобы передать тебе, – пояснила женщина.        – Они... Передали это мне? – повторила Нора удивлённо. – Почему?       - Как часть благодарности за твою работу. О, и пока не забыла.       Женщина положила на стол мешочек, звякнувший монетами.       - Любая работа требует оплаты, верно? – Матильда подмигнула. – Думаю, тебе есть куда потратить эти деньги.       - Спасибо, – прошептала Нора. Министр удалилась, а девушка недоумённо посмотрела на Оуэна: – Скажи, это что? Сон?       - Нет, Нора, – усмехнулся тот. – Это Сэндрок.       - С ума сойти, – покачала головой девушка.       Это Сэндрок.

***

      Лишь к обеду, перевезя все продукты при помощи Оуэна и Корицы, Нора смогла наведаться на ферму. Внутри было приятно влажно и растения имели здоровый ухоженный вид.       - Ого, Нора, привет! – встретилась ей первой Дэн-Би. – Спасибо за твой труд! Влагодобывающая ферма была сильно повреждена. Недавно мы осматривали её с Зиком, всё работает хорошо!       - Спасибо. Ты тоже хорошо постаралась, – ответила ей Нора. – Вы смогли спасти много растений и уже сняли урожай.       - Нора! – выскочила Ми-Ан. – Я рада, что ты в порядке! Я сейчас так много провожу времени, занимаясь сельским хозяйством с Зиком! Вся измазалась в навозе и наверняка ужасно воняю! Но мне так нравится!       - Да... Я рада, – натянуто улыбнулась Нора, стараясь не дышать. От Ми-Ан действительно несло знатно.       - Вы спасли положение, – произнёс Зик, кивая Норе. – Без вас пришлось бы всему городу тяжко.       - Это наша работа, – пожала плечами Нора. – Может, расскажешь мне о своей? У меня отец и подруга ботаники. Мне будет стыдно, если я не напишу им про фермерство в Сэндроке.       - Отчего же нет? Пойдём, всё покажу.       До вечера Нора провела на ферме. Зик подробно ей рассказал и показал особенности сельского хозяйства в пустыне. За счёт отсутствия почвы в пустыне сперва приходилось место посадок застилась соломенной сеткой, чтобы защищать семена от ветра. Огромную роль играли удобрения, без них питательных веществ растению неоткуда было взять. Ну и конечно требовалось немало воды, ведь солома удерживала её хуже, чем обычная земля. За растениями приходилось ухаживать каждый день, порой укрывая их от солнца плёнкой, чтобы создать парниковый эффект, но можно было перестараться и тогда всё сгниёт мгновенно. Зато если регулярно засаживать один и тот же участок, то растения приживались на нём с каждым разом лучше, и почва начинала сохранять в себе питательные вещества и лучше удерживать влагу.       Нора в отличие от Ми-Ан не была в восторге от возни с растениями, ей этого хватало и дома, но она внимательно запомнила все особенности, и даже попросила у Зика руководство. Ние и Па наверняка будет интересна эта техника.       Перед сном этого же дня Нора наконец написала письма родным. Она разумно не стала упоминать, почему сломалась ферма и чего стоило Норе её починить, уделив больше внимания особенностям выращивания растений в Сэндроке, а также тому, сколь сильно продолжает её поражать сплочённость местных людей.       Ние она решила отослать руководство от Зика в качестве запоздавшего подарка к её Дню Рождения. Она надеялась, что это хоть немного загладит её вину.       Утром письма отправились по адресу, а Нора решила от нечего делать повозиться с набором для посадок, что выдал ей Зик, и вырастить сзади дома немного риса. Это было грязно и немного скучно, но Нора надеялась, что её знаний и навыков хватит, чтобы не оплошать и следующим письмом сообщить Па, что она смогла прорастить что-то даже в этой суровой пустыне. Нора знала, что тому будет приятно узнать, что дочь пытается, ведь он всю жизнь хотел разделить с ней страсть к ботанике. Увы, Нора была мастер до мозга костей, но это не мешало ей быть одновременно папиной дочкой.       Терпения Норы хватило буквально до вечера. Полив ещё раз посадки и поняв, что нет ни одного всхода, переделав все немногочисленные дела в доме, она поняла, что ей просто нечем заняться. Ощущения собственной бесполезности нарастало и казалось, что время идёт, а Нора бесцельно сидит и бездельничает. Тогда она провела ревизию остатков материалов в запасе, посчитала накопленные средства и наметила план действий.       Монет хватало на покупку пару ближайших небольших участков земли около мастерской, чтобы перенести подальше машины, а к дому пристроить кухню. Тогда она сможет разместить холодильник и больше не беспокоиться, что продукты испортятся от жары. А ещё, если останутся монеты, можно обновить сортир и сделать его менее ужасным и шатким.       Следующее утро Нора начала с похода в мэрию, чтобы подписать бумаги на выкуп участков, а потом в строительную компанию Хайди. Там она сделала заказ на пристройку к дому, обновление уличного туалета, покупку холодильника, перенос и достройку забора. Работу пообещали выполнить в грядущую неделю. Чтобы не мешаться под ногами рабочих, а также не ощущать собственной бесполезности, Нора всю неделю провела в поисках разных материалов в руинах, а также выполнении заказов. Сперва она старалась действительно не слишком напрягать руку, но та больше не беспокоила ни разу и боль совсем ушла, и Нора вернулась в привычный ритм работы.

***

      Третью неделю осени она встретила в новой кухне, готовя на завтрак блинчики и попивая прохладное молоко якмеля прямиком из новенького холодильника. Просторный двор наводил на мысли, что туда могут поместиться ещё пару переработчиков, что Нора и сделала, ускорив тем самым обработку найденного лома. Ещё теперь не приходилось лавировать между машин, и влезло даже несколько уличных шкафов, в которых она хранила материалы и инструменты. Красота.       За это время пришли письмо от Ма и Нии, явно отправленные до того, как Нора отправила свои.       «Дорогая Нора, так странно проводить День Воспоминаний без тебя. Как твои дела? В этом году мы большую часть фонариков запустили, загадав желания для тебя. Список был очень длинным.       А как в Сэндроке празднуют этот день? Есть какие-то иные традиции? Мне сложно представить этот праздник без полётов на планере.       Менее интересные новости: я проверила, где твои одеяла, и они оказались в Мэйди! Кто-то отпраивл их не тем поездом, и теперь их проверяет таможня Мэйди. Они думают, что дизайн одеял напоминает древние тексты или что-то вроде. Теперь, чтобы вернуть их, мне нужно доказать, что я не пророк, а просто сама придумала этот орнамент! Иначе мне придётся стать следующим Дьяконом. Это лестно, конечно, но я лучше воздержусь от подобного.       Так много проблем с этими одеялами! Но я полна решимости их вернуть. Это уже дело принципа!       Надеюсь, у тебя всё в порядке. Мы с Па скучаем по тебе».       Нора посмеялась над ситуацией с одеялами и написала ответ.       «Привет, Ма и Па. Мне тоже странно было без вас встречать День Воспоминаний. Здесь в Сэндроке во время него вспоминают тех, кто уже ушёл, а ещё готовят их любимую еду (как в Банароке). Мейбл, хозяйка ранчо, приготовила песчаные роллы в память о своём отце, и я принесла немного Джастису и Морту, шерифу и старику с кладбища. А Амира, гончар, каждый год делает новую урну в память о друзьях.       Для меня праздник прошёл тихо. Я много работаю и смогла наконец улучшить мастерскую! Теперь у меня есть небольшая кухня и холодильник. Теперь больше не надо беспокоиться, что еда быстро испортиться на жаре. И я попыталась посадить песчаный рис. Он пока не проклюнулся, но я постараюсь хорошо за ним ухаживать.       Ситуация с одеялами ужасно забавна, но не беспокойся, я дождусь их непременно. Уверена, они доберутся до Сэндрока рано или поздно.       Люблю вас, ваша Нора».       Ния, как всегда, исписала несколько листов.       «Нора, я недавно читала Атара Таймс и увидела там отрывок детективного романа некоего писателя Эрнеста. Со стилем всё в порядке, но история! Я присылаю тебе вырезку из газеты, чтобы ты сама оценила! Не могу поверить, что его романы продаются! Как будто это придумал ребёнок! Сюжет не имеет никакого смысла. Может, со временем они станут лучше, но первое впечатление у меня ужасное. Ты куда интереснее рассказываешь о своей жизни в Сэндроке. Может, начнёшь писать рассказы?       Хотя, честно, в последнее время я не в духе. Орхидея, которую я посадила, как ты помнишь, всё ещё не зацвела! Прошло так много времени, и я не могу понять, почему. Я не хочу спрашивать у директора Ло, потому что планирую разобраться в этом самой. Моя мама называет меня просто упрямой. Но ты ведь так не думаешь? Или тоже считаешь, что я дурочка, потому что не попросила помощи?       Расскажи, как твои дела? Говоришь, ты со многими нашла общий язык? А мне казалось, что жители Сэндрока грубые. Или они действительно такие, но ты умело адаптировалась? Мне любопытно, как ты там уживаешься с ними.       Твоя подруга, Ния».       Над ответом пришлось немного подумать.       «Привет, Ния! Не думаю, что найду время для написания мемуаров. У меня много работы.       Люди здесь... Другие. Если в Буревее ты мало видишь знакомых лиц, то здесь все они тебе соседи и знакомые. Невозможно общаться только с парой из них, все связаны, как... Гроздь винограда, понимаешь? Здесь принято помогать друг другу, и многие на самом деле очень душевные. А ещё всё быстро разносится по округе. Что-то скажешь одному и об этом узнают все. Но у этого есть свои плюсы! Репутация здесь делает за тебя всю работу. И это очень хорошо для моего дела.       Да, здесь порой бывает непросто, но работы много и люди очень дружелюбные. Сэндрок отличное место для старта! Я правильно сделала, выбрав его.       Не беспокойся насчёт орхидеи. Если кто заставит её цвести, так только ты. Или мой Па. Может, он подскажет тебе, что можно сделать.       Твоя подруга Нора».       Посаженный рис проклюнулся, но рос неохотно, пара кустов были безвозвратно утеряны, но оставшиеся три упорно продолжали бороться за жизнь. Нора пыталась им помочь, но она никогда не была способна к ботанике и поэтому решила, что если погибнут все кусты, то она не слишком расстроиться. Ей было на чём сосредоточиться, например на заказах. Ян теперь строго следил, чтобы Нора не брала больше одного заказа, так как был крайне недоволен тем, что починку влагодобывающей фермы они с Ми-Ан сделали в обход Торговой Гильдии и та не получила ни монеты за этот проект.       Впрочем, Нора не расстраивалась, иногда жители теперь обращались к ней лично с каким-то своими просьбами и заказами, когда встречали в городе, и она выполняла их. Запрет Яна и его пристальное внимание никак не помешали ей зарабатывать монеты и пополнять опустевший мешочек.       Вот и сейчас она доставляла одну из посылок Арвио, и к несчастью путь её пролегал к Церкви Света. Единственный, с кем Нора так ни разу и не увиделась за почти два месяца в Сэндроке, был пастор Мигелем. И не то, чтобы для неё это большая потеря, в городе были личности, с которыми она старалась не пересекаться лишний раз, вроде Пэна, Катори или Бёрджесса. Однако рано или поздно она должна была столкнуться и с Мигелем.       Пастор оказался невысоким мужчиной с широким смуглым лицом, тёмными волосами и проницательным взглядом фиолетовых глаз. По тому, как он себя держал, и без формы Церкви Света можно было догадаться, что он имеет к ней отношение.       - Доставка? – обратился он к девушке, увидев коробку. – Позвольте проверить.       Он открыл коробку, заглянул внутрь, чем-то пошуршал, а потом одобрительно кивнул:       - Отлично, никаких проблем. Где подписать?       Нора покачала головой.       - Подпись не нужна? – удивился тот сдержано. – Так беззаботно. Поможете мне донести?       Нора посмотрела на него молчаливо.       - Нет? Впрочем забудьте, что я сказал... Постойте!       Девушка уже было решила, что легко отделалась, но нет. Похоже, пастор узнал её.       - Вы же новый строитель, Нора. Никогда не видел вас на проповедях.       - У меня нет времени на это, – сухо отозвалась Нора.       - Да, я слышал про ваш вклад в ремонт фермы. Вы большая молодец. Я предчувствовал, что с этими ящерами нет возможности сосуществовать мирно. Они уже не стесняются нападать на нас. Но срок их недолог, и в конце этого туннеля будет Свет.       Нора едва подавила в себе желание возвести глаза к небу. О Свет, Матильда была просто образчик прекрасного министра, в ней даже не чувствовалась эта фанатичная приверженность Церкви. С Дэн-Би тоже можно было поговорить спокойно. Но Мигель, видимо, был кумиром для Бёрджесса, потому что иначе откуда он взял привычку через фразу вставлять упоминания Свету?       - Итак, вы приехали в Сэндрок из Буревея, – сменил тему Мигель, не видя энтузиазма на лице Норы. – Это то, что вы ожидали? До того, как я приехал сюда из Мейди, я тоже мечтал о величии. Но ситуация такова, какова есть. Здесь нам просто нужно выжимать воду из песка.       «Величии? Видимо, слова, что я сказала на первом собрании, дошли до его ушей».       - Все мы о чём-то мечтаем, – уклончиво ответила Нора.       - Я вижу, как многое вы делаете для города. Я всегда обращаю внимание, кто и что делает. Церковь ценит выдающихся граждан так же, как и всех остальных.       «Не высовывайся и не выпендривайся, и будет тебе Свет» – вот как можно было понять слова пастора.       - Спасибо, пастор. Мне нужно идти, – отделалась Нора от его навязчивого внимания и постаралась как можно скорее убраться подальше. О Свет, как хорошо, что её дороги с Мигелем нечасто пересекаются. Выдержать эту занудную высокомерную задницу очень и очень непросто.       - О, не могла бы ты сделать мне ещё одолжение? – обратился Арвио, услышав, что посылка доставлена Мигелю. – У меня есть красители для ателье леди Виви, но нет совсем времени дойти до неё.       - Арвио, это буквально через дом, – Нора недовольно посмотрела на парня. Тот состроил расстроенную моську, тяжко вздохнул, посмотрел на коробки прибывших товаров, и Нора смягчилась. Что ж, она нередко закупалась вещами в магазине Арвио, отнести эту посылку не составит труда, но все эти просьбы уже стали приобретать навязчивый характер. – Ладно, давай сюда.       Просиявший Арвио с готовностью сунул Норе посылку.       - Ты просто незаменима!       - Да-да, я великолепна, не давай мне забыть об этом, – отозвалась она не оборачиваясь.       Леди Виви на своей веранде не очень довольно посмотрела на возникшую с коробкой Нору.       - Это что, моя посылка? Но почему ты принесла её? Я сказала этому мальчику, что сама в состоянии прийти за ней, но он и слушать ничего не желал.       Виви выпрямилась в своём кресле-качалке и поманила Нору к себе ближе пальцем:       - Я вижу, он хитрый, этот Арвио, и перекладывает на твои плечи то, что должен делать сам. Не позволяй ему этого делать, дорогуша. У тебя и так, должно быть, хватает своих забот.       - Обещаю, больше никаких доставок, – кивнула Нора, поставив коробку на стол.       Однако увидев, что девушка возвращается к нему, Арвио словно почуял, что она планирует сказать, и огорошил её первый:       - Я так тебе благодарен, Нора! Но сможешь ли ты угадать, что я подготовил для тебя? Для моего личного супергероя я делаю скидку в своём магазине в течение недели, и действует она начиная с этого момента! Круто, да?       - Это... Приятно. Спасибо, – улыбается Нора. Арвио не просто хитрец с хорошо развитой торговой жилкой, у него ещё и чутьё работает как надо.       - Ты действительно крайне добра ко мне. Однако если я не отплачу тем же, какая же слава пойдёт обо мне?       - Ты мне, я тебе, всё верно, – кивнула Нора. Любой труд должен быть оплачен, и совсем необязательно монетами.       Вечером была запланирована встреча у камина, и Нора уже видела, что люди начинают собираться. Собрание касалось гиглеров. Гражданский корпус нашёл повреждения на мосту через каньон Шонаш и следы присутствия гиглеров там. Судя по всему, они пытались разобрать мост, и в связи с этим железнодорожное сообщение с Сэндроком было приостановлено.       - Эти гиглеры вышли из-под контроля! – орал Купер возмущённо. – Они разбирают мост! Пытаются разрушить образ жизни и осушить водопой! Понятно, что их цель мировое господство и конец цивилизации, которую мы знаем!       - Всё это неверно, Купер, – возражал ему Зик басом. – Гиглеры просто пытаются выжить. Они, вероятно, нас боятся больше, чем мы их.       - Тогда почему они напали на ферму?       Тут Зику нечего было ответить.       - Успокойтесь все! – пытался призвать к порядку Бёрджесс ропщущий народ. – Прежде чем делать поспешные выводы, давайте выслушаем факты!       - Позвольте мне, Бёрджесс, – произнесла Матильда, выходя из дверей мэрии.       - О, конечно, – замялся тот и смущённо отступил ко всем с крыльца здания. – Я всё равно уже закончил...       - Люди Сэндрока! – обратилась она громким, но мягким голосом жителям. – Свет дал нам ещё испытание. Сначала это были Логан и его банда, теперь гиглеры. Они и раньше били нас по больным местам, но мы затянули пояса и сплотились перед лицом опасности и катастрофы. Кризис не разобщил, а объединил нас. Но в этот раз мы не будем подставлять другую щёку. Этот мост – наша линия жизни, наша связь с внешним миром! И пока Совет Альянса в Атаре попивает чай, ожидая, что Сэндрок высохнет, мы будем действовать.       Люди положительно загомонили, кивая головами.       - Мы не будем ждать, пока те, кого не волнуют наши проблемы, соберутся и пришлют помощь. Мы сами в состоянии решить эту проблему! Мы посылаем Гражданский Корпус на станцию Гекко, чтобы очистить гнездо гиглеров! Затем, когда тот берег будет очищен, мы отправим строителей укрепить мост! И тогда мы вернём наше водоснабжение в кратчайшие сроки.       Люди активно зааплодировали Матильде, полностью соглашаясь с ней. Нора тоже присоединилась к ним, глядя на воодушевлённые лица жителей. Что ж, Матильда прирождённый оратор, этого нельзя не признать.       - Я уполномочиваю шерифа Джастиса разработать подробный план. Мы будем действовать! Мы защитим наш Сэндрок!       Матильда спустилась вниз и подозвала к себе Джастиса. Люди стали понемногу расходиться, обсуждая услышанное.       - Зачем гиглерам разбирать наш мост? Они что-то планируют? Они... Способны что-то спланировать? – вопрошала Хайди.       - У них есть одежда и вооружение. Они напали на ферму, а до этого отвлекли силы корпуса на оазис. Как думаешь? – в свою очередь спросила её Нора.       - Единственное, что меня утешает в такие времена, это то, что оружие хорошо продаётся. Тебе не помешало бы тоже вооружиться, Нора. Никогда не знаешь, когда придётся снова защищаться.       Девушка вздрогнула всем телом, вспомнив пожар и нападение ящеров, то, как она в одно мгновение ощутила себя беззащитной против вооружённого и зубастого разумного мутанта.       - Боюсь, мои навыки не подходят для этого, – нервно отозвалась она.       - Кто-то должен наказать этих ребят. Вы не увидите такого поведения при правильном воспитании, – осуждающе поцокала языком Виви.       - Ты будешь сражаться с ящерами? – спросила Жасмин у Унсура. – Берегись их хвостов! Если бы я была ящерицей, то била бы хвостом.       А потом задумчиво добавила:       -Я бы хотела иметь хвост.       -Ну не все мутанты плохие парни, – отозвался Унсур. – Я слышал, в Портии есть дружелюбный медведь.       -А я бы могла положить конец всему этому конфликту с гиглерами! – хвастливо заявила Элси. – Мне просто нужно время, чтобы выучить их язык!       - Нет, либо они, либо мы! – продолжал вопить Купер, идя вдоль улицы к своей ферме. – Мы или они, народ! И мы не сдадимся без боя! Мы собираемся добить этих ящериц!       - Ох! – вздыхала Мейбл, следуя за супругом. – Весь этот конфликт с гиглерами действительно взбесил Купера. Я очень надеюсь, что всё будет хорошо.       - Почему бы просто не позволить мне встретиться со всеми гиглерами? – недовольно ворчал Пэн. – Может, я бы наконец устроил себе честный бой! Но увы, старушка Матильда хочет, чтобы я остался в городе и обеспечил безопасность.       - Я всё ещё думаю, что должен быть лучший способ, чем выгнать людоящеров из их нового дома... – покачал головой Зик. – Даже если нам это удастся, они вернутся.       - Ненавижу, когда насилие является единственным ответом, – согласился Оуэн со вздохом.       - Нужно прогнать этих ящериц, если есть хоть малейший шанс, что они вновь побеспокоят нас. Нужно проявить смекалку, верно, милый? – сказала Кристалл, обращаясь к мужу.       - Как думаете, что гиглеры делают со всеми этими кусками, которые они стаскивают с моста? – задумался Рокки. – Они же не пытаются стать конкурентами моим ребятам?       Нора попыталась вытряхнуть из головы этот разноголосый шум. Нет, гиглеров нужно гнать, гнать прочь от города. Они уже показали, что ужиться с ними нет возможности. Нападение на оазис, на ферму, теперь мост... Что дальше? Разбой посреди бела дня? Но если они умеют организовываться, значит у них есть какой-то план? Мотивация? Зачем они пытаются выжить людей из города? Не может же это быть действительно мировое господство, о котором кричал Купер!       - Вот так, да? – нагнала девушку Ми-Ан. – Для нас это тяжёлое начало, верно? Ну, хуже же некуда, так? Уверена, как только проблема с гиглерами будет решена, Сэндрок станет как прежде!       - Ага, – отстранённо отозвалась Нора.       Это не звучало утешительно, учитывая, каким Сэндрок был «прежде».

***

      Новый день, новое письмо в ящике. В этот раз оно было от Джастиса с приглашением встретиться в Гражданском Корпусе с утра для обсуждения плана. Что ж, подъём, умыться, позавтракать и вперёд. Очевидно, Норе сейчас будет не до заказов.       Внутри уже ждали Унсур, Джастис, Ми-Ан и Хайди.       - Нора, привет! Ты вовремя! – помахала дружелюбно Ми-Ан.       - Отлично! Перейдём сразу к делу: нужна ваша помощь в предстоящей операции. Мост абсолютно ненадёжен. Каждый раз, как я хожу по нему, у меня мурашки по коже! Эти гиглеры отрывают куски от моста для... Пич знает для чего. И ситуация лучше не становится. Поэтому Хайди!       - Да?       - Можно ли добраться по старой канатной дороге за нашим офисом до станции Гекко? Так мы могли бы проникнуть туда незамеченными.       - Ты про систему вагонеток на тросах, что осталась ещё с первых дней существования Сэндрока? – нахмурилась женщина, размышляя. – Два троса на месте, но во-первых, нет вагонеток, и во-вторых, двигатель сломан. И это не говоря уже о том, что мы без понятия, что ждёт на той стороне каньона. Плюс надо как-то проверить целостность тросов...       - Ладно, это получилось сложнее, чем я думал... Впрочем, неважно. Мне кажется, первое, что стоит сделать – это вагонетки. Вы же справитесь? – обратился к мастерам Джастис.       - Конечно! – с энтузиазмом отозвалась Ми-Ан, а потом перевела сияющие глаза на Нору. – Верно, Нора? Почему бы не построить по одной вагонетке каждой?       - Это рискованно, но может сработать, – кивнула Хайди. – Переправившись на ту сторону, вы сможете починить двигатель. И тогда задача вполне выполнима. У Ци должен быть чертёж, я схожу к нему.       - Звучит отлично! – одобрил Джастис. – Спасибо, друзья. Дайте мне знать, как закончите. Ненавижу торопить, но без железной дороги мы долго не протянем.       Нора кивнула, соглашаясь. Да, железнодорожный путь был всё равно, что артерия, по которой текла драгоценная вода в Сэндрок. Без поставок вода из оазиса закончилась бы уже через несколько месяцев! Джастис прав, дорогу нужно как можно скорее очистить, избавившись от гиглеров.       Копия чертежа приходит уже в обед, и Нора начинает работать над вагонеткой. Ничего сложного, но это занимает у неё два дня, при этом вместе с помощью от Хьюго. Всё время Нора работает, не покладая рук, но несмотря на это находится в некотором умиротворении. Её задача проста и ясна: сделать вагонетку, переправится на ту сторону, починить двигатель. А после того, как Джастис и Унсур выполнят свою работу, она, Ми-Ан и Хайди займутся приведением моста в порядок. Если всё пойдёт по плану, то дорога будет восстановлена через неделю, к началу зимы.       Каждый занят тем, чем должен, и делает то, что умеет. И Нора чувствует свой вклад в общее дело, отчего явственно ощущает свою значимость в обществе города. Она не забыла, как много работала над восстановлением фермы и чего это могло стоить ей, если бы не Фэнг, но неожиданно ощутила удовлетворение от понимания, что приложила руку к тому, что город продолжил своё существование. Она сделала то, что должна как мастер. Она помогла людям.       Именно это и делают настоящие мастера.       Установку вагонеток провели вечером, поставив их на уцелевшие тросы.       - Отличная работа, народ! – воскликнул Джастис. – Теперь следующий шаг: добраться до обратной стороны, чтобы починить двигатели. Готовы?       Нора с сомнением посмотрела на стремительно темнеющее небо. Разумно ли было отправляться в темноте навстречу неизвестности? Это она и спросила в Джастиса.       - Не беспокойся, я поеду с тобой вместе, – успокоил он её. – Твоя с Ми-Ан задача просто установить двигатель на той стороне и всё. Остальное за нами. Мы очистим это гнездо и вернёмся назад.       Мужчина говорил крайне уверено и у Норы сложилось впечатление, что она, наверно, действительно усложняет задачу в своей голове. У неё есть своя часть работы, и в целом-то поставить двигатель они с Ми-Ан смогут и под светом ламп. Раз всё равно все на месте и материалы готовы, то зачем откладывать?       - Ну ладно, – пожала плечами Нора. Джастис первый вошёл в вагонетку. Та слегка скрипнула под его ногами. Нора последовала за ним и устроилась на сидении.       - Увидимся на той стороне! – помахала им рукой Ми-Ан из своей тележки. С помощью ручного управления Хайди и её рабочие заставили вагонетки подняться и двигаться по тросу на другую сторону каньона.       Нора не смогла подавить в себе любопытства и выглядывает поверх бортов. Конечно, это тебе не полёт на планере, но лучше, чем ничего. Механизм скрипел, сипел, но работал исправно, двигая вагонетки по тросам. Подняв взгляд вверх, Нора увидела зажигающиеся на небе звёзды. Красиво. Как давно она летала между звёздё? Второй месяц подходил к концу, значит месяца три назад. Эх, знала бы она, что здесь такие просторы, то взяла бы планер и попробовала полетать. Перед началом песчаной бури ветер поднимался приличный, может час-другой был бы насладиться полётом...       - Что? – вздрогнула Нора, слыша, как нехорошо скрипнул механизм, а вагонетка резко вдруг просела. Девушка вскочила, всмотрелась в небо, ища в нём тросы, и увидела, что один из них, ближе к концу каньона выглядел истончившимся. – Джастис, мне кажется...       Но она не успела договорить. Они приблизились к этой части и трос с хлёстким звуком лопнул. Нора закричала, ощущая, как пол вагонетки ушёл из-под ног. Страшное ощущение неконтролируемого падения, которое преследовало её в кошмарах с той лихорадки после укуса гиглера, охватило Нору. О нет-нет-нет! Они разобьются! Проклятье, это было глупо, так глупо! Они умрут, тут так высоко!       Но вагонетка ударилась днищем о выступ скалы, перевернулась. Нора налетела на Джастиса, едва успела сгруппироваться, прежде чем кубарем вылететь из вагонетки. Понятия неба и земли перестали существовать. Удар. Джастис рядом глухо застонал. Скольжение вниз, словно катишься с холма. Ещё мягкий удар.       И тишина. Только скрип где-то наверху и едва слышные крики.       -Джастис? – негромко позвала Нора, отплёвывая песок, попавший в рот. Она открыла глаза и увидела, что находится на дне каньона, усыпанного песком. Вагонетка валялась вдалеке кучей хлама, разбитая от падения. Она приняла основной удар на себя. Подняв глаза вверх, Нора увидела выступ, о который вагонетка, ударившись, перевернулась. С трудом поднявшись, она ощупала себя. Что ж, ноги и руки целы. Это радует.       -Джастис? – снова позвала она негромко, едва вставая в полный рост. Сердце колотилось как сумасшедшее, заглушая всё вокруг.       - Жив, – отозвался тот в соседней куче песка и глухо простонал.       - Ноги целы?       - Целы. И руки.       - Вагонетка приняла удар на себя. Мы вовремя вылетели из неё. И песок. О Свет, слава песку!       Джастис хрипло рассмеялся, медленно поднимаясь и отряхиваясь. Пара ссадин, кровоточащая рана на разбитой коленке и порез на лбу – вот и все ранения. У Норы были разодраны оба колена и кровь из носа.       - Мы чудом выжили, – сказала она, запрокидывая голову вверх, чтобы остановить кровь. – Если бы не вагонетка, то хрена лысого бы встали.       - Я бы сказал тебе, что такие выражения не идут леди, но учитывая, через что мы прошли и куда попали, это уже неважно, – усмехнулся Джастис. – Смотри, там вход. Это нижний комплекс станции.       Нора проследила за его пальцем и увидела двери, ведущие внутрь здания. Над ними тускло и мигая светилась уже едва разборчивая из-за разрушений надпись.       - Пойдём туда? Может, попробуем по скалам? – предложила она, но, оглядев каньон, поняла, что другого выхода нет. По склонам без снаряжения они никак не заберутся наверх.       - Смотри, – Джастис указал на песок, и девушка еле-еле различила в темноте на нём следы лап. Лап, которые могли принадлежать только очень большим ящерицам. – Гиглеры используют этот вход.       - Всё ещё считаешь его хорошим вариантом? Может, поищем окно или рухнувшую секцию?       - Разумно. Идти можешь?       - Сейчас, – Нора доковыляла до своего рюкзака, едва двигая дрожащими ногами, достала рулон бинтов и баночку мази и кое-как перевязала колени. – Док оставил на перевязки, а я, как всегда, забила. Вот, пригодились. Он будет счастлив.       - Сомневаюсь. Фэнг не из тех, кто радуется посетителям клиники, – усмехнулся Джастис, перевязывая свои увечья.       - И то верно. Вряд ли он будет рад увидать меня уже второй раз за месяц. Подумает: «Что за назойливая девчонка?» – попыталась изобразить голос Фэнга Нора.       - Ага, «не могла другого способа найти, чтобы видеться со мной?» – подыграл ей Джастис и они посмеялись. Испуг после падения медленно отпускал их, и сердце замедляли свой бег.       - Фу, он не в моём вкусе, – шутливо отмахнулась Нора. – Упрямый, как осёл. Слова не вытянешь, а я в шарады только под настроение готова играть. И Икс его тот ещё болтун.       - А я и не предлагаю. В городе достаточно достойных мужчин, – улыбнулся Джастис.       - На кого это ты намекаешь? – подозрительно спросила Нора.       - Ну не знаю...       - Ну вот когда придумаешь, тогда и скажешь, – фыркнула девушка.       Похудевший рулон бинтов и опустевшая банка мази перекочевали в рюкзак. Медленно Джастис и Нора обошли здание, ища другой вход. Заметив пожарную лестницу, девушка указала на неё мужчине, и они медленно начали подниматься по ней. Лестница скрипела под ними, кое-где не хватало ступеней или части секций, но она выглядела крепко. На третьем этаже получилось выйти на площадку и проникнуть внутрь здания. Часть стены обрушилась и видно покосившуюся дверь, ведущую куда-то внутрь.       - Так, там наверняка есть эти уроды, – негромко сказал Джасти, достал из кобуры оружие и неожиданно протянул его Норе. – Это, конечно, противоречит практически всем правилам, но мы в незавидном положении. Ты раньше стреляла из пистолета?       Нора испуганно покачала головой. Какой там?! Она даже пистолет-то не видела ни разу до Сэндрока, только слышала о наличие огнестрельного оружия в этом регионе, которое разрешено использовать из-за опасной дикой живности.       - Вот, смотри. Направляешь в сторону врага и нажимаешь курок. Это пули, – учил её Джастис. – Их нужно заряжать сюда. Штука мощная, стреляет с небольшой отдачей, поэтому никаких прямых рук, только согнутые. Держи обеими, так надёжнее. Вот так.       - Джастис, я не хочу, – панически прошептала Нора. Она никогда не держала оружия в руках и испытывала страх перед непонятной штуковиной, которая работала по неизвестному ей принципу. – Она точно не попадёт в меня?       - Дуло во врага направляй и внутрь сама не заглядывай, – посоветовал ей Джастис, а потом добавил жёстко и сурово. – Возьми себя в руки, Нора! Нас двое, а там их неизвестно сколько. Мне нужны все свободные руки, вся огневая мощь. Просто стреляй в тех, в кого уверена, что попадёшь. И если рядом нет меня.       Неуверенно Нора сжала ладони на кобуре пистолета, а Джастис тем временем достал второй и зарядил его.       - Патронов шесть, значит шесть выстрелов, а потом перезаряжать, поняла? – сказал он ей. – Прячься за укрытием и стреляй оттуда.       - Ага, – промямлила Нора. Ей совсем, совсем не нравилась эта идея, но Джастис прав, положение у них аховое. Одна надежда, что Унсур тоже не терял время даром.       - Я не ожидал подобного. Конечно, отряд или Пэн рядом со мной были бы лучшим подспорьем, но я уверен в твёрдости твоей руки, Нора. Ты справишься, – подбадривал Джастис. – Мы выберемся отсюда и вышвырнем ящериц прочь с нашей территории. Они появились здесь всего-то пару лет назад, мутанты в Периферии.       - Вот пусть и валят обратно, – прошептала Нора. Она шла, держа пистолет обеими руками перед собой, как и сказал Джастис, слегка согнув локти. Ей было страшно до жути, но это действительно лучше, чем оказаться с голыми руками против людоящера.       Они брели по коридорам, поднимаясь всё выше и выше, пока не наткнулись на что-то вроде поста в небольшой комнате. Джастис успел предупредить Нору жестом, да и сама она услышала шипение и шорох. Мужчина первым ворвался в комнату, раздались выстрелы. Нора вслед за ним прыгнула за какую-то кучу мусора. Желание закрыть уши руками от громких выстрелов приходилось подавлять, но выходило с трудом. Выглянув один раз, Нора увидела гиглера в углу и, направив на него ствол, выстрелил. Вслед за громким выстрелом прошёл удар от отдачи и оружие вылетело у Норы из рук.       - Проклятье! – прошипела она, схватила пистолет, вновь посмотрела в сторону, куда стреляла, но увидела там лишь тело. Он давно был мёртв. Возможно до того, как они зашли сюда, потому что ноги у ящерицы... Отсутствовали. Их словно сожрал какой-то зверь, и мясо торчало наружу вместе с костями.       - Порядок, всех уложил, – произнёс Джастис. – Похоже, ребята не против полакомиться друг другом.       На этом Нора ответила ему сдавленными звуками. Её тошнило на кучу мусора от увиденного зрелища. А это ещё нет запаха! Что с этими мутантами не так?! Разумные, вооружённые, но едят себе подобных?! Что это за чудовища?!       - Так, Нора, дыши, – негромко говорил ей Джастис, присаживаясь рядом и кладя ладонь ей на плечо. – Ты со мной? Скажи, что ты со мной.       - Они... Монстры... – выдавила девушка, стараясь не смотреть в сторону трупа.       - Мутанты бывают разные. Эти вот недружелюбные и неприятные ребята, – спокойно сказал Джастис. – Не думаю, что это последний труп, который мы увидим. Давай, Нора, возьми себя в руки! Ты нужна мне сейчас.       - Воды...       Мужчина дал ей воды и Нора пила до тех пор, пока не перестала ощущать горечь во рту. Ещё подрагивающими руками она передала бутылку назад и глубоко вздохнула. Так, Нора, тебе нужно собраться. Иначе ты не выберешься. Хочешь выбраться отсюда? Ну вот, подобрала свои сопли и вперёд! Два, три, пять десятков трупов – плевать! Тебе нужно выбраться отсюда. А для этого надо не блевать, а двигаться и стрелять.       Собравшись с духом, Нора последовала за мужчиной, стараясь не смотреть на тела. Вдвоём они прошли турникет, воспользовавшись карточкой у одного из ящеров, и поднялись ещё выше. Они старались не шуметь и прокрались до большого зала. Похоже, это одно из помещений станции, окружённое небольшой площадкой, куда и вышли они с Джастисом. Напротив на креплении висели старые огромные телевизоры, направленные во все четыре стороны, прикреплённые под самый потолок. Заглянув через ограду, Нора тихо охнула и отступила. Внизу – куча ящериц самого разного цвета, в одежде и без, кто-то с оружием, кто-то нет. И в центре на криво сколоченном стуле, похожим на гротескный трон, сидел огромный фиолетово-пурпурный гиглер. Он что-то громогласно шипел и кричал своим подчинённым, которые окружали его.       - Похоже, это главный, – прошептал Джастис.       - Нам нужно валить нахрен отсюда! – панически пискнула Нора, прижавшись к стене подальше от ограды. Она огляделась, заметила дверь в противоположном конце и махнула в ту сторону. Мужчина кивнул, и они медленно начали продвигаться в ту сторону.       Они преодолели почти половину пути, когда на лестнице сзади раздались спешные шаги и в зал ворвался один из гиглеров и что-то зашипел собравшимся. А после он заметил Джастиса и Нору и закричал, указывая на них.       - Проклятье! – Джастис выстрелил в гиглера и тот упал навзничь с продырявленной головой. Но поздно, внизу поднялся гвалт. Нора в панике помчалась к двери, но поняла, что им не убежать от толпы. Тогда ей в голову пришла идея.       - Стреляй в них! – зааопила она и первая направила дуло пистолета в телевизоры напротив и начала стрелять, пытаясь попасть старую ножку крепления.       Одна пуля улетела к противоположной стене.       Вторая попала в телевизор, разбив экран.       Третья зацепила его угол, отбив кусок.       Четвёртая попала в основание ножки.       Пятая в крепление.       Шестая...       Щелчок.       Она не перезарядила пистолет!       Но следом раздались выстрелы, попадающие точно в цель, и крепление, не выдержав, сорвалось вниз вместе с четырьмя экранами. Раздался грохот, визги, крики, шипение. Джастис схватил Нору за руку и побежал к выходу. Они мчались по коридорам всё выше и выше, едва чувствуя ноги. Норе казалось, что за ними гонится толпа, что они вот-вот догонят их и сожрут...       Она лбом натолкнулась на кто-то, вскрикнула, упала на задницу и испуганно вскинула пистолет, совсем забыв, что так и не перезарядила его. Раздался глухой щелчок.       И слава Свету! Потому что тот, на кого она налетела, был никто иной, как Унсур.       - Мы услышали шум, потом выстрелы, – невозмутимо сказал он и помог Норе встать, будто не она пыталась пару секунд назад его застрелить. – И поняли, что это вы, шериф. Что там так громыхнуло?       - Мы уронили на них телевизоры. Думаю, часть подавили. Среди них был огромный фиолетовый, похоже вожак. Надеюсь, его раздавило, – тяжело дышал Джастис. – Но нужно выбираться.       - Давайте за мной, я знаю путь. Ми-Ан стоит у вагонетки, она починила двигатель.       Они побежали дальше и наконец выбрались на свежий воздух, который ворвался Норе ледяным дыханием в лёгкие. Выше, ещё выше по шатающимся лестницам. Нора чуть не сорвалась между ступенек, но Унсур вовремя подхватил её и почти толкнул вперёд. Прыжками через несколько ступенек они наконец добрались до вагонеток.       - Быстрее! Они ползут! – крикнула Ми-Ан, завидев их. Подлетев к вагонеткам, все заметили, что несколько десятков ящеров действительно ползли по склону, по зданию вверх, к ним.       - Проклятье! Они перережут тросы и мы упадём! – крикнул Джасти, и Нора поняла, что им не выбраться. Нельзя сесть в вагонетку, чтобы убежать, мутанты оборвут тросы! В здании ещё куча врагов, к мосту бежать долго, спрятаться негде!       Вдруг со стороны станции раздался ужасный гудок, пронзительный, разносящийся в ночи.       - Что это?! - завопил Джастис.       Все повернулись в ту сторону и увидели, как нечто огромное и тёмное вынырнуло со стороны станции и быстро помчалось к мосту.       - Поезд! Это поезд! – крикнула Ми-Ан.       - Они запустили поезд?!       Состав катился по рельсам, быстро набирая скорость. Внутри можно разобрать несколько гиглеров, кричащих что-то и машущих руками из окон, и одного, огромного, сидящего в головном составе.       - Они едут в Сэндрок! – поняла Нора.       Но прежде, чем отчаянье накрыло её от понимания, что ящеры начали вторжение, раздался жуткий треск. Поезд, добравшись до моста, накренился, сошедшие с рельс колёса завизжали. Мост просел под тяжестью состава, провалился под ним и с грохотом сорвался вниз, унося с собой мост, железные пути и поезд с гиглерами. Вопли, визги, шипение раздались в темноте, а потом жуткий удар, от которого, кажется, вся земля вздрогнула. И тишина.       - Нихуя себе, – прошептала Нора хрипло.       - Согласен, – произнёс Джастис слабо.       - Смотрите, – тихо обратилась к ним Ми-Ан, указывая вниз каньона. Ящеры на стенах и скалах каньона на некоторое время замерли, смотря в сторону рухнувшего моста, а потом постепенно, всё быстрее и быстрее, молча и тихо, уползли в сторону Пустошей, подальше от станции и Сэндрока.       - Они... Бегут.       - Туда им и дорога, – выдал Джастис.       - Нам нужно вернуться скорее назад, сообщить обо всём министру.       Что они и сделали.

***

      Эта ужасная ночь наконец-то подошла к концу. Матильда, конечно, была не в восторге от услышанного, что моста теперь больше нет, но определённо с облегчением узнала, что гиглеры сбежали. Она оценила вклад, внесённый Гражданским корпусом и мастерами и отпустила их сразу после услышанного отчёта. Все размышления и планы, что делать, оставили на следующий день. И верно. Нора едва соображала. С помощью Унсура она и Джастис добрались до клиники, где им пришлось вновь среди ночи поднять доктора. Лицо Фэнга, увидевшего пациентов, не выражало никакой радости, только сосредоточенность и, может, немного удивления вначале.       - Извините, что вам с Джастисом пришлось сражаться без меня. Я всё пытался найти дорогу побыстрее... – извинялся Унсур, пока Фэнг гремел склянками.       - Всё в порядке, парень. Мы сделали свою работу так, как надо. Ты здорово придумала, Нора! Стрелять по этим телевизорам, – похвалил её Джастис.       - Они едва держались, – пробормотала она, а после завалилась на кушетку и простонала: - О Свет, как же я хочу спать. Сейчас, наверно, уже почти утро. Ещё и руки болят после этого пистолета!       - У тебя есть хорошие задатки стрелка, тебе нужно лишь поучиться, – успокаивал её мужчина. – У нас в Гражданском корпусе есть тир, хочешь дам тебе пару уроков?       - Разве это не нарушение правил, шериф? – осторожно вставил Унсур.       - Нора прошла, считай, боевое крещение. Оружие я заберу, но ничто не мешает ей учиться обращаться с ним под наблюдением профи.       - Я подумаю, Джастис, – пробормотала Нора, ложась на бок и смотря на перегородку. – Всё завтра.       Фэнг обрабатывал ссадины и раны. Нора сдержанно шипела и постанывала, когда док тряпкой очищал её колени от грязи, которая, кажется, забилась под каждую корочку крови. Джастис терпел куда более мужественно, но на то он и мужчина. И отпустили его куда быстрее. Унсур рвался проводить Нору до мастерской, но та отмахнулась:       - Иди спать, я справлюсь.       Фэнг долго крутил бинты на коленях Норы, перевязывая раны.       - Второй месяц здесь, а уже который раз? Третий я у тебя? Ужас какой, – усмехнулась она, глядя на темноволосую макушку возящегося с её ногами доктора. – Совсем надоела тебе своими травмами. В Буревее меня тоже уже узнавали в больнице. Девочка-катастрофа, хахаха. Бедная Ма, все седые волосы на её голове – моя вина. Лучше ей не знать, как я тут «развлекаюсь».       Нора уже бормотала, скорее пытаясь не дать себе заснуть. Но Фэнг это и без этого всё понял, и потому указал ей кушетку, которую она, кажется, не так давно освободила.       - Ты лучший, док, – едва шевеля языком сказала Нора, укладываясь на кушетку и накрываясь одеялом. – Я тебе не только шкаф сделаю, что угодно соберу. Ты только скажи. Хоть что-то...       Нора провалилась в сон, едва вообще понимая, что продолжала что-то бормотать. А Фэнг долго смотрел на неё, нахмурив свои тёмные брови, а потом выключил свет и удалился к себе наверх.

***

      Но следующий день оказался просто сущим наказанием. Весь город только и говорил, что о разрушении гнезда гиглеров и произошедшем на станции Гекко. Едва Нора покинула стены клиники, как на неё набросились все, кого она встречала на улице, желая выяснить подробности. Как назло, жители шли с проповеди из Церкви и Нора попала в самую толпу.       - Ого, гиглеры запустили поезд? Это дико, – удивлялся Оуэн. – Они, должно быть, намного умнее большинства мутантов?       - Эти гиглеры разобрали мост, а потом попытались проехать по нему на поезде! Гениально, просто гениально, – качала головой Катори.       - Что посеешь, то и пожнёшь, – кивала Виви. – Если вы будете запугивать и причинять вред людям, то лишь вопрос времени, когда вы окажетесь на дне каньона.       - Мы все так волновались за тебя, узнав, что ты и Джастис упали вниз. В твои обязанности мастера не входит такой риск. Не позволяй ребятам из Гражданского корпуса помыкать тобой, – обеспокоенно говорила Амира.       - Ты отбилась от кучки гиглеров и даже сразилась с большим боссом? Ты куда круче, чем я думала! – восторженно прыгала Элси.       - Прекрасная работа, Нора! Теперь станция Гекко принадлежит законным хозяевам – людям! Единственное, о чём сожалею, что не смог лично видеть, как вы надираете задницы этим ящерицам! – хвалил её Купер.       - Зачем они вообще пытались разрушить наш дом? Может, этот здоровяк гиглер получил то, что и заслужил, упав в каньон. Это моё мнение. – возмущалась Мейбл.       - От этих гиглеров давно пора было избавиться! Нора, я слышала, ты была ужасно храброй в их логове! Может, расскажешь эту историю нашему сынишке? – вопрошала Кристалл.       - Ты сражалась с лидером гиглеров в одиночку? Что у тебя за подготовка? – поражался Рокки.       - Нет, всё в порядке, прости, мне нужно идти, – отмахивалась Нора, поражаясь, во что обратили вчерашнюю историю. О Свет, какое сражение один на один? Какая храбрость? Что они все несут? Да Нора трусиха, каких ещё поискать!       И тут она краем уха услышала:       - Итак, нас было меньше миллиона к одному, и я говорю Норе: «Думаешь, у нас есть шанс выбраться живыми?» А она мне отвечает: «Наши шансы мне нравятся больше, чем их».       Крутанувшись на месте, Нора обернулась и увидела Джастиса, впаривающего эту чушь!       - Ты! – крикнула девушка, наставив палец на мужчину. Она угрожающе приблизилась к нему, но тот, кажется, не был впечатлён, а наоборот посмеивался.       - Да ладно тебе, Нора! – улыбался он, поднимая руки. – Половина смысла героических поступков состоит в том, чтобы рассказать преувеличенную версию истории!       - Ты пустил эти сумасшедшие слухи! Теперь меня считают... Кем-то вроде тебя! – Нора возмущённо указала на Джастиса. Тот приосанился.       - Кем-то храбрым, мужественным и непоколебимым перед лицом опасности? Плохо что ли?       Нора зарычала и в бессилии топнула по земле.       - Я... Это... Ты будешь учить меня стрельбе! – выкрикнула она, вновь тыкая пальцем в мужчину. – Будешь, понял?!       Джастис захохотал в ответ на её реакцию, но согласно кивнул. А Нора, раздражённо выдохнув, как можно скорее удалилась к себе в мастерскую. О Свет! Что с ним не так? Что с ними всеми не так? Они рисковали жизнью, чуть не погибли, прошли через настоящее сражение! Это НЕ весело! Это опасно! Это смертельно опасно! Нора видела трупы! Эти ящеры жрут друг друга! А Джастис будто наслаждается от этих историй! Сумасшедшие!       Дома Нора забралась наконец в постель и долго злилась, стукая по подушке и выплёскивая всё раздражение. В конце концов, когда она наконец смогла мыслить разумно и с холодной головой, её отпустило.       Очевидно, что жители здесь привыкли встречаться с опасностями. Они живут буквально в окружении диких якмелей, шмеле-муравьёв и взрывоопасных птиц, которые все сходят с ума во время песчаной бури. Конечно, люди сперва испугались, узнав, что произошло, но никто же не погиб, верно? Плохие парни получили по заслугам. Так почему бы не порадоваться? Жизнь так скоротечна и в любой момент может закончиться, а возможностей для радости не так много. О Свет, да они буквально живут по соседству с кладбищем, на котором столько же могил, сколько живых жителей города. Конечно, они относятся к этому всему по-другому!       Норе просто надо успокоиться и принять это как факт. Толку плыть против течения? Она уже здесь, с этими людьми, и они такие, какие есть. Это не умоляет их душевности, теплоты, сплочённости, заботы друг о друге и готовности оказать помощь в любой момент. Нора сколько? Два неполных месяца здесь, а уже успела ощутить себя частью этой общины. В городе она едва знала хорошо кого-то кроме своей семьи, а здесь у неё в дневнике дни рождения почти всех жителей города и пометки о каждом из них!       Это хорошее место, чтобы проявить себя. Здесь столько возможностей для мастера! Да, опасно, да, непривычно, но Нора ни разу не оказывалась один на один с опасностью, всегда рядом с ней кто-то, кто готов прикрыть или помочь после. Глупо убегать и жалеть, всё ведь складывается как нельзя лучше. Если всё пойдёт дальше по плану, они смогут восстановить мост, и имена тех, кто приложил к этому руку, станут не менее известны, как те, кто построил его изначально. Сэндрок – отличный шанс проявить себя со всех сторон.       В детстве Нора читала и слушала истории про Первый Мастеров. Те, кто вышел на поверхность и вывел людей из Эпохи Тьмы. Как они не жалея себя работали, восстанавливали цивилизацию, подчиняли своей воле природу и использовали дары Старого Мира, чтобы дать человечеству ещё один шанс на жизнь. И Нора мечтала быть, как она. И сейчас она на их месте! Детская мечта исполнилась, а она струсит? Нет! Она будет здесь. Будет строить мост, будет возводить фермы, будет помогать людям бороться против недружелюбной природы. И будет учиться новому и становиться лучше, потому что дальше её ждёт ещё долгий и длинный путь, и она должна быть готова ко всему.       Поэтому нужно привести себя в порядок, позавтракать, провести ревизию имеющихся материалов, чтобы когда будет ясно, в чём заключается работа Норы над мостом, она уже знала, что у неё есть, а что требуется найти.       К обеду прибежала Жасмин и принесла письмо с сообщением о вечернем собрании. Нора всё ещё ощущала ужасную усталость и решила просто поспать оставшиеся до собрания часы. Это помогло ей хотя бы собраться с мыслями и на собрании она внимательно слушала министра. Собрался, кажется, действительно весь Сэндрок, разве что доктора не видно, но он, судя по всему, никогда не проявлял интереса к происходящему в городе.       - Добрый вечер! Объявляю собирание открытым, – громко произнесла Матильда. – Первоочерёдно скажу: да, это правда! Наш Гражданский Корпус и наши мастера смогли разогнать гиглеров во время операции. Но при этом мост через каньон Шонаш был разрушен. Все участники проявили невероятную храбрость, несмотря на огромные трудности и опасности, и в итоге остановили вторжение гиглеров. Самое трудно позади, но наша работа ещё не закончена. Нам нужно как можно скорее восстановить железнодорожный мост, чтобы возобновить поставки ресурсов из Портии и Атары. Я попросила Хайди возглавить работы по восстановлению моста. Это будет трудная работа для неё и её команды, и лишь при нашей совместной помощи они смогут справиться с ней! Я прошу вас, жители Сэндрока, помочь всем, чем сможете, будь то стройматериалы или деньги. Я уже поручила Церкви дать столько средств, сколько мы можем.       Матильда замолчала, в ожидании смотря на людей. Начали доноситься нестройные голоса:       - Я пожертвую.       - И я!       - Могу предоставить материалы!       -Каждый может внести свой вклад и общими усилиями мы ускорим процесс восстановления моста. Мне приятно видеть, что Сэндрок объединяется в едином порыве, чтобы преодолеть трудности и невзгоды! Мы не будем ждать, когда Совет Альянса снизойдёт до нас! Мы начнём работу уже сейчас! Считаю собрание оконченным. Берегите воду!       Хор голосом повторил девиз города, и люди начали понемногу расходиться. Нора попыталась найти Хайди, но та первая выловила её и Ми-Ан.       -Мне потребуется ваша помощь, – сказала она мастерам. – В этот раз Ян настоял, чтобы мы проводили эту работу через Торговую гильдию, так что там я буду регулярно вывешивать заказы на те или иные детали. Также ваше присутствие будет иногда требоваться во время строительства и я буду заранее обращаться к вами. В остальном мы с моими ребятами справимся, но это потребует времени. По моим подсчётам починка моста может занять до двух месяцев.       Хайди покачала головой.       - Это... Немалый срок. Цены на воду будут расти.       - У нас же есть сообщение с другой стороной, – попыталась утешить Ми-Ан.       - Да, но поставки воды в основном идут из Портии и Атары, – резонно заметила Нора. – Рост цен будет. Может, мы сможем справиться быстрее. А может нет. В любом случае будет стараться изо всех сил. Железнодорожное сообщение нужно восстановить.       - Спасибо, Нора. Приятно видеть твою готовность, – улыбнулась Хайди. – Начинаем с завтрашнего дня. Мы в силах справиться с этой задачей.       - Это проще, чем зачищать гнездо гиглеров, – с кривой усмешкой ответила Нора, и Хайди рассмеялась.       - Вот уж точно!       Вечером Нора сидела за столом в своей мастерской и глядела в окно, за которым поднимался ветер, как обычно бывало перед песчаной бурей. Ей было странно спокойно, как было до проникновения на станцию Гекко. У неё есть своя работа, которую она умеет делать, определённые задачи и сроки, есть крыша над головой, небольшой, но уютный дом, запас продуктов. Она здорова, насколько это возможно, знает, к кому может обратиться за помощью в случае чего.       И всё же ей... Тоскливо? Одиноко? Да. Одиноко. В те редкие моменты, когда она ощущала, что одна. Одна в этом доме. Одна в этом городе. У неё есть хорошие знакомые и даже почти друзья, но... Это не то. Она снова скучает по Ма и Па. По Ние. Это уже не то снедающее чувство одиночества, а скорее... Тихая грусть. Готова ли она всё бросить и уехать прочь, домой? Нет, ни в коем разе, ни после того, что она сделала уже, ни тем более сейчас, когда её навыки и умения крайне нужны здесь. Она должна быть здесь. Она хочет попытаться. Хочет быть как они, Великие Мастера.       Но ей, в отличие от них, есть, по ком скучать.

***

      Первая неделя работы над мостом, она же последняя неделя осени, была насыщена задачами. Нора каждое утро шла прямиком в Торговую гильдию, брала заказы и тратила всё время на их выполнение и доставку. Порой за день она делала два, три, а то и четыре похода в Гильдию, и нередко встречала там Ми-Ан. Но за счёт того, что Нора жила ближе к окраине города, вставала несколько раньше и ездила верхом, она успевала перехватить самые «вкусные» заказы. Конечно, сперва она выполняла те, которые оставляла Хайди, а после уже остальные, но и этого было достаточно, чтобы под вечер буквально падать на кровать, ощущая приятную усталость. Ей нравилось работать. Нравилось видеть плоды своих трудов. А ещё нравилось смотреть на растущий кошелёк и стопку листов с выполненными заказами, которые она хранила у себя. Это была давняя привычка, как и записывать всё, что могло оказаться полезным. Нора доверяла бумаге.       В один из дней Норе в почтовый ящик упала неподписанное письмо.       «Дорогая Нора, извини, что забыл подписать своё последнее письмо. Надеюсь тебя это не обеспокоило.       Я просто хотел сказать, что меня впечатлило то, как ты справилась с этими гиглерами. Всякий раз, когда они говорят: «Рарр-ра-ра!», ты такая: «Мне на это плевать».       Ты хороший строитель, а теперь почти член Гражданского Корпуса, верно? Ты отлично показала себя. Может, тебе стоило бы стать следующим заместителем. Подумай, если решишь вступить в Гражданский Корпус. Тебе бы пошла шляпа.       Извини, я немного солгал ранее. Я не забыл подписать своё первое письмо. Я просто не хотел. Вот тебе фотография песчанных дюн. Может быть, ты захочешь повесить её на стену у себя. В плане, я не собираюсь тебе указывать, что с ней делать».       Нора задумчиво достала первое неподписанное письмо и убедилась по почерку, что писал один и тот же человек. Что ж, её «таинственный» отправитель вновь проявил себя и, кажется, он стал менее осторожен. Учитывая, как он говорит о Гражданском Корпусе и внутренней структуре, легко предположить, что он один из его членов. Но на данный момент их только два – Джастис и Унсур. И шериф точно не стал бы писать Норе такие таинственные письма.       Что ж, подождём, к чему это приведёт. Нора не собиралась обнаруживать свои догадки и как-то пытаться докопаться до истины. Всё шло так, как шло, а ей и без того было чем заняться.       В последний день осени в Сэндроке проводились гонки на якмелях, и Нора неожиданно решила в них поучаствовать.       - Мы будем дураками, если проедем мимо, – сказала она Корице, останавливаясь, чтобы внести своё имя в список участников. – В конце-концов, должна я улучшать свои навыки езды! И это неплохой повод потренироваться и развлечься!       И, похоже, этот праздник имел большую популярность у местных. Казалось весь города решил прийти посмотреть на забег. В день гонок Купер подготовил своё ранчо, загнав всех якмелей в загоны и распределив их между участниками. Нора, конечно, выбрала Корицу.       - Эта ленивая скотина вряд ли встанет вообще! – смеялся Купер, но Нора показала ему язык. Она верила в Коричку и вообще не планировала занять первое место, только попробовать свои силы. Одно дело – ездить верхом, другое – ехать верхом и тянуть за собой неповоротливую повозку.       Вместе с ней участвовали, помимо Купера, ещё Хьюго, Джастис и Рокки. Нора оказалась единственной женщиной в седле и её это совершенно не беспокоило. По ту сторону забора стояли жители Сэндрока, и девушка слышала голоса Грейс, Элси, Жасмин и Ми-Ан, которые болели за неё. Это было приятно и Нора ощущала растущий азарт, и, кажется, Корица разделяла его, беспокойно топчась на месте в своём загоне.       - Добро пожаловать всем на гонки на якмелях! – громко закричал Оуэн со сцены, перекрикивая толпу. - Могу поспорить, многие задаются вопросом, почему мы собираемся каждый год? С большим уважением я теперь чту вековую традицию и расскажу вам историю, с которой всё началось.       Оуэн прокашлялся и начал:       - Много лет назад прадедушка и бабушка нашей пары с ранчо, Купера и Мейбл, путешествовали через Юфалу, доставляя различные припасы первым поселенцам, ещё задолго до того, как были построены железные дороги. Тогда единственная дорога проходила через узкую часть каньона Северный Шонаш, и однажды эти два якбоя проезжали по нему с разных сторон одновременно! Они столкнулись друг с другом на полпути, каждый тянут за собой тележку и оба преградили путь другому. Один крикнул «Отойди, чтобы я мог пройти!». А другой ответил: «Нет, ты отойди, чтобы я мог пройти!». Они спорили несколько часов, появились и другие путешественники, которые были недовольны ситуацией. Самое забавное, что узкая часть перевала имела длину не более тридцати метров. Они бы разошлись через пару минут! Но нет, оба парня были слишком упрямы, чтобы отступить!       Люди посмеялись, представив ситуацию, и Нора тоже присоединилась к ним.       - И вскоре дело дошло до драки. Буквально! Люди верхом на якмелях стали толкать друг друга, то спереди, то сзади, пока всё это не превратилось в настоящий бедлам из якмелей! Тележки были опрокинуты, рюкзаки разбросаны, еда и припасы выброшены на землю! Вскоре все пришли в себя. Сперва засмеялся один человек, потом другой, и вскоре они повалились на землю с якмелей, громко хохоча от абсурда ситуации.       А потом Оуэн вдруг стал серьёзным:       - Теперь станет немного мрачно. Когда люди оглянулись, то заметили, что те двое парней, которые затеяли всё это, лежали мёртвые, сжимая руки на шее друг друга. Оказалось, в этом хаосе эти двое были полны решимости идти до конца в своём упрямстве. Люди собрали припасы. Было уже поздно. Они разбили лагерь, приготовили еду, обсуждая, что произошло. Слухи разлетелись, пролетели сквозь года, и вот мы здесь, продолжаем отмечать это событие.       Притихший народ зашевелился.       - Итак, приглашаю всех принять участие в празднике! Садитесь на своего якмеля, сталкивайтесь со своими друзьями и постарайтесь не воспринимать слишком лично, если вас выбьют из седла. Объявляю ежегодный фестиваль гонок на якмелях... Открытым!       Люди захлопали, закричали, засвистели! Даже в своём незавидном положении ввиду сломанного моста они готовы были радоваться и веселиться вопреки всем невзгодам и проблемам, что сыпались на Сэндрок. Норе нравился этот настрой, она тоже закричала со всеми и вскочила в седло Корицы.       Жители стали притихать, и в этой образовавшейся тишине раздался свист. Ворота открылись и якмели устремились на огромное поле. Нора пришпорила Корицу и та несколько нервно подёргиваясь вышла наружу, таща за собой повозку. Купер и Хьюго уже вертелись на середине, но девушка не спешила мериться силами с двумя опытными игроками. Джастис скакал по кругу арены, разгоняя своего якмеля. Нора неспешно выводила круги на поле, приноравливаясь к езде верхом с повозкой сзади. А вот Корица ощущала себя, судя по всему, вполне комфортно, совершенно не ощущая груза за спиной. Она шумно дышала, фыркала, косилась в сторону близко проезжающих участников и послушно шла туда, куда ей указывала Нора.       Хьюго тоже стал кружить по полю спиралью, пару раз столкнулся с Джастисом и Купером. Треск, улюлюканье толпы, одно отскочившее колесо и шериф выбыл из игры. Нора успела увернуться, прижавшись к самой ограде. Сейчас она начинала понимать, почему Оуэн с сомнением воспринял её новость об участии. Якмели были неповоротливыми тяжёлыми животными, и в случае столкновения был велик шанс попасть в очень неудачное положение. Джастис словно пружина выпрыгнул из своей вовремя, а вот Нора не была за себя уверена.       Ещё несколько минут она уворачивалась, но Купер и Хьюго зажимали её, то и дело сталкиваясь друг с другом. Похоже, это было что-то личное между ними. И один раз Нора неизбежно оказалась у них на пути. Якмели боднули её тележку, разламывая на части, стараясь дотянуться друг до друга. Увидев несущихся на неё обоих всадников, Нора вовремя успела выпрыгнуть прочь, но сгруппироваться толком не успела, и потому приземление вышло неудачным. Нога, коснувшись земли, проскользила по песку и отозвалась острой болью. Ещё до того, как девушка рухнула на колени в песок, она знала, что подвернула лодыжку. О Свет! Как часто с ней это случалось в первые годы полётов на планере, когда она торопливо выскакивала наружу!       Доковыляв до ограды, она опёрлась на неё, дыша сквозь зубы. Боль проходила, становясь более ноющей.       - Нора! – возникла рядом Элси.       - Нога... Подвернула, – выдохнула Нора.       - Пошли, провожу тебя к Фэнгу!       Подросток с готовностью протянула руку и помогла перебраться через ограждение. Кажется, никем не замеченные они направились к началу улицы. Нора хромала, опираясь на плечо Элси и сдавленно шипела, когда неудачно задевала ступнёй неровную землю.       - Ты такая крутая! Мой старик мне запрещает участвовать в гонках!       - Теперь ты видишь почему, – усмехалась Нора.       Они долго плелись, но в итоге добрались до красных дверей клиники. Фэнга, как ни странно, внутри не оказалось: на стук никто не ответил. Элси помогла Норе усесться на ближайший ящик и они принялись ждать, тяжело дыша после подъёма. Благо вскоре доктор появился на дороге, ведущей к ферме, и, увидев посетителей, он ускорился, а выражение его лица стало ещё более угрюмым, чем обычно.       - Привет, док, – махнула ему Нора. – Я снова к тебе.       Тот ничего не ответил, только открыл дверь резко и будто бы недовольно. Впрочем, оно и понятно – Нора буквально неделю назад покинула клинику Фэнга совершенно здоровой.       С помощью Элси девушка пересела на стул в клинике. Икса, как ни странно, рядом не наблюдалось.       - Мне, видимо, рановато участвовать в гонках на якмелях. Купер и Хьюго никого не щадят, – похихикала Нора. Нога у неё болела вполне терпимо. – Но я должна была попробовать!       - А говорила, что на якмелях ездить проще, чем летать на планере! – фыркнула Элси, вскакивая на кушетку и усаживаясь на ней.       - Эй! – Нора возмущённо посмотрела в сторону подростка. - Это действительно проще! Тебе напомнить, что я в седле два месяца? А на крыло я встала... Дай вспомню... Да, лет в двенадцать! И опыта у меня уже больше десяти лет!       - Двенадцать лет? Так поздно? – сморщила нос Элси.       - Ну это считается средним возрастом, – принялась объяснять Нора, снимая обувь, пока доктор присаживался рядом, осматривая её ногу. – Лет с восьми тебя начинают обучать, ты летаешь всегда в паре со взрослым, учишься управлять планером, ухаживать за ним, сдаёшь экзамены по правилам. МНОГО экзаменов. И только после тебя отпускают на волю. А тут я только два месяца в седле. Всё же с якмеля падать куда безопаснее, чем с высоты.       - А ты падала?       - Да тыщу раз! – усмехнулась Нора и внезапно вскрикнула. Фэнг одним умелым движением вернул ей ступню на место. Элси округляет глаза, а девушка некоторое время шумно дышала, ожидая когда пройдёт боль, а потом продолжила чуть сдавленно: – Не насмерть, конечно. Но один раз я не рассчитала силу ветра и врезалась в скалу. Часа два валялась где-то, а потом пришла в себя и добралась до больницы.       - Пешком?       - Я упала в горах, Элси, – покачала головой девушка. – Оттуда пешком не выйти. Долетела. Планер, благо, почти не пострадал. Но так, конечно, нельзя. Почти всё, что мы делали с моей подругой, нельзя. Но это чувство...       Нора мечтательно вздохнула, вспоминая.       - Когда ты в небе, оно пьянит тебя. Ты... Словно часть неба, – продолжила она вдохновлено. - Словно родился в небе. Как птица. Ты летишь, а ветер несёт тебя на своих крыльях, как птенца, и порой воздушные потоки подхватывают тебя у самой земли, словно руки. Это... Завораживает. Если никогда не летал, то и не поймёшь, что это.       Нора краем глаза заметила, как Фэнг, остановившись у стола, смотрел на неё во все глаза.       - Особенно то чувство, когда рядом с тобой летит орёл. В Буревее много горных орлов. Они огромные. Порой летишь, а его тень накрывает тебя и твой планер сверху. Они всегда летают выше людей, но иногда спускаются вровень. И это... Непередаваемо. Словно хозяин неба летит рядом с тобой. Позволяет тебе лететь рядом. Он может долго так парить, изредка аккуратно взмахивая крыльями, и от этого планер слегка качает.       - Они не нападают на вас? - спросила Элси.       - Если ты на его территории или рядом с гнездом, то конечно нападут, – нахмурилась Нора. – Но это надо совсем идиотом быть, чтобы пересечь границу. Орлы охраняют свою территорию очень строго. Но вне неё они просто летают и ищут пищу. Они не будут нападать на тебя, если ты не угрожаешь им и их детям.       - Круто! – воскликнула Элси. Нора видела, что доктор по-прежнему стоял на своём месте и на его лице очень сложная смесь эмоций.       - Да, круто, – согласилась Нора. – Мы очень любим орлов, а они принимают нас в своём небе. Всё же они хозяева, а мы гости. Так, мелкая птица. Воробьи.       Она хихикнула.       - А много людей летает? – спросила подросток с горящими глазами.       - Много. Мне кажется, почти у каждого есть планер. В день праздников всё небо заполнено ими. И кажется, будто это... Стая птиц. Планеры часто красят в яркие цвета на праздники и готовят разные выступления в воздухе.       - А сколько людей в Буревее?       - Тысячи.       - Ничего себе! – присвистнула Элси.       - Это большой город. Ты можешь знать своих соседей, свою семью, своих коллег, одноклассников, но всех ты не знаешь. Каждый день видишь незнакомые или смутно знакомые лица.       - Это так классно!       - На самом деле не очень, – покачала головой Нора, кривя губы. – Понимаешь, там, где много людей, никого не волнует, кто ты. Всех волнует, что ты умеешь и чем ты можешь быть полезен. Просто так общаться с тобой не будут, если вы не друзья или не соседи. И чтобы что-то получить, нужно искать тех, кто может тебе это дать, и давать что-то им взамен.       - Ну разве здесь не так же?       - Нет, совсем нет. Там... Никто тебе не даст ничего просто потому, что ты приехал или понравился. Или им показалось, что тебе это пригодится, – пожала плечами Нора. - И чтобы что-то получить и чего-то достичь, тебе нужно искать связи. Находить людей, узнавать людей, через них узнавать других людей, и так через много-много рук ты получишь то, чего желаешь.       - Это звучит... Очень сложно, – согласилась Элси.       - Так и есть. Большой город – много людей – большая конкуренция. Например, ты хочешь стать мастером. Но ещё сотня, а то и больше таких, как ты, тоже этого хочет. А возьмут только, допустим, десять. Как попасть в эти десять? Показать, что ты лучше. Как показать? Сделать что-то крутое и удивить всех! Но у всех разное понимание крутого, и что круто для тебя, может быть не круто для остальных. Или им вообще ты не нравишься, независимо от того, что сделаешь. Или у них есть друг, которому они хотят помочь, и выберут его. Или брат. В итоге ты вязнешь раз за разом, понимая, что остаёшься там же, откуда начал. Пытаешься найти нужных людей, подружиться с ними, чтобы пройти дальше, забраться повыше, но снова падаешь, и каждый раз чем ты выше забираешься, тем падать вниз больнее.       Нора вздохнула. От её былого хорошего настроения не осталось и следа.       - Это звучит не круто, – заключила подросток.       - Да, Элси. Это не круто. И не весело, – кивнула Нора.       Доктор подошёл к ней с мазью и бинтом. Присев, он сперва нанёс прохладную мазь, а потом начал наматывать на ногу бинт. Нора смотрела на его тёмную макушку и думала: почему его так заинтересовал её рассказ о полёте на планерах? Неужели она действительно неплохо рассказывает истории? Или тут что-то другое?       - Спасибо, док, – сказала она и спустилась на пол, когда тот закончил. – Надеюсь, в ближайшее время не побеспокою тебя. А то действительно обзавелась дурной привычкой калечиться. Так, сколько там? Это незначительная травма или средняя травма?       Она вчиталась в лист со стоимостью услуг.       - Будем считать средней.       И положила на стол нужное количество монет.       - Если что нужно, пиши, – сказала девушка напоследок и покинула клинику. Элси последовала за ней. Не спеша они ввернулись на ранчо, где гонки подошли к концу, и застали уже расходящихся людей.       - Не знаю, приятель. Конечно, мы должны уважать наших предков, но не думаю, что ты должен гордиться тем, что твой дедушка и дедушка твоей жены прикончили друг друга из-за случая на дороге... – послышался голос Хьюго.       - Чушь! Мой дедушка яркий пример того, как должно выглядеть настоящее упорство! Перед лицом невзгод он никогда не сдавался! Настоящий фермер до конца! – возражал Купер.       - Ма, – окликнула Мейбл Элси, и та развернулась к дочери. На лице у женщины недовольство и даже осуждение. – Разве это правда?       - Да, он был таким, – вздохнула Мейбл, а потом строго обратилась к супругу: – Купер, мне надоело быть испорченной пластинкой каждый раз, как приближается этот фестиваль! Отрекись от грехов предков прямо сейчас! Иначе я не буду готовить ужин!       - Ээээ, – промямлил тот. – Ну сладкий пирожочек... Дорогая... Пельмешка моя... Я полагаю... С определённой точки зрения это может быть разумным доводом...       - Не пытайся найти у меня понимания!       - Но...       - Никаких «но»!       - Ладно, ладно! – раздражённо проворчал тот и буркнул: – Убийство и смерть из-за случая на дороге... Было... Объективно идиотизмом.       - Так-то лучше, – победно вскинула голову Мейбл.       - Вы... Что-то с чем-то, – заметил Хьюго.       - Нора, с тобой всё в порядке? – обеспокоенно обратилась к девушке женщина.       - Всё порядок, спасибо. Пара дней и заживёт. Но мне точно не лишней будет Корица в эти дни. Особо не разгуляешься.       - Бери, бери, – махнул рукой прилюдно пристыженный Купер. – Я её уже отцепил от повозки.       Благо в этот день Нора выполнила все заказы и решила не беспокоить ногу, а потому провела день в постели, чтобы наконец нормально разобрать листы заказов, которые она скопила. Благо, каждый из них подписан своей датой и это не так уж сложно, просто долго и достаточно скучно. Однако не в этот раз. Перебирая их, Нора отметила, что за осень она выполнила почти в два раза больше заказов, и это при том, что неё были явно неудачные дни. Вроде тех, которые ушли на поломку фермы, а потом лихорадку, а ещё тех, когда она упала в каньон в гнездо гиглеров. Больше заказов в два раза! Этого может хватить, чтобы занять хотя бы второе место за осень. Если, конечно, Ми-Ан не обогнала её, но Нора сомневалась в этом. Она всегда приходила самая первая, к тому же в отличие от честной Ми-Ан бессовестно хитрила, пока могла, беря по два заказа, и порой по нескольку раз. Ну не может наивная дурочка Ми-Ан обогнать её в этот раз!       Однако следующий день принёс разочарование. Нора оказалась вновь третьей в списке рейтингов, но хоть разрыв между ней и Ми-Ан уже не такой большой. Это огорчило её, однако и заставило лишь сильнее закусить удила. Может, она и упустила второй месяц, но год-то будет её! И Нора с новыми силами решила погрузиться в работу, вновь отрываясь от станков только затем, чтобы отвезти заказы. И, конечно, немалую часть времени и сил она тратила на то, чтобы помочь починить мост, выполняя заказы от Хайди.
По желанию автора, комментировать могут только зарегистрированные пользователи.
Права на все произведения, опубликованные на сайте, принадлежат авторам произведений. Администрация не несет ответственности за содержание работ.